<< Главная страница

Алан Дин Фостер. Осколок кристалла власти


Alan Dean FOSTER SPLINTER OF THE MIND'S EYE Перевод с английского Беллы Жужунавы Издательство "ЭКСМО-Пресс", 2002 TERRA FANTASTICA, 2000 OCR WayFinder spellcheck - tymond (tymlib.narod.ru)


Алан Дин ФОСТЕР

ОСКОЛОК КРИСТАЛЛА ВЛАСТИ


Новая надежда уже пришла в Галактику но Империя еще только готовит ответный удар. После гибели "Звезды Смерти" космический флот Империи под командованием Дарта Вейдера уничтожил пять крупнейших баз Альянса за восстановление республики.
В поисках новых союзников, готовых поддержать Альянс в борьбе с Империей принцесса Лейя Органа и Люк Скайуокер отправляются на планету Циркарпус, где действует хорошо организованное подполье. Лейя Органа надеется уговорить присоединиться их к Альянсу. Вынужденная посадка на теплую и солнечную планету Мимбан обернулась неожиданным открытием. Местная жительница показывает им осколки загадочного кристалла, являющегося средоточием Великой Силы.
Но в погоне за находкой Люку и принцессе Лейе предстоит столкнуться со своим главным врагом - Дартом Вейдером, организовавшим имперскую экспедицию за кристаллами Люк Скайуокер и принцесса Лейя Органа, Дарт Вейдер и имперский Мофф Бин Эссада, могучие йюзземы Кии и Хин, и ведьма Халла - в пылающих мирах Звездных Войн!
ГЛАВА 1 Как прекрасен этот мир, подумал Люк. Постоянно меняющийся, сверкающий, великолепный, точно мантия королевы. В его пустоте и уединенности есть какая-то льдисто-черная чистота, так непохожая на непрестанную и пеструю толчею пыли, которую живые существа называют своими мирами, где они, эти зловредные мыслящие бактерии, с успехом произрастают, размножаются и убивают друг друга. Что ни говори, Люку удалось вырваться оттуда и подняться над этой схваткой. В какой-то степени.
В тяжелые минуты он чувствовал уверенность, что какой из этих миров ни возьми, счастливой жизнь в нем никак не назовешь. Чего стоит хотя бы эта зараза - ужасные войны, которые беспрерывно ведут между собой, казалось бы, разумные существа. Кажется, все их цивилизации, разъедаемые раковой опухолью бесконечных междоусобиц, пожирают собственное тело, не в состоянии ни исцелиться, ни умереть.
Особо опасная разновидность такой "заразы" убила сначала отца и мать Люка, а потом тетю Беру и дядю Оуэна. И отняла у него человека, которого он уважал больше, чем кого бы то ни было, - старого магистра Бена Кеноби.
Хотя он собственными глазами видел, как Дарт Вейдер нанес Кеноби удар лазерным мечом на борту Звезды Смерти - ныне не существующей имперской боевой станции, - никакой уверенности в том, что старый чародей мертв, у него не было. Там, куда ударил лазерный луч, осталось лишь пустое место. Ну и что? Бен Кеноби покинул этот план существования, тут никаких сомнений не оставалось. Однако никто не мо г в точности сказать, на какой именно уровень он перешел. Может быть, на тот, который означает смерть, а может быть...
А может быть, и нет.
Временами у Люка возникало ощущение, сопровождающееся приятным покалыванием по всему телу, как будто кто-то крадется у него за спиной. Иногда казалось, что это невидимое нечто движет за него руками, ногами и подсказывает, что делать, когда его собственная голова была пуста. Пуста, как Татуин, мир, где когда-то жил бывший крестьянский парень.
Невидимый дух или кто там еще, рассуждал Люк, но одно не вызывает ни малейших сомнений - неоперившийся юнец, которым я был когда-то, теперь умер и рассыпался в прах. В Альянсе, борющемся против власти Императора, никакого формального титула у него не было. Но никто больше не смеялся над ним, не обзывал Землероем - с тех пор, как он помог уничтожить боевую станцию, тайно построенную Гранд Моффом Таркином и придворным палачом Императора Дартом Вейдером.
Какую роль играют титулы? К чему они? Люк за отсутствием опыта обо всем этом понятия не имел. Когда лидеры повстанцев предложили ему любую награду в пределах своих возможностей, он попросил лишь, чтобы ему позволили по-прежнему пилотировать истребитель Альянса. Кое-кому эта просьба показалась излишне скромной, но нашелся один достаточно дальновидный генерал, который согласился с ним. Он объяснил коллегам, что Люк сможет принести немалую пользу восстанию и без титула или чина, которые между тем превратили бы молодого человека в превосходную мишень для имперских убийц. Вот так Люк и остался пилотом, о чем всегда мечтал, и теперь занимался тем, что совершенствовал свои навыки в этом качестве и продолжал неустанную борьбу с Силой, которую благодаря Бену Кеноби начал понимать.
Сейчас не время предаваться размышлениям, напомнил он себе, глядя на приборы своего "крестокрыла". Прямо по курсу сиял пульсирующий солнечный шар этой системы - Циркарпус Главный. Защитный экран из фитотропного материала позволял смотреть на него, не страдая от разрушительного воздействия излучения.
- Как ты там, Р2? - спросил Люк в микрофон.
Маленький неуклюжий дроид из своего отсека позади пилотской кабины ответил жизнерадостным "би-бип".
Местом их назначения являлась четвертая планета этой системы. Циркарпусиане были напуганы жестокостью имперских властей, но слишком парализованы страхом, чтобы открыто присоединиться к Альянсу. Годами на Циркарпусе медленно ширилось и набирало силу подпольное движение. Чтобы распрямиться в полный рост и помочь своему миру освободиться, ему требовалось совсем немного - поддержка со стороны Альянса.
Люк и принцесса стартовали с крошечной, хорошо замаскированной станции повстанцев на самой внешней планете системы. Предстояла решающе важная встреча с лидерами подполья, на которой предполагалось предложить им столь необходимую поддержку. Бросив взгляд на бортовой хронометр, Люк убедился, что времени у них с избытком. Хватит, чтобы успокоить изрядно нервничающих лидеров подполья.
Слегка наклонившись вперед, по правому борту он мог видеть обтекаемые обводы БТЛ-А4 - изящный силуэт, грубоватое название. Огоньки приборов в его кабине высвечивали силуэты двух фигур. Одна - мерцающий, отливающий золотом Ц- 3ПО, тоже дроид, хотя и другого типа, чем Р2. Другая...
Когда бы Люк ни глядел на нее, в душе закипали эмоции - точно вода в котелке, стоящем на раскаленной плите. При этом не имело значения, разделял ли их вакуум, вот как сейчас, или она находилась на расстоянии вытянутой руки от него где-нибудь в конференц-зале. Принцесса и сенатор Лейя Органа из ныне исчезнувшего мира Алдераан. Именно ее портрет, а потом и она сама стали причиной того, что Люк присоединился к повстанцам, а потом превратился из крестьянского паренька в пилота истребителя. Сейчас оба они были назначены официальными эмиссарами от правящего совета правительства восставших к подполью на Циркарпусе, все еще продолжавшему проявлять нерешительность.
Рискованно посылать принцессу с такой опасной миссией, сокрушался Люк. Но что поделать? В Альянс уже была готова влиться еще одна система - если бы стало известно, что Циркарпус тоже присоединяется. В то же время прояви эта вторая система открытое неповиновение Империи, и циркарпусианское подполье тут же перешло бы на сторону повстанцев. Таким образом, от успеха миссии зависела судьба не одной, а двух систем. Люк понимал, что потерпи они неудачу, и обе системы с большой степенью вероятности пали бы духом и отказались от помощи, в которой так отчаянно нуждались. Они с принцессой просто обязаны добиться успеха.
Корабль скользил в тишине, отклоняясь всего на четверть градуса от плоскости солнечной И эклиптики, а Люк, выравнивая его, ни на мгновенье не усомнился в том, каким именно будет результат их миссии. Еще не родился на свет тот, кого не сумеет уговорить принцесса Лейя. Его, во всяком случае, она могла убедить в чем угодно. Люк очень дорожил теми редкими мгновеньями, когда она забывала о своем положении и титулах. И мечтал о времени, когда она сможет забыть о них навсегда.
"Би-бип!", раздавшееся у него за спиной, заставило Люка очнуться от своих грез, стерло улыбку с лица. Р2Д2 напоминал о том, что они приближаются к Циркарпусу V. Планета выглядела как огромный затянутый облаками шар. Справочник Люка характеризовал ее как наименее изученную в системе - на ней побывала лишь одна из ранних разведывательных экспедиций циркарпусиан. В компьютерном реестре значилось также ее местное название - Мимбан, и...
Бортовой коммуникатор ожил.
- Слушаю, принцесса.
- У меня вдруг ни с того ни с сего забарахлил левый двигатель, - сердито ответила она.
Совершенно независимо от настроения принцессы, ее голос всегда звучал для Люка точно сладкая музыка.
- Сильно? - он обеспокоенно нахмурился.
- Достаточно, - в ее голосе ощущалось заметное напряжение. - Он не поддается управлению и тарахтит все сильнее. Сомневаюсь, что мне удастся компенсировать эту неисправность. Нужно сесть на первую же базу Мимбана и устранить ее.
- А до Циркарпуса IV не дотянешь? - после мгновенного колебания спросил Люк.
- Не думаю. До их внешней орбиты, может, и не так уж далеко, но тогда нам придется иметь дело с официальными властями и я не смогу сесть там, где собиралась. Эта встреча должна состояться во что бы то ни стало, на нее прибудут представители всех подпольных группировок Циркарпуса. Представляю, в какую панику они впадут, если я не появлюсь. И нам понадобится аж станг времени, чтобы собрать их в следующий раз. А миры Циркарпуса жизненно важны для восстания, Люк, - наставительно закончила она пламенную речь.
- Мне кажется... - начал было Скайуокер, подавив горячее желание спросить, что такое станг.
- Не вынуждай меня действовать в приказном порядке, Люк.
Проглотив недосказанное, он начал торопливо проглядывать компьютерный реестр карт и записей, относящихся к системе.
- Тут у меня нигде не сказано, что на Мимбане есть ремонтная станция, Лейя, - он бросил взгляд на мрачный зеленовато-белый шар, висящий внизу и чуть сбоку. - Может, на Мимбане нет даже аварийной станции.
- Не имеет значения, Люк. Я должна провести эту конференцию и потому сажусь, пока еще могу хоть в какой-то степени управлять кораблем. Не сомневаюсь, что в такой густо населенной системе, как эта, любой мир с пригодной для дыхания атмосферой имеет аппаратуру для аварийного ремонта. Твои данные, должно быть, устарели. Или ты не там ищешь, - после паузы она закончила: - Убедись в этом сам, переключив коммуникатор на частоту 0,461.
Люк повернул регулятор настройки. Мгновенно маленькую кабину заполнил устойчивый воющий звук.
- Узнаешь? - спросила Лейя.
- Направленный посадочный бакен, порядок, - смущенно ответил он.
И все же, продолжая проглядывать компьютерные данные, Люк не обнаружил никаких сведений о станции на Мимбане. Только он хотел сообщить об этом принцессе, как из ее "костыля" вырвалась струя сверкающего газа, распространилась во все стороны и исчезла.
- Лейя! Принцесса Лейя!
Ее маленький корабль по кривой уходил вниз.
- Полностью потерян контроль высоты, Люк! Я падаю!
Вслед за ней и он резко пошел на снижение.
- Бакен ведь есть! Может, нам и повезет! Попытайся снизить мощность левого двигателя!
- Я и так делаю, что могу, - короткое молчание, и потом: - Перестань метаться, Ц-3ПО, и следи за своими манипуляторами!
- Простите, госпожа Лейя, - металлический голос бронзового андроида Ц-3ПО звучал сейчас покаянно. - Но что, если масса Люк прав и здесь нет станции? Мы можем застрять навсегда в этом мире, где нет ничего - ни друзей, ни научной литературы, ни... ни смазки!
- Ты что, не слышишь бакена? - Люк увидел, как на поверхности истребителя принцессы вспыхнул небольшой взрыв.
Некоторое время ответом на его сердитый окрик были лишь разряды статического электричества, потом помехи исчезли.
- ... близко, Люк. Я полностью утратила контроль над правым двигателем тоже, а левый работает всего на десять процентов мощности.
- Понятно. Следую за тобой. Ц-3ПО вздохнул и покрепче ухватился за стены крошечной кабины.
- Постарайтесь сесть помягче, госпожа Лейя. Резкое приземление плохо сказывается на моих гироскопах.
- И на моих внутренностях тоже, - отрезала принцесса, плотно стиснув зубы и пытаясь вернуть контроль над двигателями. - Да и вообще тебе беспокоиться не о чем. Дроидов не тошнит.
Ц-3ПО не стал спорить и не произнес ни слова, когда истребитель резко нырнул вниз. Люк повторил этот маневр. Утешало лишь одно: сигнал бакена ему не чудился. Если звук исчезал, стоило лишь покрутить рукоятку, и вой возобновлялся. Может, Лейя и права.
Но на душе у Люка было неспокойно.
- Р2Д2, будь внимателен во время спуска и сразу же сообщи, если заметишь что-нибудь необычное. Воспользуйся всеми своими сенсорами...
В ответ дроид успокаивающе засвистел.
Они находились на высоте двухсот километров и продолжали спускаться, когда Люк от неожиданности подскочил в кресле. Что-то попыталось проникнуть в его сознание. Как будто всколыхнулась сама Сила. Он постарался расслабиться, позволить ей наполнить себя, потечь сквозь него - как учил старый Бен.
Его восприимчивость никогда не была высока, и он искренне сомневался, что когда-либо научится отдавать приказы Силе, как это делал Кеноби, хотя... Хотя старик не раз повторял, что у Люка немалый потенциал. И все же Люк знал достаточно, чтобы понять - это нежное покалывание, которое будило в нем острое, почти осязаемое ощущение тревоги, исходило от источника (или нескольких источников) на поверхности планеты. Однако полной уверенности у него не было, да и поделать с этим он ничего не мог. В данный момент его беспокоило одно - чтобы корабль принцессы приземлился без осложнений.
Однако чем скорее они уберутся с Мимбана, тем лучше.
Несмотря на собственные проблемы, принцесса находила время, чтобы сообщать ему координаты своего движения. Точно он и сам не мог вычислить ее курс. Освободившись от необходимости делать это. он попытался разобраться, что такое странное заметил в облаках внизу, когда они вошли в наружные слои атмосферы... Но так и не понял.
Он спросил принцессу, не видела ли она что-нибудь.
- Люк, перестань тревожиться из-за ерунды, а то до старости не доживешь. Это пустая трата...
Он так и не узнал, пустой тратой чего были его тревоги, потому что как раз в этот момент оба корабля вошли в тропосферу. Окунувшись в более плотный воздух, они среагировали на это немедленно и в высшей степени странно.
Вынырнув из облаков туда, где, по их предположениям, должно было быть лишь чистое небо, голубое, разве что с легким налетом желтизны, они, казалось, погрузились в океан жидкого электричества. Непонятно откуда взявшиеся гигантские разноцветные всполохи энергии обрушивались на корабли, создавая форменный хаос в показаниях приборов, где всего секунду назад царил полный порядок. Всю атмосферу пронизывала странная, мечущаяся туда и обратно энергия, настолько неистовая и яростная, что она казалась почти одушевленной. Из-за спины Люка послышалось нервозное "би-бип" Р2Д2.
Люк не знал, что и думать. Приборы обрушили на него мешанину электронной чепухи. Обезумевший, вставший на дыбы корабль удерживала в своей хватке неизвестная, но очень мощная сила, которая швыряла его точно мячик. Потом так же внезапно радужная буря осталась позади, как будто он только что вынырнул из гигантского водяного смерча. Однако приборы продолжали вытворять черт знает что; скорее всего, электроника вышла из строя.
Беглый взгляд вниз подтвердил, что произошло то, чего Люк опасался больше всего: корабля принцессы нигде не было видно. Не оставляя попыток справиться с внезапно опьяневшим кораблем, не снимая одной руки с клавиатуры, другой Люк включил коммуникатор.
- Лейя! Лейя, как ты?
- Нет... контроля, Люк, - прорвался сквозь статические помехи ее голос. Люк едва мог разобрать, что она говорит. - Приборы... вышли из строя. Если мы. ..
Звук пропал и больше не возобновлялся, сколько он ни терзал коммуникатор. Потом один экран над головой погас; во все стороны брызнул сноп искр и металлических фрагментов, кабина наполнилась едким дымом.
В страхе за принцессу, Люк включил следящее устройство - как правило, оно относилось к разряду наиболее удачных и автономно работающих компонентов аппаратуры. Однако яростная энергия возмущения, свирепствующая вокруг, заставляла и его работать с перегрузкой. Конечно, создатели этого устройства никак не предполагали, что корабль может столкнуться с подобным явлением.
Само по себе следящее устройство сейчас было бесполезно, но сохранилась запись, которая велась автоматически. На экране возникла уходящая вниз спираль, которая могла быть оставлена лишь кораблем принцессы. Использовать автоматику для - посадки в сложившихся условиях Люк не мог, поэтому он вручную направил корабль вниз по этому следу. Точно повторить путь принцессы шансов было мало, если они вообще существовали. Оставалось лишь молиться, чтобы они приземлились хотя бы не на противоположных сторонах планеты. Оставалось лишь молиться, чтобы они вообще приземлились и уцелели.
Рыская то вправо, то влево, точно верблюд-калека во время бури в пустыне, истребитель продолжал падать. Пока плоская, покрытая буйной растительностью поверхность Мимбана мчалась ему навстречу, Люк успел разглядеть на ней пятна зеленого с прожилками грязно-коричневого и голубого.
Он понятия не имел о топографии Мимбана, однако и без этого было ясно, что зелень и голубовато-коричневые пятна - реки, болота, леса - с точки зрения приземления несравненно предпочтительнее, чем, скажем, бескрайняя лазурь открытого моря или серые горные пики. Вода во всех случаях мягче скалы, а болото даже мягче воды, подумал он, чувствуя, что начинает успокаиваться. Может, им и в самом деле удастся уцелеть, ударившись о землю.
Люк прикладывал неимоверные усилия, снова и снова пытаясь оживить следящее устройство, и в какой-то момент преуспел в этом. Экран показал, что истребитель принцессы все еще держит прежний курс. Ну что же, выходит, шансы приземлиться неподалеку от нее не так уж малы.
Приборы один за другим выходили из строя, сознание при этом вопило: сделай же что-нибудь! Но что, хотел бы он знать? И вот еще вопрос - почему радужный - водоворот энергии возник лишь над одной областью планеты, областью, расположенной почти прямо над посадочным бакеном? Этот вопрос породил ряд других, как интригующих, так и тревожных.
Пытаясь свести к минимуму эффект воздействия обезумевших приборов, Люк выключил двигатели и теперь просто планировал вниз. Когда-то на Татуине он не раз устраивал на своем "прыгуне" подобные полеты, но планировать на истребителе - совсем другое дело. Интересно, есть ли у принцессы такой же опыт свободного полета и попытается ли она использовать его? Во всех случаях, подумал Люк, нервно покусывая нижнюю губу, мой корабль приспособлен для планирования гораздо лучше. Хотя бы потому, что у его истребителя есть что-то похожее на крылья.
Если бы только он мог увидеть принцессу, ему уже стало бы намного легче. Однако сколько он ни напрягал зрение, никаких признаков второго истребителя не обнаружил. А вскоре и вовсе ничего не разглядишь: его корабль приближался к толстому слою грязно-серых кучевых облаков.
В воздухе несколько раз с громким треском полыхнуло, только теперь это были обычные молнии. Люк, однако, находился уже глубоко в облаках и не смог ничего разглядеть. Его охватила паника. Если до самой поверхности видимость останется такой же, он может заметить землю чуть-чуть слишком поздно. Мелькнула мысль - может, все-таки попытаться использовать для посадки автоматику, пусть даже и свихнувшуюся? Но тут он как раз прорвал нижний край облаков. Время бежало быстрее, чем уменьшалась высота. Он едва успел бросить взгляд на приборы, контролирующие состояние атмосферы, как послышался треск ломаемых деревьев, и что-то с силой толкнуло истребитель снизу.
Скосив глаза на индикатор скорости, Люк включил тормозные ракеты и как можно мягче повернул корабль носом вниз. Одно хорошо - он мог не беспокоиться о том, как бы не загорелась вся эта зелень вокруг. Все тут промокло насквозь.
Он снова бросил двигатели на реверс. Последовала серия толчков и сотрясений, настолько сильных, что Люка чуть не вырвало из кресла, несмотря на ремни. Зеленые ветки вздыбились над головой, сознание затопила тьма...
Он мигнул. На фоне светлого неба над головой и слева с хрустально геометрической четкостью вырисовывалась разбитая вдребезги передняя часть истребителя. Все было тихо. Наклонившись вперед, Люк почувствовал на лице ласковое прикосновение воды. В голове прояснилось, теперь он смог видеть всю картину яснее. Дождь моросил еле-еле, если только это и в самом деле был дождь, а не исключительно плотный туман.
Вытянув шею, Люк сумел разглядеть, что металл над головой был аккуратно вспорот - точно огромным ключом для открывания консервных банок - толстой, теперь сломанной веткой огромного дерева. Окажись истребитель чуть выше его нынешнего положения, череп Люка вскрыло бы так же аккуратно; пройди корабль немного правее, и Люка расплющило бы о неохватный ствол дерева. Всего метр в ту или иную сторону, и ему пришел бы конец.
С дерева через дыру над головой продолжала капать вода. Почувствовав, что во рту у него пересохло, Люк открыл рот. Солоноватый привкус воды удивил его. Дождевая вода (или вода, конденсирующаяся из тумана) казалась чистой и беспримесной. Солоноватый привкус, понял Люк, объяснялся кровью, тонкой струйкой стекающей вниз из раны на лбу.
Расстегнув ремни, он выскользнул на свободу. Все мышцы болели, несмотря на то что он двигался по возможности медленно и - осторожно. Стараясь не обращать на боль внимания, он огляделся.
Мало того что электронная буря свела с ума все приборы; от удара многие из них превратились просто в хлам, пригодный разве что для лавок старьевщиков.
Извернувшись, он попробовал открыть колпак кабины и ничуть не удивился, когда она не сдвинулась с места. Дважды нажал аварийную кнопку. Панель приподнялась на несколько сантиметров и снова замерла.
Откинувшись в кресле, Люк обхватил себя обеими руками и с досады лягнул приборную панель. Легче от этого не стало; напротив, боль прострелила обе ноги. Оставалось одно - стандартный выход, если только его не защемило слишком сильно. Подняв руки, Люк пошатал механизм туда-обратно и с силой толкнул его. Без толку. Тяжело дыша, он оставил тщетные попытки и стал ломать голову над тем, какие еще у него есть варианты.
И тут колпак кабины начал подниматься сам.
Изогнувшись, Люк полез за пистолетом, однако тут же успокоился, услышав жалобное "би-бип!" - Р2Д2!
Показалась округлая металлическая голова, единственный красный электронный глаз с беспокойством разглядывал его.
- Со мной все в порядке... кажется.
Используя брюшной манипулятор Р2Д2 как скобу, Люк подтянулся, вывалился наружу и огляделся, прислонившись к изгибу огромной, нависающей над ним ветки.
Услышав свист, в котором на этот раз ему послышалось недовольство, Люк перевел взгляд на Р2Д2, прочно уцепившегося за металлический корпус рядом с ним.
- Не понимаю, что ты хочешь сказать, Р2Д2, и Ц-3ПО нет с нами, и перевести некому. Но догадываюсь, - он снова оглянулся. - Не знаю, где он и принцесса. Не знаю даже, где мы сами.
Он медленно спустился на поверхность Мимбана. Буйная зелень вокруг занимала не сплошь все пространство, как обычно бывает в джунглях, а росла большими группами, между которыми виднелись прогалины. Мимбан, или по крайней мере эта его часть, представлял собой отчасти болото, отчасти джунгли.
Справа от корабля жидкая грязь сливалась в извилистый, медленно текущий поток. Слева в туман уходил ствол огромного дерева, в которое корабль едва не врезался. Позади возвышалась группа растений, окаймленная кустами и чахлым папоротником, а еще дальше шла серо-бурая земля. С такого расстояния было невозможно определить, насколько она тверда.
Уцепившись за ветку поменьше, Люк наклонился в попытке рассмотреть, что же у него под ногами. Похоже, истребитель покоился на точно такой же поверхности и не проваливался. Может, и Люк пройдет. Это успокаивало - какой из него летчик без корабля?
Улыбнувшись, он присел на корточки. Двойное крыло с правой стороны было сломано и теперь валялось где-то в лесу; от него остались лишь металлические обломки. Соответственно оба двигателя на этой стороне тоже отсутствовали. Да, вот уж приземлился, ничего не скажешь.
Вернувшись в развороченную кабину. Люк отомкнул сиденье, сдвинул в сторону и принялся рыться в отсеке позади него в поисках того, что следовало взять с собой. Аварийный запас, лазерный меч отца, костюм с термоподогревом... Да, костюм обязательно. Хотя по виду некоторые растения явно относились к тропической зоне, снаружи было прохладно.
Бывают тропические леса, а бывают умеренно тропические. Скорее всего, по- настоящему холодно не будет, но, учитывая постоянную сырость, и жарко тоже; запросто можно даже простудиться. На всякий случай лучше прихватить тонкий, почти невесомый костюм. Вместительный, необыкновенно прочный рюкзак был пристегнут к спинке сиденья сзади. Люк отстегнул его и принялся наполнять тем, что отобрал.
Покончив с приготовлениями, он уселся на краешке сиденья и задумался.
На первый взгляд никаких признаков истребителя принцессы он не обнаружил. Однако туман стоял такой густой, что на расстоянии десяти метров уже толком ничего видно не было. Скорее всего, она приземлилась (точнее говоря, рухнула) не так уж далеко впереди, если он мог правильно судить о скорости и направлении собственного падения. Что ему оставалось, учитывая, что никакой возможности связаться с ней не было? Только одно - пешим ходом двигаться вдоль предполагаемой траектории ее падения.
Можно было, конечно, встать на носу корабля и попробовать докричаться до нее, но Люк пришел к выводу, что делать этого не следует. Какофония криков, уханья, воплей, свистов и жужжания, которая доносилась из болот и густой растительности, наводила на мысль, что лучше не привлекать к себе внимания; здесь вполне могли водиться и плотоядные животные.
Снова выбравшись из кабины и держась за ветку, Люк осторожно спустился на землю со стороны обломанных крыльев. Земля оказалось мягкой и слегка пружинила. Подняв одну ногу, он увидел, что подошву ботинка тут же облепила липкая серая грязь, похожая на формовочную глину. Но, самое главное, земля не проваливалась. Спустя мгновение Р2Д2 присоединился к нему.
Падая, дроид переломал столько веток, что посох долго искать не пришлось. Теперь будет и на что опираться, и чем ощупывать почву перед собой.
Направление, куда указывал нос корабля, грубо можно было оценить как верное; Люк сверился с компасом, и, взяв на несколько градусов правее, они с Р2Д2 тронулись в путь.
То ли движение ветвей в кустарнике, то ли Сила, то ли самое обыкновенное предчувствие навели Люка на мысль, что даже Бен Кеноби счел бы, что у него всего один шанс из ста найти корабль принцессы. Ее истребитель мог упасть немного в стороне, и тогда, не заметив его, он пройдет мимо и сможет бродить по поверхности Мимбана хоть тысячу лет, так и не наткнувшись на принцессу.
И все же, если Люк правильно представлял себе ее курс и если она по какой-то непонятной причине не изменила его в последний момент, он должен найти ее в течение недели. А вдруг корабль каким-то образом сам изменил угол падения, а у принцессы не было возможности помешать этому? Лучше выкинуть эти мысли из головы, решил Люк. Ситуация выглядела достаточно скверно и без таких предположений.
Этот не то туман, не то дождь время от времени менял свою плотность, но совсем никогда не прекращался, и очень быстро все неприкрытые участки тела Люка намокли. Больше, однако, похоже на перенасыщенный туман, чем на настоящий дождь, подумал он.
Благодаря костюму тело оставалось сухим, но с лица, рук и волос стекали струйки воды.
И даже когда - очень редко - бывало относительно сухо, все равно то и дело приходилось вытирать лоб и щеки, куда стекала вода, пропитавшая волосы.
Однажды он увидел что-то вроде четырехметровой змеи; при его приближении она скользнула под ветки кустарника.
Настороженно оглядываясь и продолжая шагать своей дорогой, Люк заметил неглубокую канавку, покрытую светящейся слизью, - оставленный этим существом след на мягкой земле. По правде говоря, зоология никогда его особенно не интересовала, даже дома, на Татуине, где хватало всяких допотопных монстров. Главное, чтобы чудище не покушалось на твою жизнь, не пыталось ни съесть, ни порвать когтями; все, на этом интерес к нему Люка исчерпывался.
Сейчас важнее всего было не сбиться с пути. Компас, встроенный в рукав костюма, это, конечно, хорошо, но промахнуться можно, отклонившись всего на десятую долю градуса.
Как-то, когда туман хотя бы отчасти поредел, Люк поднялся на небольшую возвышенность и увидел в отдалении монолитные серо-стальные стены. Сразу же возникло отчетливое ощущение, что они возведены не руками человека.
Казалось, сооружение сложено из блоков игрушечного детского конструктора, выглядевших совершенно единообразно. Впрочем, из-за тумана и дальности расстояния утверждать что-либо с уверенностью было невозможно. Стены венчали серые башни, отделанные черным камнем или, может быть, металлом и увенчанные куполами неопределенной формы.
Он остановился, впервые испытывая искушение свернуть и заняться исследованиями. Здесь можно было обнаружить много интересного. Принцесса, однако, ждала его не в этом городе, от которого веяло странной жутью, и в любой момент на нее могли напасть.
Как будто в ответ на его мысли, впереди, среди ржаво-зеленых кустов, что- то зашевелилось. Насторожившись, Люк опустился на одно колено, передвинул висящий на поясе лазерный меч. В густой зелени послышался сильный шорох. Большой палец Люка лег на активирующую кнопку, Р2Д2 издал нервное "би-бип!" Что бы это ни было, оно двигалось прямо на них. Носом чует, что ли, подумал Люк? По ветру ориентируется? И тут же одернул себя - никакого ветра не было и в помине.
Потом зелень раздалась, и оттуда вышел местный житель, больше всего похожий на большой темно-коричневый шар примерно метр в диаметре, покрытый мехом, с пятнами и полосами зеленого по всему телу. Опирался он на четыре коротких, тоже покрытых мехом ноги, заканчивающихся толстыми двойными пальцами. В верхней части торчали четыре руки. Недлинный и не слишком толстый хвост был гол.
Единственным признаком лица были два вытаращенных глаза, выглядывающие из щетинистого меха. При виде Люка и Р2Д2 они распахнулись еще шире.
Люк напряженно ждал, положив палец на активатор лазерного меча.
Нападения не последовало. Вместо этого создание испустило испуганный приглушенный вскрик, повернулось и, отталкиваясь всеми восемью конечностями, бросилось обратно под защиту кустов.
Выждав несколько минут и убедившись, что все тихо, Люк встал. Нервно улыбаясь, он вернул меч на свое место на поясе.
Первая встреча с обитателем этого мира заставила того в ужасе сбежать от Люка. Неплохо. Может, дикая жизнь, которой кишели джунгли, если не добра, то, по крайней мере, не таит в себе угрозы. Воодушевленный этими наблюдениями, Люк продолжил путь, шагая теперь чуть шире, ступая чуть более уверенно...
ГЛАВА 2 Прическа у Лейи Органы развалилась, волосы рассыпались по плечам. Предприняв еще одну вялую попытку привести их в порядок и убедившись, что ничего не получается, она бросила это дело и перевела взгляд на буйную растительность вокруг. Ей-таки удалось приземлиться в этом влажном аду. Хорошего мало, но успокаивало то, что если Люк уцелел при посадке, он, конечно, тут же отправится разыскивать ее. В конце концов, в этом и состояла его работа - в целости и сохранности доставить ее на Циркарпус IV.
Лейя с досадой вынуждена была признать, что на конференцию она опоздала. Беглый осмотр показал, что фокусы, которые выкидывал левый двигатель, могут ее больше не волновать. Его расплющило, и заставить что-либо двигаться он теперь был не в состоянии. Остальная часть "костыля" выглядела не намного лучше.
Она задумалась - может, имеет смысл самой отправиться на поиски Люка? Но разумнее было одному из них ждать, пока его найдет другой, а Люк тут же отправится ее искать, это не вызывало сомнений.
- Простите, госпожа, - послышался сзади металлический голос, - но как вам кажется, Р2Д2 и Люк сели благополучно в этом ужасном месте?
- Конечно. Люк - лучший пилот из тех, с кем мы летали. Если я села, то, уверена, он и подавно справился.
Лейя, конечно, немного покривила душой. Что если Люк лежит где-то раненый, не в состоянии двигаться, а она будет сидеть здесь и дожидаться его? Нет, лучше не думать об этом. Ее начинало мутить при одной мысли об исковерканном, с переломанными костями Люке, истекающем кровью в кабине своего истребителя.
Она откинула колпак кабины и недовольно сморщила нос при виде болота вокруг. Под деревьями и в кустах что-то безостановочно шебуршало, издавая самые разные звуки, однако разглядеть удалось лишь пару ярко окрашенных квазинасекомых. Ничего, пистолет при ней, как всегда на бедре. Впрочем, пока она не так уж и нуждалась в нем, сидя в кабине, крышку которой можно задвинуть и запереть в считанные секунды. Пока она полностью в безопасности.
Ц-3ПО, однако, не разделял ее оптимизма.
- Мне не нравится это место, госпожа. Совсем не нравится.
- Расслабься. Там, - она кивнула на густые заросли, - нет никого, кто захотел бы тобой закусить.
Внезапно совсем рядом слева прозвучал дикий рев - истошный, пронзительный, очень страшный. Принцесса резко обернулась, испуганно затаив дыхание. Нет, ничего, сколько она ни вглядывалась в коричнево-зеленую стену. Звук не повторился, и она заставила себя расслабиться.
- Ты видишь что-нибудь, Ц-3ПО?
- Нет, госпожа. Ничего крупного. Только несколько маленьких членистоногих, а ведь я сканирую и инфракрасное излучение тоже.
Она разозлилась на себя. Подумать только, простой шум заставил ее запаниковать. Скорее всего, это какое-то безвредное травоядное, а она впала в панику, точно дитя. Нужно взять себя в руки.
Лейя сердилась, да. На то - что бы это ни было, - что стало причиной срыва столь важной конференции на Циркарпусе. Но вдвойне она сердилась на Люка. Сердилась за то, что он не совершил навигационного чуда и не сумел сделать так, чтобы оказавшись без приборов и управления, она приземлилась тихо и спокойно, безо всяких приключений. А еще больше сердилась потому, что он оказался прав. Им действительно не следовало садиться здесь.
Так она сидела и молча дымилась от раздражения, то перебирая в памяти проклятия, которые обрушит на голову своего непутевого провожатого, когда он в конце концов объявится, то беспокоясь, что ей делать, если этого не произойдет.
А-а-х-х-х-ву-у-п!
Опять тот же трубный звук. Какое бы создание его ни издавало, уходить оно явно не собиралось. На этот раз рев прозвучал даже ближе. Лейя схватилась за бластер, снова пристально всматриваясь в джунгли и снова не углядев ничего.
Настороженно водя взглядом по сторонам, она попыталась разобраться в причинах происшедшего с ними. Допустим, то, что она приняла за посадочный бакен, таковым вовсе не являлось. Допустим, это было всего лишь автоматическое устройство и в этом мире нет не только никаких машин, но и благоприятных условий для пребывания тут органических существ.
Если Люк погиб, она останется здесь одна, не зная, что ей делать, как... Снова какой-то треск, на этот раз справа. Крутанувшись на сиденье, она инстинктивно выстрелила на звук и была вознаграждена запахом гари, смешанным с запахом влажной растительности. Пистолет по-прежнему был направлен на обуглившееся пятно. Она надеялась, что попала. К счастью, это оказалось не так.
Послышался крик: - Это мы!
Голос звучал так неуверенно, почти робко, что Лейя едва расслышала его.
- Р2Д2! - Ц-3ПО выбрался из кабины и бросился к своему собрату.
- Р2Д2, как хорошо, что... - Ц-3ПО замолчал, а потом продолжал уже совсем другим тоном: - О чем только ты думаешь, заставляя меня вот так волноваться? Я тут мучаюсь, не знаю, как ты там...
- Люк, с тобой все в порядке? Взобравшись по фюзеляжу истребителя, Скайуокер уселся рядом с открытой кабиной.
- Да. Упал следом за тобой и больше всего боялся, что мы с Р2Д2 можем проскочить мимо.
- А я боялась, что ты... - она замолчала и опустила взгляд, чувствуя, что не в силах посмотреть ему в глаза. - Прости меня, Люк. Я была неправа, настаивая, чтобы мы приземлились здесь.
От смущения он тоже отвел взгляд.
- Невозможно было предвидеть, что возникнет такое мощное атмосферное возмущение, которое заставит нас сесть, Лейя.
Она перевела взгляд на джунгли.
- Мне все-таки удалось засечь местоположение этого посадочного бакена до того, как приборы полностью вышли из строя, - она кивнула куда-то за их спины и влево. - Это назад в ту сторону, откуда ты пришел. Если доберемся до станции, может быть, удастся организовать, чтобы нас вывезли отсюда.
- Если станция существует, - кротко заметил Люк, - и если есть кто-то, способный сделать это.
- У меня уже мелькала мысль, что, возможно, это полностью автоматизированная станция, - призналась она, - но никакого другого выхода я не вижу.
- Согласен, - Люк вздохнул. - Во всяком случае, сидя на одном месте, мы точно ничего не выгадаем. Сожрать нас тут могут с тем же успехом, что и по дороге.
- Ты что, наткнулся на плотоядных? - удрученно спросила принцесса.
- Не знаю в точности, на что я наткнулся. Единственный зверь, который мне встретился, - он еле заметно усмехнулся, - при одном взгляде на меня тут же сбежал, точно увидел привидение, - он скользнул в кабину. - Нужно идти, пока светло. Я помогу тебе собрать рюкзак.
Оказавшись внутри, Люк отодвинул сиденье, и тут до него дошло, в каком тесном пространстве ему предстоит действовать.
Принцесса, казалось, не замечала ни того, что он ее потеснил, ни того, в какой близости друг к другу они оказались. Во влажном воздухе, однако, тепло и запах ее тела ощущались очень сильно, и Люку потребовались дополнительные усилия, чтобы это не отвлекало его от того, чем он занимался.
Выбравшись наружу, принцесса сделала шаг в сторону носа истребителя и протянула руку внутрь кабины.
- Давай его сюда, Люк.
Он поднял туго набитый рюкзак.
- Не слишком тяжелый?
Она забросила рюкзак за спину, вдела руки в лямки и несколько раз встряхнулась, устраивая свою ношу поудобнее.
- Груз ответственности намного тяжелее, - коротко ответила она.
- Пошли.
Принцесса легко спрыгнула на землю, сделала два шага в направлении бакена и... начала погружаться.
- Люк! Ц-3ПО!
- Не волнуйся, принцесса, - он осторожно пополз вдоль крыла, оставаясь лицом к ней.
- Люк!
Она по колени ушла в серую грязь, и в любой момент погружение могло начать убыстряться.
Уцепившись за что-то левой рукой, Люк протянул, принцессе правую.
- Наклонись ко мне. Р2Д2, держись крепко за корабль. Ц-3ПО, дай-ка руку.
Лейя послушалась. Трясина откликнулась на это движение чавкающими звуками, на Люка пахнуло запахом болота. Рука принцессы заметалась, пытаясь дотянуться до него.
Он поспешно вернулся в кабину, схватил оставленный посох и снова распростерся на крыле.
- Наклонись ко мне, - настойчиво повторил он. - Ц-3ПО и Р2Д2, теперь держите меня, да покрепче, а то я нырну туда же.
- Не беспокойтесь, масса Люк, - ответил Ц-3ПО, а Р2Д2 просвистел ободрение.
Принцесса погрузилась уже до пояса. Первая попытка уцепиться за посох окончилась неудачей, однако во второй раз ее пальцы сомкнулись на нем. Она тут же ухватилась за посох и другой рукой.
Люк тоже вцепился в свой конец посоха обеими руками и сел на крыле, откинувшись назад, скребя ногами по гладкой металлической поверхности.
- Р2Д2, Ц-3ПО... Тяните!
Болото не хотело отпускать свою жертву. Напрягая мышцы, Люк тянул и тянул, налегая всем весом и одновременно взывая к Силе.
Наконец послышался хлюпающий звук, и принцесса накренилась вперед. Люк немного ослабил хватку уставших рук, несколько раз глубоко вдохнул и выдохнул.
- Потом будешь изображать игрушечный мотор, - укорила его принцесса. - А сейчас тяни.
Он так разозлился, что тут же вытянул ее целиком, откуда только силы взялись. Спустя несколько мгновений они уже сидели рядышком на краю крыла.
Сейчас, когда снизу почти до уровня груди она была покрыта липкой серо- зеленой грязью и кусочками чего-то, похожего на солому, в облике принцессы не осталось ничего королевского. Она тщетно пыталась счистить с себя грязь, которая быстро высыхала, превращаясь в нечто вроде тонкого слоя асфальта. Лейя молчала, и Люк знал, что любая предложенная им помощь сейчас будет встречена не слишком доброжелательно.
- Пошли, - только и сказал он.
Взял посох, подобрался к задней стороне крыла, свесился с него и ткнул прутом в землю. Она казалась достаточно твердой. Однако, ступая на землю, он продолжал держаться за крыло. Ноги погрузились в пружинистую почву, но не глубже чем на полсантиметра, хотя земля по виду мало отличалась от той, которая едва не засосала принцессу.
Лейя легко спрыгнула вниз, и вскоре они уже пробирались сквозь казавшиеся полузнакомыми растения. Ветки и кустарник мешали идти, колючки так и норовили вцепиться, но предположение Люка, что чем выше растительность, тем тверже под ней земля, неуклонно подтверждалось. Даже тяжелые дроиды здесь не тонули.
Время от времени принцесса с отвращением охлопывала себя по телу, покрытому коркой засохшей грязи. И совершенно непривычно молчала. То ли силы берегла, то ли испытывала смущение по поводу своего вида, Люк точно не знал. Но склонялся к первому. Насколько он ее знал, смущение было для нее не характерно.
Они часто останавливались, описывали круги, а потом сравнивали показания своих компасов, чтобы убедиться, что направление на бакен не утеряно.
- Даже если это автоматическая станция, - заметил он много часов спустя, стараясь подбодрить принцессу, - кто-то ведь установил ее здесь и, надо думать, поддерживает в рабочем состоянии. Хотя, может быть, посещает и не так часто. Мне попались довольно большие развалины неподалеку от того места, где мы приземлились. Может, там еще живут аборигены, а может, и нет никого. Факт тот, что этот бакен, возможно, использовался для ксеноархеологических исследований.
- Не исключено, - оживилась она. - Да... Тогда становится ясно, почему он не указан в реестре. Это мог быть небольшой, чисто изыскательский аванпост, и притом временный!
- И совсем недавно установленный, - добавил Люк, взволнованный правдоподобием собственного предположения. Одна мысль о такой возможности заставила его - нет, заставила их обоих - почувствовать себя лучше. - Если это тот самый случай, тогда даже автоматическая станция, используемая время от времени, должна иметь надежное укрытие и запас провизии на случай аварийной ситуации. Черт, тут даже может оказаться подпространственный планетарный передатчик, чтобы научная экспедиция могла связаться с Циркарпусом IV!
- Не очень-то приятно возвещать о том, что я жива, взывая о помощи, - сказала принцесса, расчесывая темные волосы. - Ну, - тут же добавила она, - я не собираюсь вдаваться в подробности. Просто скажу, что нам требуется помощь.
Они продолжали путь в молчании, пока в сознании Люка не всплыл еще один вопрос.
- Я все еще не понимаю, принцесса, что заставило наши приборы сойти с ума. Мы прошли через такую гигантскую массу свободной энергии... Разряды били по кораблю, а потом от него уходили обратно в небо... Никогда не видел ничего подобного.
- И я тоже, масса Люк, - вмешался Ц-3ПО. - Я подумал, что схожу с ума.
- А я даже никогда не читала о том, что существуют подобные природные феномены, - призналась принцесса. - На некоторых колонизированных газовых гигантах случаются бури и покруче, но эта удивительная игра цвета... И потом, обычно всегда в таких случаях бывают густые грозовые облака, а мы были выше облачного слоя, когда это произошло. И еще, - она заколебалась на мгновенье, - что-то во всем этом мне почудилось странно знакомое.
Р2Д2 издал очередной "би-бип" - в знак согласия.
- Кто бы ни установил здесь этот бакен, он должен был включить в передачу предостережение кораблям о том, что им угрожает опасность.
- Да, - согласилась принцесса. - Трудно представить себе, что научная или какая-то другая экспедиция могла проявить такую небрежность. Это очень серьезное упущение, почти преступное, - она медленно покачала головой. - Этот эффект... Что-то он мне все время напоминает, - она застенчиво улыбнулась. - Голова у меня все еще забита мыслями о конференции.
Так и должно быть, подумал Люк, хотя самого его волновало одно - добраться до этого бакена в надежде, что он окажется не просто грудой машинного оборудования.
Однако он сказал лишь: - Понимаю, принцесса.
Не Сила, а какое-то гораздо более древнее, более высокоразвитое в человеке чувство навело его на мысль, что за ними следят. Он резко обернулся и зашарил взглядом по туману сзади и сбоку. Ничего не увидел, но возникшее ощущение не исчезло.
Лейя тут же заметила, что он вглядывается в пропитанный влагой подлесок.
- Нервничаешь?
Это был отчасти вопрос, отчасти вызов.
- Нервничаю, да! Нервничаю, боюсь и хочу, чтобы мы прямо сейчас убрались отсюда к чертям. В любое другое место Циркарпуса - вместо того чтобы на собственных ногах тащиться по этому болоту.
К принцессе тут же вернулось серьезное настроение.
- Что бы ни случилось в жизни, нужно принимать все как есть и не падать духом, - сказала она, глядя прямо перед собой.
- Что я и делаю, - ответил Люк. - Просто для меня принимать все как есть, не падая духом, это и значит нервничать и бояться.
- Ну, пусть тебя успокоит то, что это я во всем виновата.
- Разве я это имел в виду? Разве я сказал что-нибудь подобное? - возразил Люк, задетый сильнее, чем предполагал.
Заметив ее проницательный взгляд, он мысленно обругал себя за неспособность скрывать свои чувства. Скверный из меня получился бы игрок, в карты, решил он. Или политик.
- Нет, но ты так... - горячо начала было она.
- Принцесса, - мягко прервал он ее, - у нас еще долгий путь впереди, если ты не ошиблась в своих расчетах. Тот факт, что твари с острыми зубами и когтями не бросаются на нас с каждого дерева, вовсе не означает, что их тут нет. Кроме того, на что нам никак не следует тратить время, так это на стычки между собой. И давай забудем о чинах. Сейчас главное - выжить. И мы выживем, если Сила не оставит нас.
Ответа не последовало, что само по себе вселяло надежду. Они продолжали месить грязь, и Люк украдкой бросал на принцессу восхищенные взгляды, когда она не могла этого заметить. Растрепанная и покрытая спекшейся грязью от пояса и ниже, она все равно была прекрасна. Он знал, что она расстроена, но не из-за него, а из-за срыва конференции.
Не бывает ночей темнее тех, когда земля окутана туманом, а на Мимбане все ночи были такие. Постель устраивали в развилке корней большого дерева. Пока принцесса разжигала костер, Люк и дроиды сооружали укрытие от дождя, натягивая над местом ночлега плащи из аварийных комплектов.
Прижимаясь друг к другу, чтобы сохранить тепло, и глядя в ночь, они пытались уснуть рядом с огнем. Несмотря на туман, костер не гас, и его успокаивающее потрескивание вплеталось в хор ночных звуков. Они почти не отличались от дневных, но любая ночь, в особенности в чужом мире, придает всему привкус таинственности и угрозы.
- Спите спокойно, масса Люк, - сказал Ц-3ПО. - Мы с Р2Д2 покараулим. Сон нам не требуется, и к тому же мы несъедобные.
Во тьме послышался звук, похожий на зычное бульканье, и Ц-3ПО вздрогнул. Р2Д2 выдал насмешливое "би-бип", и дроиды растаяли в темноте. - Очень смешно, - Ц-3ПО явно обиделся. - Надеюсь, какой-нибудь местный хищник набросится на тебя и сломает все твои внешние сенсоры.
Р2Д2 засвистел в ответ; чувствовалось, что угроза явно не произвела на него впечатления.
Принцесса придвинулась поближе к Люку. Он попытался успокоить ее, а когда тьма вокруг сгустилась до адской черноты и к ночным звукам добавились замогильные стоны и уханье, его рука непроизвольно обхватила ее за плечи. Она не возражала.
Он почувствовал себя почти хорошо, лежа рядом с ней и пытаясь не обращать внимания на влагу, которой была пропитана земля.
Пронзительный вскрик заставил Люка проснуться. Никакого движения по ту сторону гаснущего костра. Он подкинул свободной рукой несколько веток в огонь, и костер разгорелся снова.
Потом он бросил мимолетный взгляд на лицо своей спутницы. Это было лицо не принцессы, не сенатора и лидера Альянса; это было лицо продрогшего ребенка. Влажные губы манили его. Он наклонился ближе, ища в их гипнотической алости убежище от осточертевшей сырости болота.
И заколебался, отпрянул назад. Что ни говори, она аристократка, лидер повстанцев, а он, несмотря на все его подвиги на Йавине, всего лишь пилот, и к тому же простого происхождения. Крестьянин и принцесса, с отвращением подумал он.
Ему поручено защищать ее, и он не станет злоупотреблять оказанным ему доверием, насколько бы безнадежными ни были его собственные мечты. Он будет защищать ее от всего, что выпрыгивает из мрака, крадется по земле и падает с веток, под которыми они проходят. И сделает это вне зависимости от чувств, которые он к ней испытывает, - уважения, восхищения и, возможно, самой сильной из эмоций - безответной любви.
Я буду защищать ее даже от себя самого, мелькнуло в усталом мозгу. Спустя пять минут Люк уже спал...
Он проснулся первым, что позволило избежать любого намека на неловкость. Убрав руку с плеча принцессы, он мягко потряс ее раз, другой. На третий она села, напряженно выпрямив спину, широко распахнув глаза и оглядываясь с таким выражением, с каким смотрит человек, которого резко разбудили. Повернулась, удивленно глядя на Люка. Потом события последних дней всплыли у нее в памяти, она немного расслабилась.
- Извини. Не сразу сообразила, где я, и немного испугалась.
Она принялась рыться в своем рюкзаке, Люк последовал ее примеру. Ц-3ПО весело прощебетал: - Доброе утро.
Пока где-то за их спинами поднималось затянутое облаками солнце, потихоньку нагревая туман, они перекусили; скудный завтрак, всего лишь концентраты из аварийного запаса.
- Интересно, кто придумал эту гадость? - она скорчила гримасу отвращения, откусив кусочек розового кубика. - Может быть, даже машина. В этой еде нет ни запаха, ни вкуса.
Люк старался не показывать, до какой степени ему самому противна эта еда.
- Понятия не имею. Задача этих кубиков - наше выживание, а вовсе не удовольствие.
- Хочешь еще? - она протянула ему голубой кубик с консистенцией засохшей губки.
Люк взглянул на него с таким видом, точно его слегка затошнило.
- Нет... Как-нибудь потом. Я сыт.
Она понимающе кивнула и улыбнулась, он усмехнулся в ответ.
Костюмы и плащи с подогревом позволяли сохранить тепло, а поздним утром стало так жарко, что пришлось снять плащи, скатать тонкий материал и убрать в карманы костюмов.
Редкие разрывы в тумане никогда не были настолько велики, чтобы позволить увидеть восходящее солнце, хотя Ц-3ПО и Р2Д2 заверили их, что с ним все в порядке. Стало заметно светлее - непроглядная серость сменилась чем-то, что энтузиаст мог бы назвать сумерками.
- Мы, наверно, уже недалеко от бакена, - сказала принцесса где-то в середине дня.
Интересно, подумал Люк, сколько часов мы проспали? На Мимбане дни и ночи длинные.
- Нужно настроить себя на то, что мы можем ничего не найти, принцесса. Никакой станции, никакого бакена.
- Знаю, - спокойно согласилась она. - Но искать все равно нужно. Доберемся до места, которое я засекла, а потом пойдем вокруг по расширяющейся спирали.
Впереди возникла длинная стена деревьев и подлеска. Они без колебаний нырнули туда, зная, что почва там держит лучше.
- Простите, масса Люк.
Люк взглянул немного вперед и вправо. Оба робота остановились, Ц-3ПО наклонился над чем-то.
- Что там, Ц-3ПО?
- Еще раз прошу прощения, но вот это не дерево, - сказал дроид. - Это металл. Мне подумалось, что металл - материал достаточно ценный и стоит привлечь к нему ваше внимание. Может быть... - громкое "би-бип" заставило его взглянуть на Р2Д2. - Слишком много болтаю? Что это значит - слишком много болтаю, ты, недоделанный робот?
- Металл... это металл! - принцесса стояла рядом, дожидаясь, пока Люк продерется сквозь кусты.
- Посмотри-ка, Р2Д2, нельзя ли убрать этот подлесок?
Миниатюрный дроид включил небольшой пламенный резак и выжег часть растительности.
- Хорошо... То, что надо, - бормотал Люк, когда они с принцессой параллельно друг другу смогли двинуться вдоль металлической поверхности.
В конце концов она закончилась, и они вышли из-под деревьев на дорогу. От нее ответвлялась улица - просто хорошо утрамбованная земля, - по обеим сторонам которой тянулись ряды строений, уходящие в густой туман. Из-за плотно закрытых окон изливалось теплое желтое сияние, освещая слегка приподнятые металлические тротуары, над которыми тянулись навесы от дождя.
- Спасибо Силе, - пробормотала принцесса.
- Прежде всего, - начал Люк, - нужно найти место, где мы сможем привести себя в порядок. Потом... - он сделал шаг вперед, но почувствовал на своем плече руку Лейи и с любопытством посмотрел на нее. - Что такое?
- Подожди минуту, Люк, подумай, - мягко, но настойчиво сказала она. - Это не просто место, где установлен посадочный бакен, это нечто большее. Гораздо большее, - она осторожно выглянула из-за угла, всматриваясь в дальний конец улицы. По металлическим тротуарам двигались люди, другие пересекали затянутую туманом улицу. - Для научно-исследовательского объекта все выглядит слишком основательно.
Люк более внимательно посмотрел на окутанную туманом улицу, на этот раз заметив и людей, и грубоватую форму строений.
- Ты права. Это большое поселение Может, какая-то циркарпусианская компания...
- Нет, - она резко взмахнула рукой. - Взгляни вон туда.
Прямо посреди улицы шли двое. Вместо свободной одежды на них были белые с черным металлопластовые доспехи. Слишком хорошо знакомые доспехи.
Оба человека несли шлемы в руках. Один уронил свой, наклонился, чтобы поднять его, случайно толкнул ногой, и тот покатился по улице.
Товарищ заворчал на него. Ругнувшись, неловкий имперец подхватил шлем и догнал своего спутника.
Глаза и у Люка, и у принцессы стали как плошки.
- Имперские штурмовики, здесь! И циркарпусианам ничего не известно об этом, иначе подпольщики рассказали бы нам.
Лейя взволнованно кивнула.
- Если циркарпусиане узнают об этом, они в два счета выйдут из Империи!
- И кто же сообщит им о вторжении? - поинтересовался Люк.
- Мы, конечно... - принцесса с мрачным видом прикусила язык. - Теперь, Люк, мы нуждаемся в помощи не только из-за себя...
- Тс-с-с-с.
Они нырнули подальше во тьму. Из-за угла показалась большая группа мужчин и женщин. Они о чем-то непринужденно болтали, но Люка и принцессу интересовал не их разговор, который они к тому же не слышали. На этих людях была необычная одежда, комбинезоны из какого-то черного, отражающего свет материала; брюки были заправлены в высокие черные сапоги.
Комбинезоны заканчивались капюшоном. У некоторых они были подняты и завязаны, у других свободно откинуты на спину. С широких поясов свисало какое- то снаряжение, показавшееся Люку незнакомым.
Принцесса, однако, знала, кто они такие.
- Горнорабочие, судя по костюмам, - сообщила она, провожая взглядом людей, идущих по металлическому тротуару. - Империя обнаружила на этой планете что-то ценное, о чем циркарпусианам неизвестно.
- Откуда такая уверенность?
- Они построили тут целый городок, - убежденно сказала она. - Малоохраняемый, судя по всему. Очевидно, Империя не хочет, чтобы кто-то узнал об этом.
Р2Д2 негромко засвистел с оттенком согласия.
Дальнейший разговор был прерван внезапно возникшим далеким и очень громким воем. Он звучал так, точно демоны устроили парад прямо под поверхностью планеты.
Вой продолжался несколько минут, а потом стих. Он явно произвел на принцессу большое впечатление.
- Энергетические буры! - тяжело дыша от волнения, объяснила она. - Они используют здесь большие генераторы, - после задумчивой паузы она добавила: - Может быть, именно это стало причиной атмосферных вихрей, из-за которых мы оказались тут. Я была уверена, что читала где-то об этом эффекте. Чтобы корабль мог пересечь область, где работает энергетический бур, он должен быть специальным образом изолирован. Побочный продукт, в том числе и избыточные заряды, выбрасывается в небо.
- Но радиоактивные осадки... Если здесь есть аборигены, такие раскопки противозаконны!
- С каких это пор, - с горечью заметила принцесса, - Империю волнует вопрос, что законно, а что нет?
- Ты, конечно, права... Мы не можем стоять тут вечно. Прежде всего нужно раздобыть какой-нибудь по-настоящему питательной еды. На этих концентратах не выжить. И еще, - добавил он, взглянув на грязь, облепившую принцессу, - нужно привести себя в порядок. Нельзя привлекать внимание. После Йавина и Звезды Смерти имперские власти взяли нас обоих на заметку. И расхаживать тут в наших костюмах нельзя. Придется украсть какую-нибудь одежду.
- Украсть? - тут же вскинулась принцесса. - У какого-нибудь честного торговца? Чтобы я, в недавнем прошлом принцесса королевского дома Алдераана, сенатор, опустилась до...
- Я украду, - успокоил ее Люк.
Выглянув из-за утла, он увидел, что затянутая туманом улица опустела, и сделал принцессе знак следовать за собой.
Они двинулись вперед, прижимаясь к стенам домов и стараясь побыстрее пересекать освещенное пространство перед окнами и открытыми дверями. Люк бросал беглый взгляд на витрины всех магазинов, мимо которых они проходили. В конце концов он остановился, заметив вывеску над входом в один из них.
- Снаряжение для горняков, - прошептал он. - То, что нужно. - Пока принцесса следила за улицей, он попытался заглянуть в темное окно. - Может, у них выходной.
- Скорее, так поздно вечером работают только те заведения, которые торгуют спиртным, - принцесса, как всегда, рассуждала более здраво, когда не заботилась о своем высоком происхождении. - И что теперь? - взволнованно спросила она.
Вместо ответа Люк повел ее к задней двери, от всей души надеясь, что она тут имеется. Так и оказалось, но дверь была заперта, усложняло дело и то, что за домом находился довольно широкий двор, открывающийся прямо в джунгли. Если бы кто-то случайно проходил тут мимо, Люк и принцесса оказались бы прямо на виду.
- Интересно, - заметила принцесса, наблюдая за тем, как Люк пытается закрыть ворота, - как мы проникнем внутрь?
Она кивнула на металлическую дверь без каких-либо признаков замка, по- видимому, запертую изнутри. В задней части дома окон не было; может быть, именно с целью помешать осуществлению замыслов вроде тех, которые были у них на уме.
Люк взял в руки лазерный меч и медленно передвинул регулятор, встроенный в рукоятку.
- Что ты собираешься делать, Люк?
- Не знаю, насколько велик этот городок, но боюсь, если мы станем вламываться сюда, это может привлечь внимание. Хочу сделать так, чтобы шума было как можно меньше.
Принцесса не стала спорить, нервно поглядывая то направо, то налево с таким видом, точно ожидала, что в любую секунду из-за угла на них может наброситься отряд объятых праведным гневом имперцев. Может быть, тут установлена скрытая сигнализация? И кто знает, каким образом она приводится в действие?
Однако ее ушей достигали только привычные звуки джунглей. Люк активировал меч. Вместо ослепительного луча метровой длины из него вырвался совсем короткий и тонкий, как игла. С видом опытного взломщика Люк шагнул вперед и повел энергетическим лучом вдоль узкой щели между дверью и рамой. Примерно на расстоянии трети высоты снизу послышался щелчок, дверь послушно заскользила в сторону. Люк деактивировал лазерный меч и повесил его на пояс.
- Иди, - сказала ему принцесса. - Мы с дроидами покараулим.
Он кивнул и исчез внутри.
По счастью, то, что Люка интересовало, лежало совсем недалеко от входа. Понадобилось несколько минут, чтобы перебрать груду вещей и найти то, что нужно. Взяв поношенную одежду, он торопливо зашагал к выходу и бросил добычу принцессе. Выскочил наружу, просунул руку внутрь и дотронулся до кнопки с надписью "Закрыто". Дверь заскользила на место. Если повезет, пройдет несколько недель, прежде чем владелец обнаружит пропажу.
Довольный собой, Люк тут же принялся стаскивать летный комбинезон и уже почти разделся, когда заметил, что принцесса удивленно смотрит на него.
- Ну, что же ты? Нам нужно поторопиться.
Уперев руки в изящно очерченные бедра и склонив голову набок, она многозначительно глядела на него.
- Ох, - пробормотал он с легкой улыбкой. И продолжал раздеваться, но уже отвернувшись. Почувствовав, однако, что сзади все пока без изменений, бросил на принцессу взгляд искоса и увидел на ее лице выражение неловкости. - Что опять не так, принцесса?
- Люк, я хорошо отношусь к тебе, - смущенно заговорила она, - и мы знакомы уже целую вечность, но мне хотелось бы....
Он усмехнулся.
- Главное, чтобы штурмовики не застали нас здесь в летных комбинезонах. Можешь в кустах переодеться, - он взмахнул рукой.
Отвернувшись, он продолжал переодеваться. Принцесса посмотрела на джунгли. В кустах мигали крошечные светлые точки - глаза неизвестных созданий, - раздавалось странное шипение и блеянье. Вздохнув, она тоже начала раздеваться, но тут же остановилась.
- Что вы уставились на меня?
- Ох, простите, я... - послышался свист, в котором ощущалось настойчивое требование. - Да, ты прав, Р2Д2.
Дроиды дружно отвернулись.
Вскоре Люк смог повернуться. Вид принцессы ему понравился. Простой, не сильно поношенный костюм был ей немного мал и поэтому обтягивал ее кое-где в интересных местах, но в целом смотрелся совершенно естественно.
- Ну как? - саму принцессу ее новое одеяние явно в восторг не привело. - А что ты на меня уставился?
- Ткань какая-то... - начал было он и тут же вынужден был увернуться от ботинка, который она швырнула в него.
Тот с грохотом ударился о металлическую дверь.
- Прости, - сказал он таким тоном, словно и в самом деле чувствовал себя виноватым.
Подобрав ботинок, он принялся вытаскивать из карманов летного костюма и из рюкзака всякие нужные вещи и запихивать их в сумки, свисающие с пояса горняцкого комбинезона.
Достал кошелек, быстро просмотрел его содержимое, закрыл и сунул в карман.
- У меня есть имперские деньги, на какое-то время нам хватит. А у тебя?
- Зачем деньги представителю Альянса, посланному с дипломатической миссией? - в свою очередь спросила она, пряча взгляд.
Люк вздохнул.
- Ну, мы бы нашли, что с ними делать. Как насчет того, чтобы перекусить? Я, конечно, имею в виду не концентраты.
Она повернулась к нему, явно повеселев.
- Я могла бы слопать целого банту, Люк. И все же, ты уверен, что мы можем рискнуть?
- Не стоит все время прятаться. Вряд ли на нас обратят внимание, если мы не будем выглядеть и вести себя как чужаки. утопив рюкзаки и летные комбинезоны в вязкой трясине, они вернулись на главную улицу. Стало заметно светлее, и Люк почти сразу же остановился.
- Что-то не так? - с тревогой спросила принцесса.
- Две вещи. Прежде всего, твоя походка.
- И что не так с моей походкой?
- Ничего. Но могут возникнуть осложнения. Она нахмурилась, пытаясь понять, что он имеет в виду.
- Ты ходишь, как... как принцесса, - объяснил он. - Не как простая работница. Опусти плечи и шагай не с таким уверенным и независимым видом. Чуть-чуть сгорбись. Как усталая горнодобытчица, а не как член императорской семьи. И второе...
Протянув руку, он принялся что-то делать с ее аккуратно причесанными волосами.
- Эй! - протестующе воскликнула она, пытаясь уклониться.
Когда он наконец отступил, ее волосы представляли собой путаницу непослушных прядей; сложный узел, который она до этого носила, исчез.
- Вот так-то лучше, - заявил он, - но чего-то все равно не хватает.
Еще раз внимательно оглядев принцессу, он нагнулся, зачерпнул немного грязи и шагнул к ней.
- Ох, нет, - она выставила перед собой обе руки и попятилась. - Я и так не вылезаю из грязи уже несколько дней. И не допущу, чтобы ты мазал меня этой пакостью!
- Пусть будет по-твоему, Лейя, - шматок грязи с громким шлепком упал из его руки на землю. - Сделай это сама.
Принцесса заколебалась. Потом поплевала на руки, стерла с лица остатки косметики, зачерпнула самый минимум грязи и слегка измазала лицо.
- Ну как? - настороженно спросила она. Люк одобрительно кивнул.
- Гораздо лучше. Ты похожа на человека, который слишком долго блуждал по пустыне, не имея воды.
- Спасибо, - пробормотала она. - Я уже почти так себя и чувствую.
- Так и должно быть. Мне очень хочется, чтобы мы выбрались отсюда живыми.
- Вряд ли это получится, если в самое ближайшее время мы не поедим как следует.
И она с такой скоростью помчалась по улице, что ему пришлось схватить ее за руку...
ГЛАВА 3 Перешептываясь, они зашагали по металлическому тротуару к зданию, освещенному лучше других. Материализуясь из тумана, на улице появлялись все новые и новые люди.
- Город начинает оживать, - пробормотала Лейя. - Они, скорее всего, работают в три смены. Похоже, одна из них только что освободилась.
- Прямо не знаю, как быть. Нужно тебе что-то сделать со своей походкой. Ссутулься еще немного.
Кивнув, она послушалась. Люк старался не смотреть в лица прохожих, боясь встретиться с ними взглядом.
- Ты все еще слишком напряжена. Расслабься. Ну вот, так лучше.
Они остановились перед зданием, которое выглядело вполне прилично и было, судя по вывеске, таверной.
- Вроде бы все спокойно. Ц-3ПО и Р2Д2, ждите нас здесь. Не напрашивайтесь на неприятности. Забейтесь в темный уголок и спокойно сидите там, пока мы не выйдем.
- Мы все понимаем, господин Люк, - горячо заверил его высокий золотистый дроид. - Пошли, Р2Д2, - они проскользнули в узкий проулок между таверной и соседним домом.
- Ну как, рискнем? Что скажешь, принцесса?
- Я голодна... Хватит попусту тратить время.
Она положила руку на выключатель рядом с дверью, и та тут же открылась.
Отовсюду на них обрушились свет, и шум, и звуки болтовни. Они оказались на виду, и не оставалось ничего другого, как войти, стараясь сделать это как можно более непринужденно.
Внутри в небольших кабинах, похожих на соты, сидели возбужденные люди. Люку чуть плохо не стало от дыма и запаха наркотиков, он с трудом удержался, чтобы не раскашляться.
- Что с тобой? - с тревогой спросила принцесса; на нее атмосфера в таверне явно не оказывала никакого воздействия. - На тебя люди смотрят.
- Это... Это воздух, - объяснил он, стараясь восстановить дыхание. - В нем что-то есть. Точнее, много чего есть.
Принцесса усмехнулась.
- Слишком много для тебя, летчик-истребитель?
Люк не считал, что в признании этого факта есть что-то для него зазорное. Справившись с дыханием и снова обретя возможность нормально говорить, он произнес: - Я жил на ферме, Лейя. И не слишком искушен в ваших городских развлечениях. Она принюхалась.
- Ничего особенно в этих запахах, по-моему, нет.
Где-то почти в центре этого человеческого водоворота они чудом наткнулись на пустой столик. Когда официант подошел к ним, принцесса, не отрываясь, смотрела на крышку стола. Официант, однако, к ним особенно не присматривался.
- Что желаете? - просто спросил он с каким-то отстраненным видом.
Накурился чего-то, и притом на работе, подумал Люк. Странно.
- А что хорошего есть сегодня вечером? - спросил он, стараясь говорить с видом человека, который только что провел десять часов в шахте и, естественно, проголодался.
- Бифштекс из коммеркена, задняя часть; с гарниром из отувергов... как всегда.
- На двоих, - сказал Люк, стараясь свести беседу к минимуму.
По-видимому, это вполне устраивало официанта.
- Будет сделано, - ответил он, проявляя полное отсутствие интереса к своему собеседнику, и растворился.
- Никаких вопросов, - взволнованно пробормотала принцесса. - Он не задал нам ни одного вопроса.
- Нет. Может, все пройдет легче, чем я думал.
В душе у Скайуокера зародилось что-то вроде надежды.
Которая тут же пошла на убыль.
- Что такое, Люк? - спросила Лейя, заметив, что он помрачнел.
И резко обернулась, когда он сделал жест в сторону стойки.
Существо ростом с человека, худое, с ног до головы покрытое светло- зеленым мехом, как будто пыталось чего-то добиться от крупного, неуклюжего горняка. Глаза у существа были большие и темные, а с макушки до середины спины сбегал гребень более высокого и темного меха. Вокруг бедер был намотан просто кусок выделанной кожи какого-то животного, с шеи свисали позвякивающие примитивные ожерелья.
Высоким журчащим голосом существо начало издавать мяукающие умоляющие звуки. Слова оно выговаривало невнятно, но в самой интонации звучал оттенок отчаяния.
- Жалста, господина, - умоляло оно, - чут-чут випить. Чи'тильщик, чи'тильщик?
Ответом на причитания был удар ногой, который горняк нанес прямо в лицо существу. Люк вздрогнул и отвернулся, принцесса удивленно посмотрела на него.
- Что с тобой, Люк?
- С души воротит смотреть, как издеваются, - пробормотал он. - Неважно над кем - человеком, животным или чужаком, - он с интересом взглянул на нее. - А тебя, я вижу, это не шокирует?
- Я видела, как погиб мой мир, несколько миллионов человек, - ответила она так прозаически, что у Люка по телу побежали мурашки. - После этого род человеческий ничем не может меня удивить. Разве что тем фактом, что какой-то его представитель все еще способен вот так реагировать на это, - она снова перевела взгляд в сторону стойки.
- Чи'тить бо'отинки! - проверещал абориген. Горняк промычал что-то невразумительное, его спутники захихикали. - Чи'тить, да? - противоестественно изогнув голову и похныкивая, абориген умоляюще смотрел на человека, вытирая кровь с лица. - Чи'тильщик, Чи'тильщик?
- Ладно, читильщик, - согласился горняк, которому эта игра явно поднадоела. - Чисть.
Туземец плюхнулся на живот, вывалил наружу неестественно длинный, змееподобный язык и принялся слизывать с сапог человека грязь и сажу.
- Меня сейчас вырвет, - еле слышно прошептал Люк, в ответ на что принцесса лишь пожала плечами.
- Среди нас есть и демоны, и ангелы, Люк. Нужно быть готовым к тому, что приходится иметь дело и с теми, и с другими.
Когда она опять посмотрела в сторону стойки, туземец выполнил свою унизительную задачу и с беспокойным видом поднял вверх сложенные чашкой руки.
- Чи'тильщик пить, сейчас, сейчас?
- Ладно, ладно.
Горняк потянулся, взял со стойки бутылку необычной формы и нажал кнопку сбоку. В верхнюю часть бутылки заструилась темная жидкость. Когда процесс завершился, раздался щелчок.
Повернувшись к замершему в ожидании аборигену, горняк перевернул бутылку и вылил густую красную жидкость на пол, а не в подставленные руки. Вокруг все, и мужчины и женщины, весело захохотали, а несчастное создание распростерлось на полу и этим своим потрясающим языком быстро-быстро слизало всю жидкость, не дав ей просочиться сквозь щели.
Люк, чувствуя, что не в силах наблюдать дальше эту сцену, обвел взглядом большой задымленный зал. Теперь он заметил еще несколько таких же покрытых зеленым мехом созданий, которые бродили между столиками. Некоторые клянчили выпивку, надеясь, по-видимому, на чудо, другие помогали официантам убирать посуду.
- Первый раз встречаюсь с представителями этой расы.
- И я тоже, - сказала принцесса. - Скорее всего, местные. Никто не может упрекнуть Империю в том, что она нежничает с аборигенами.
Люк открыл было рот, собираясь ответить, но она жестом остановила его. Подошел официант, неся заказанное.
И мясо, и приправы имели специфический вид, но еда была горячей и выглядела аппетитно. Внезапно из середины стола, точно цветы, поднялись три крана. Наполнив стакан из одного, Люк опробовал содержимое и заявил: - Неплохо.
Принцесса тем временем осторожно жевала мясо. И скривилась, проглотив кусок.
- Будь у меня выбор, я бы заказала что-нибудь другое...
- Нет у нас выбора.
- Действительно, нет. Мы... - она замолчала, глядя куда-то ему за спину, и Люк резко обернулся.
Там стоял официант, не сводя с принцессы глаз. Заметив, что она смотрит на него, он тут же исчез.
- Как думаешь, он что-то заподозрил? - озабоченно пробормотала она.
- Откуда? Одета ты как надо. Даже я тебя не узнал бы.
Отчасти успокоившись, Лейя снова склонилась над тарелкой.
- Смотри-ка, вон там! - сказала она спустя некоторое время.
Взглянув в указанном направлении, Люк увидел официанта, который разговаривал с каким-то высоким человеком. Тот отличался вежливыми манерами и, судя по форме, принадлежал к имперским гражданским служащим.
- Они что-то заподозрили! - прошептала принцесса, собираясь встать. - Хватит, Люк. Давай выбираться отсюда.
- Мы не можем вот так взять и уйти. Тем более если за нами следят, - возразил он. - Не паникуй, принцесса.
- Ты как хочешь, а я ухожу, - она сильно нервничала и даже приподнялась, явно собираясь броситься к двери.
Не успев даже до конца понять, что он делает, Люк протянул руку, ударил ее по лицу и громко сказал, когда все головы повернулись в их сторону: - Что за фокусы? Сиди и жди, пока я доем!
Широко распахнув глаза, не в силах произнести ни слова, принцесса прижала руку к пылающей щеке и медленно села обратно. Люк набросился на мясо, а имперский служащий фланирующей походкой двинулся в их сторону в сопровождении официанта, который предусмотрительно держался на расстоянии.
- Если у вас проблемы... - начал было служащий.
- Нет, никаких проблем, - заверил его Люк, заставив себя улыбнуться. Человек не уходил. - Вам что-то от меня нужно?
- Не от вас. То, что вы горняк, не вызывает сомнений, - масленый взгляд служащего переместился на Лейю. - Меня ваша подружка интересует.
Лейя не удостоила его взглядом.
- Почему? - весело спросил Люк. - Какие проблемы?
- Ну, судя по одежде, она из горняцких, но, как заметил Эларлес, - он кивнул на официанта, - руки у нее...
Вздрогнув, Люк перевел взгляд на руки принцессы: мягкие, бледные, без мозолей - чьи угодно руки, только не того, кто ими работает. Годы, проведенные Люком на ферме у дяди, не прошли даром для его тела, в том числе и для рук. Он вполне мог сойти за простого горняка. Принцесса же Органа, скорее всего, в руках ничего тяжелее книг или дискет не держала. Кто же поверит, что она копает или долбит грунт?
Мысли в голове закрутились с умопомрачительной быстротой.
- Нет, она... Знаете ли, я купил ее, - Лейя дернулась и изумленно уставилась на него. - Да, она у меня вроде служанки. Все денежки на нее уходят, - попытавшись произнести все это как можно более равнодушным тоном, Люк вернулся к еде. - Толку от нее, конечно, немного, - плечи принцессы дрогнули. - Но ничего лучшего я позволить себе не могу. И потом, это... забавно, когда она вертится вокруг, хотя у нее есть привычка временами взбрыкивать. Тогда ничего не остается, как только врезать ей хорошенько. Служащий понимающе кивнул и в первый раз за все время улыбнулся.
- Сочувствую, молодой человек. Простите, что оторвал от еды.
- Ничего страшного, - Люк проводил взглядом служащего, который вернулся за свой столик.
Принцесса сердито посмотрела на него.
- Похоже, все это доставляет тебе удовольствие?
- Нет, конечно. Но иначе бы мы попались. Она потерла щеку.
- А к чему эта выдумка про служанку?
- Сходу ничего другого просто в голову не пришло. К тому же это объясняет некоторые твои... особенности, - голос у него был довольный. - Теперь никто не станет к тебе цепляться - все же тут слышали наш разговор.
- Ну и что, если слышали? - она поднялась. - Я что, и в самом деле должна вести себя как твоя служанка? Если ты воображаешь...
- Эй, дорогуша... С тобой все в порядке? - спросил новый голос.
Рядом с Лейей стояла старуха. Положив жесткую руку на плечо принцессы, она мягко, но непререкаемо надавила на него. Слегка ошеломленная, принцесса медленно опустилась на место.
Женщина подвинула стул к их столику и уселась. Люк не сводил с нее настороженного взгляда.
- Мы незнакомы, и я что-то не припомню, будто приглашал вас присоединиться к нам. Будет лучше, если вы оставите нас в покое.
- Со мной у тебя хлопот не будет, парень.
В ее тоне чувствовался намек на что-то, известное только ей. Голова старухи дернулась в сторону принцессы.
- Ничего удивительного, что мы незнакомы. Вы ведь чужаки здесь, правда?
Это заявление, казалось, вывело принцессу из ступора. Она испуганно посмотрела на старуху и отвернулась... чтобы только не встречаться с ее обличающим взглядом.
- Что за чепуху вы несете? С какой стати? - запинаясь спросил Люк.
Старуха наклонилась поближе с видом заговорщицы.
- У старой Халлы очень хорошая память на лица. Вы живете не в этом городе, и ни в одном из других четырех я вас тоже не встречала. Я такая же больная и старая, как этот мир, и мне известны все его обитатели. Кроме вас.
- Мы... мы прибыли с последним кораблем, - сказал Люк первое, что ему пришло в голову.
На старуху его слова явно не произвели впечатления. Она усмехнулась.
- Что ты там бормочешь? Пытаешься обдурить старую Халлу? Да не смотрите так испуганно, вы, оба. Значит, вы и впрямь чужаки... Это хорошо, хорошо. Мне как раз чужаки и нужны. По правде говоря, мне нужна ваша помощь.
Наклонившись к старухе, принцесса удивленно посмотрела на нее.
- Вы хотите, чтобы мы помогли вам?
- Удивительно, правда? - Халла захихикала.
- Помогли в чем? - в смятении спросил Люк.
- Просто помогли, - ответила она, напуская на себя таинственность. - Вы поможете мне, я - вам. А я знаю, что вам нужна помощь, потому что в этом мире не бывает чужаков, и все же вы здесь. Хотите узнать, почему я догадалась, что вы чужаки? - снова наклонившись над столом, она помахала пальцем перед носом Люка. - Потому что в тебе, парень, Сила так и кипит.
Люк слабо улыбнулся.
- Сила - это суеверие, миф, которому когда-то поклонялись люди. Ею детей пугают.
- Ну и что? - Халла откинулась на спинку стула и удовлетворенно сложила руки. - Пусть так. Значит, в тебе так и кипит суеверие. Гораздо сильнее, чем в любом, кого я встречала на этой заброшенной свалке.
Люк резко наклонился к ней.
- Что с тобой, Люк? - спросила принцесса, заметив, как изменилось выражение его лица.
Он как будто не слышал ее.
- Значит, ты - Халла... Женщина медленно кивнула.
- В тебе и самой есть немного Силы.
- Немного - это слабо сказано, парень! - негодующе возразила старуха. - Я - мастер в этом деле, мастер!
Люк молчал.
- Доказать? - продолжала она. - Смотри!
Сосредоточившись на баночке со специями, стоявшей посреди стола рядом с одним из кранов, она заставила ее слегка завибрировать, подпрыгнуть раз, другой и переместиться на несколько сантиметров влево. Откинувшись назад, Халла глубоко вздохнула и вытерла пот со лба.
- Ну, убедился? Немного Силы, скажешь тоже!
- Убедился, - ответил Люк, бросив взгляд на принцессу, с любопытством наблюдавшую за происходящим. Взгляд, в котором можно было прочесть, что такими дешевыми трюками его не проймешь. - В тебе много Силы.
- Я и не то еще могу, если захочу, - с гордостью объявила Халла. - А мы с тобой вдвоем.. Да нам сама судьба велит действовать заодно. Что скажешь?
- Не уверена... - начала было принцесса.
- Не волнуйся из-за меня, душечка. Халла дотронулась до руки принцессы, та попыталась отдернуть руки. Однако старуха крепко схватила ее за запястье и, улыбаясь, пристально посмотрела на Лейю.
- Думаешь, я сумасшедшая, так ведь? Думаешь, что старая Халла выжила из ума. Принцесса покачала головой.
- Нет, я этого не говорила. Ничего такого я не говорила.
- Ох, но подумала, верно? - Лейя промолчала, и Халла пожала плечами. Если она и была задета, то не подала виду. - Неважно, неважно, - она разжала пальцы, Лейя медленно убрала руку и потерла ее.
- Почему ты хочешь помочь нам? - жестко спросил Люк. - Если допустить просто в порядке обсуждения, что мы вообще нуждаемся в какой-то помощи и что твои догадки верны.
- Просто в порядке обсуждения, парень, - передразнила она его. - Дойдет и до этого. Сначала скажи, что вам нужно от меня.
- Сейчас увидишь, старуха, - угрожающе начал было Люк.
Она, однако, не испугалась.
- Так со мной дело не пойдет, сосунки. Вы ведь не хотите, чтобы все узнали, что вы чужаки? - последние слова она произнесла чуть громче предыдущих.
Люк сделал движение, словно собираясь заткнуть ей глотку, и оглянулся, не слышит ли их кто-нибудь.
- Ладно. Раз ты поняла, что мы чужаки, значит, знаешь, что нам нужно. Убраться с этой планеты, - принцесса бросила на него предостерегающий взгляд, но Люк отмахнулся от нее. - Не волнуйся. Вокруг нее и вправду ощущается Сила, - он снова повернулся к старухе. - Кто ты?
- Всего лишь старая Халла, - бесстрастно произнесла она. - А вы всего лишь хотите убраться с Мимбана. Не считайте меня простушкой, однако, - она хитро сощурилась. - Скажем, как вы оказались тут, а? Вам не удастся втереть мне очки, что, дескать, вы прибыли с очередным кораблем, который доставляет сюда припасы.
- Очередной корабль? - воскликнула принцесса. - Вы имеете в виду, что циркарпусиане знают об этом поселении?
- Женщина, разве я сказала, откуда прибывает этот корабль? - Халла насмешливо фыркнула. - Циркарпусиане... Эти местные! У них прямо на заднем дворе творится такое, а они об этом понятия не имеют. Нет, и рудники, и города - дело Империи.
- Мы так и предполагали, - задумчиво сказал Люк.
- Они отслеживают пространство вокруг планеты на расстоянии нескольких диаметров, - продолжала Халла. - У циркарпусиан на Десятке есть славная такая колония. Если какой-то корабль подойдет близко, имперцы отключают все. Рудники, посадочный бакен - все.
- Думаю, теперь понятно, почему они не засекли нас, - высказал предположение Люк.
Лейя, пытаясь удержать его от излишней откровенности, предостерегающе вытянула руку. Он снова отмахнулся. - Либо мы доверяем Халле, либо нет. Того, о чем она уже догадывается, хватит, чтобы отдать нас в руки местных властей. Если она захочет, - он открыто посмотрел на старуху. - Мы летели с Циркарпус X на Циркарпус IV по делу.
- Ты имеешь в виду, что вы взлетели с базы повстанцев на Четырнадцатой, - самодовольно поправила его. старуха. - Вот оно, твое доверие, - Люк сразу не нашелся, что сказать, а она махнула рукой, отметая все это прочь. - Не имеет значения, парень. Единственное правительство, которое я признаю, это я сама. Как ты думаешь, была бы еще на Четырнадцатой эта база, если бы я хотела продать повстанцев?
Люк заставил себя расслабиться и улыбнулся ей.
- Мы летели на двух одноместных истребителях. Если тут стандартные следящие приборы, то они попросту не откалиброваны для распознавания таких небольших объектов. Вот, наверно, почему они не подняли тревогу. Нас просто не заметили.
- И где же ваши корабли? - с беспокойством спросила Халла. - Если недалеко, они могут вскоре найти их.
Люк махнул рукой в неопределенном направлении.
- Где-то там, в нескольких днях пути. Если трясина вообще не поглотила их к этому времени.
Халла удовлетворенно фыркнула.
- Отлично! Здешние люди от своих городков далеко не отходят. Вряд ли корабли найдут. Как вы ухитрились приземлиться без посадочного поля и бакена?
- Приземлиться! - вмешалась принцесса. - Это только так говорится. В атмосфере начались ужасные искажения. Готова поспорить, их создает энергетический бур. Наши приборы вышли из строя. Корабль, по-видимому, должен иметь специальную защиту, чтобы проходить через атмосферу, до такой степени насыщенную энергией. Я считаю, нам еще повезло, что мы не сели прямо на имперское поле, - закончила она.
- Видишь, Халла, - сказал Люк. - Нам нужна помощь, чтобы выбраться отсюда.
- Это почти невозможно, парень. Придумай что-нибудь попроще. Вы здесь нелегально, и никаких документов у вас нет. В любой момент, как только кто- нибудь попросит предъявить их, вас тут же отволокут на допрос к местным властям. А за главного у них тип по имени Граммель, очень мерзкий человек, - она торжествующе перевела взгляд с одного на другого. - Из тех, от кого лучше держаться подальше.
- Ладно, - не стал упираться Люк, - раз нельзя убраться отсюда через обычные каналы, тогда помоги нам украсть корабль.
Впервые с тех пор, как она подсела к ним, Халла потеряла дар речи.
- Что еще желаешь, милок? - в конце концов поинтересовалась она. - Форменный плащ Граммеля или, может быть, сосуды мужской силы Императора? Украсть корабль? Ты, наверно, сбрендил, парень.
- В таком случае, мы в подходящей компании, - с удовлетворением вставила принцесса. Халла повернулась к ней.
- Заткнись, милашка. Твоя помощь мне не требуется.
- Вы имеете хоть малейшее представление о том, кто я такая? - взорвалась принцесса, но тут же взяла себя в руки. - Ладно, - =>то неважно. Важно лишь, можете вы сделать это или нет.
Халла собралась было возразить, но принцесса с вызовом перебила ее: - Так можете или нет?
- Нельзя сказать, что я этого сделать не могу, красавица, - тщательно подбирая слова, заговорила Халла. - Другое дело, стоит ли идти на такой риск, - она с явной неохотой перевела взгляд на Люка. - Ладно, парень, и ты, дамочка. Я помогу вам украсть корабль.
Люк взволнованно посмотрел на принцессу, которая по-прежнему не сводила взгляда с Халлы.
- На одном условии. Принцесса понимающе кивнула.
- На каком? - официальным тоном спросила она.
- Сначала вы мне поможете.
- По-моему, у нас нет выбора, - вмешался Люк. - Чего ты хочешь от нас?
- Найти кое-что. С твоим владением Силой, парень, да если его объединить с моим, это будет раз плюнуть. Но одной у меня силенок не хватает, и довериться никому я не могу. Вот вам я доверять могу, потому что если вы попытаетесь обдурить меня, я заложу вас Граммелю.
- Разумно, - согласилась принцесса. - Говорите, это будет просто. А что именно нужно найти?
С шутливо-серьезным видом оглянувшись по сторонам, Халла спросила: - Приходилось ли вам, дети мои, слышать что-нибудь о кристалле Кайбурр?
- Первый раз слышу, - призналась принцесса.
- Ничего удивительного, - продолжала свои объяснения Халла. - Только очень немногие, кто имел отношение к исследованиям на Мимбане, слышали о нем. К примеру, ксеноархеологи во время своей первой и единственной исследовательской экспедиции на эту планету. Они, конечно, решили, что это сказка, миф, придуманный местными жителями в надежде выманить у них побольше горячительного. И тут же забыли о нем. Но в имперских отчетах, связанных со здешними разработками, о нем упоминается.
- Согласно этому мифу, кристалл находится в храме Помойемы. Это местное божество, как рассказывают зеленявки, с которыми я об этом говорила.
- Звучит вполне правдоподобно, - признал Люк. - И где этот храм?
- По словам тех же местных, довольно далеко отсюда. Мне удалось сложить все разрозненные обрывки вместе. В этом мире полно храмов. И потом, этот Помойема - третьеразрядный бог. Поэтому поиски его храма никого не заинтересовали.
- Храмы, боги, кристаллы, - проворчала принцесса. - Ладно, допустим, это легендарное место и вправду существует, - она обвиняюще ткнула пальцем в сторону Халлы. - Что из себя представляет этот кристалл Кайбурр? В каком-то смысле, просто большой драгоценный камень?
- В каком-то смысле, - Халла улыбнулась с хитрецой. - Что, заинтересовалась против собственной воли, правда?
Принцесса отвела взгляд.
- Нас интересует все, что может помочь выбраться отсюда, - заявил Люк. - Однако должен признать, что эта история о кристалле звучит интригующе сама по себе. И как же он выглядит?
- Фу! Меня мало волнует, какое из него может получиться украшение для избалованной богачки, - Халла замолчала, многозначительно глядя на принцессу. - Гораздо больше меня интересует кое-какое свойство, которым, как говорят, он обладает.
- Опять сказки, - заворчала принцесса. - Почему вы так верите местным слухам, а не заключению ксеноархеологов?
- Потому! - с победным видом объявила Халла. - У меня есть доказательство.
Откуда-то из-за пазухи она достала сверток из изолирующего материала, положила его на стол и развернула. Там оказалась крошечная металлическая коробочка. Ногтем мизинца Халла несколько раз повернула миниатюрный секретный замок. С легким хлопком крошечная крышка открылась.
Люк и принцесса склонились над коробочкой, чуть не стукнувшись головами.
Их взору предстал осколок чего-то, похожего на мягко мерцающее красное стекло. Цвет был глубже и сочнее, чем у красного корунда. Осколок отливал стеклянным блеском и несколько напоминал кристаллизованный мед.
- Ну, - спросила Халла, дав им вдоволь наглядеться, - теперь вы верите, что я говорю правду?
Явно не убежденная, принцесса откинулась назад и вопросительно посмотрела на старуху.
- Маленький кусок лучистого стекла, или пластика, или обычного силиката, обработанного до блеска. Почему мы должны воспринять это как доказательство?
- Это осколок самого кристалла Кайбурр! - похоже, Халлу все-таки задело ее недоверие.
- Ладно, ладно, - не стала настаивать принцесса. - Откуда он у вас?
- Выменяла у зеленявки на бутылку спиртного.
Лейя испытующе посмотрела на нее.
- Вы хотите сказать, что примитивный, суеверный туземец, владеющий осколком некой полулегендарной драгоценности из одного из своих храмов, отдал его в обмен на какую-то вшивую бутылку спиртного?
- Это не его бог и не храм его предков, - с презрением в голосе возразила Халла. - Но даже будь это и так, значения бы это не имело. Взгляните на эти ничтожества.
Она сделала жест рукой, и они увидели опустившихся, раболепствующих попрошаек, готовых по желанию клиентов сделать что угодно в обмен на глоток алкоголя.
- Ради выпивки они разве что самих себя не убьют. За полстакана выполнят любую самую грязную работу.
- Может быть, вы и правы, - вынуждена была согласиться Лейя - Может быть, это действительно осколок того, о чем вы говорите. Все равно пока непонятно, зачем он вам нужен. В особенности учитывая ваши слова, что как драгоценность он вас не интересует.
- Все еще не понимаете? - проворчала Халла и резко повернулась к Люку. - Дотронься до нею, парень.
Люк заколебался, перебегая взглядом с принцессы на Халлу и обратно. Старуха вынула осколок из коробочки и протянула Люку на сложенной чашечкой ладони.
- Смотри, он не жжется, - сказала она. - Давай, прикоснись к нему и убедись сам. Или ты боишься?
Люк никак не мог решиться.
- Я дотронусь до него, - принцесса протянула руку, но Халла тут же отдернула свою.
- Нет, это не для тебя. Прикосновение к нему тебе ничего не докажет, - она снова протянула ладонь Люку. - Давай, парень Он тебе вреда не причинит.
Облизнув нижнюю губу, Люк осторожно коснулся осколка пальцем. На ощупь он был тем, чем и представлялся, - куском мерцающего, лишенного жара стекла. Однако чувства, которые он вызывал, исходили не от нервных окончаний кожи Люка. Он быстро отдернул палец, как будто прикоснулся к живому существу.
- Ну что, Люк? - в голосе принцессы послышалось беспокойство, она сердито взглянула на Халлу. - Вы причинили ему вред!
- Нет, болтушка, никакого вреда. Он испуган и удивлен, он в шоке - в точности как я, когда впервые вступила в контакт с кристаллом.
Лейя повернулась к Люку.
- Что ты почувствовал?
- Если говорить о чувствах, то ничего, - попытался объяснить он, теперь уже нисколько не сомневаясь в искренности старухи. - Но я кое-что... испытал. Эта штука, - он указал на кусок красного минерала, - усиливает восприятие Силы. Увеличивает его и проясняет... пропорционально собственному размеру и плотности, так мне кажется, - он перевел взгляд на Халлу. - Всякий, кто завладеет всем кристаллом, а он, как я понимаю, гораздо больше этого фрагмента, получит доступ к такому потоку Силы, что сможет сделать почти все. Да что там - вообще все.
- Я того же мнения, сынок, - согласилась Халла, убрала осколок в коробку, защелкнула крышку, завернула в мягкую ткань и вручила сверток Люку. - Ты лучше поймешь, что я имею в виду, если он будет храниться у тебя. Ну, давай, бери его, - Люк послушался и засунул сверток в карман. - А теперь, по-моему, вам не остается ничего другого, как только помочь мне, и не мешкая.
- Кто это говорит? - вызывающе спросила принцесса.
- Никто это не говорит, красотуля. Факты это говорят, только факты. Когда Люк дотронулся до осколка, Сила зашевелилась, хоть и несильно, но ощутимо. Я, по крайней мере, почувствовала это. Может, этот всплеск ощущается только здесь, в таверне, а может, и в половине Галактики. На службе у Империи есть люди, способные воспринять это шевеление.
Она пожала плечами и, помолчав, продолжала: - И все же, как я уже сказала, это ощущение может распространяться не дальше этого столика. Но разве вы можете так рисковать? Вы ведь из Альянса, теперь я в этом не сомневаюсь, а раз так, здешние имперцы могут очень заинтересоваться Люком. Насколько я слышала, им не нравится мысль, что среди восставших могут быть люди, способные управляться с Силой.
- Кроме того, парень, ты уже понял, какой вред может причинить тот, у кого в руках окажется весь кристалл. Стоит ли рисковать тем, что имперцы могут первыми найти его? - вид у нее стал почти извиняющийся. - Простите, но я должна была сделать что-то, что лишило бы вас возможности отступить. Как я могла поступить иначе? Вы ведь первые люди, которые на самом деле в состоянии мне помочь.
- Она права, Лейя, - сказал Люк. - Мы не можем допустить, чтобы кристалл попал в руки имперцев.
- Все так, Люк, но...
- Кроме того, Лейя, у нас нет выбора. Только Халла может помочь нам покинуть планету, а она не станет ничего делать, пока мы не раздобудем кристалл, - он с надеждой посмотрел на принцессу. - Согласна?
- Ай-ай, что это? Горняк спрашивает разрешения у своей служанки? - сварливо проворчала Халла. Ни тот, ни другая не могли заставить себя встретиться с ней взглядом. - Успокойтесь, детки. Я вас не выдам, - она оглянулась. - Давайте сваливать отсюда, это не самое укромное местечко для таких дел. Если вы закончили свой ужин, лучше продолжить разговор где-нибудь еще.
Люк кивнул.
- Заодно пора успокоить Р2Д2 и Ц-3ПО.
- Постой-ка, - Халла предостерегающе подняла руку. - Я думала, вас тут только двое.
- Это два дроида. Я их... унаследовал, можно сказать.
- А, ну тогда все в порядке. Никогда не могла позволить себе иметь личного дроида.
Оплачивая счет, Люк поискал взглядом имперского служащего. Этот человек явно не проявлял к ним ни малейшего интереса, даже не смотрел в их сторону. История со взбалмошной служанкой, по-видимому, убедила его.
Как только они оказались снаружи и двойная металлическая дверь захлопнулась за ними, Лейя ногой резко ударила Люка в голень. Он пошатнулся и свалился прямо в полный грязи ров между тротуаром и мостовой. Придя в себя, он удивленно посмотрел на принцессу.
- Теперь ты больше похож на горняка, - усмехнулась она, глядя на него. - Это за то, что ты ударил меня там, внутри. Неприятное ощущение, не правда ли?
Люк вытер испачканные руки о грудь и в свою очередь улыбнулся ей.
- Неприятное, что правда, то правда.
Он протянул к ней руку, принцесса левой рукой ухватилась за опорный столб, а правую протянула, чтобы помочь Люку встать. увы, столб ей не помог. Люк дернул посильнее и она рухнула в ров рядом с ним. Усмехаясь, он смотрел, как она с огорченным видом оглядывает себя со всех сторон.
- Посмотри на меня! Посмотри, что ты наделал!
- Теперь ты больше похожа на служанку, - с улыбкой ответил он. - Никто здесь не выглядит так аккуратно, ты же понимаешь.
- Ну, раз так...
Люк увернулся от шматка грязи, которым она бросила в него, поймал на лету второй и швырнул в нее.
Посмеиваясь, Халла не спускала с них глаз. Потом из таверны за ее спиной вышли несколько человек. Они остановились, с интересом наблюдая за состязанием в канаве. Слишком пьяные, чтобы быть опасными, они почему-то с каждым мгновением становились все спокойнее.
Слишком спокойные, как показалось Халле...
ГЛАВА 4 - Ради спасения ваших душ и здоровья, - торопливо зашептала она, обращаясь к участникам сражения, - прекратите, вы, двое! Ни Люк, ни принцесса ее, однако, не слышали. Может, у них уши грязью забило?
Один из мужчин наклонился, сплюнул и заметил: - Рабочему люду не пристало драться.
- Да уж, - согласился его спутник.
- Вдобавок, - добавил первый, - драться в общественных местах запрещено городским указом.
- Точно, - снова поддакнул второй. - Может, нам стоит привести их в чувство, пока стража не сцапала. Думаю, мы окажем им добрую услугу, - он наклонился к Люку. - Цепляйся, парень. Мы не допустим, чтобы она причинила тебе вред.
Усмехаясь и обмениваясь шуточками, пятеро мужчин сошли с тротуара. Видя, что никто не обращает на нее внимания, Халла предусмотрительно шмыгнула в тень.
- Что мы можем сделать, мадам? - прошептал незнакомый голос прямо ей в ухо. Она подпрыгнула. Ц-3ПО тоже.
- Как ты посмел так напугать меня?
- Я извиняюсь, но мои хозяева...
- О! Ты Ц-3ПО? Дроид кивнул.
- А это, наверно, Р2Д2? Неясно различимая фигура рядом издала свое обычное "би-бип".
- Боюсь, пока ничего сделать нельзя, - она посмотрела в сторону улицы. - Может, эти громилы просто дразнят их.
Двое мужчин тем временем оттащили Лейю от Люка, что позволило им в первый раз как следует рассмотреть ее. Если поначалу они престо развлекались, то теперь на поверхность всплыли совсем другие эмоции.
- Вот как, - пробормотал один из них с грудью, точно пивной бочонок, и манчийскими усами. - Это вовсе не дроид, уж будьте уверены.
До Лейи наконец дошло, что горняки во все глаза пялятся на нее. Пока она сражалась с Люком, некоторые пряжки и ремни на плотно обтягивающем костюме расстегнулись. То, что в результате приоткрылось, хоть и было облеплено грязью, привлекло к себе слишком много внимания. Возникло ощущение, будто липкие взгляды проникают даже под одежду.
Не обращая внимания на грязь, она начала торопливо застегиваться, выпрямилась и заявила - не слишком уверенно, но с достоинством: - Большое спасибо. Это личные проблемы. Теперь, если вы будете так добры, я попрошу вас уйти. Мы сами разберемся.
- Большое спасибо, это личные проблемы, - жеманно повторил один из мужчин.
Остальные загоготали. Другой, с бородой, с вожделением посмотрел на нее.
- Ты в городе не зарегистрирована, девочка по вызову, - он указал на ее плечо. - Ни ярлыка с именем, ничего. Драться в публичном месте противозаконно. И еще в нашем законе сказано, что нужно задерживать любого, когда бы и где бы он ни нарушил закон. Мы имеем полное право задержать тебя, - он протянул к ней массивную лапу.
Быстро отскочив, принцесса переводила сердитый взгляд с одного лица на другое, но с каждым мгновением ее уверенность таяла, точно снег на жарком солнце.
- Я не могу сказать вам, кто я такая, но если кто-то из вас тронет меня хоть пальцем, вам придется отвечать за это.
Тот, с грудью наподобие пивного бочонка, подошел поближе. Он больше не улыбался, в голосе не было даже намека на шутку: - Дурочка, можешь не сомневаться, я дотронусь до тебя не только пальцем... Люк вклинился между ними.
- Это личное дело, мы сами разберемся, друг.
- Я тебе не друг, сынок, - ответил мужчина, протянул руку и отпихнул Люка. - Стой где стоишь. Твои дела больше значения не имеют.
Принцесса испуганно ойкнула. Один из мужчин проскользнул ей за спину и обхватил левой рукой за грудь. Люк тут же оказался рядом и ребром ладони сильно ударил его по запястью. Издав крик боли и держась за руку, горняк отскочил.
На улице наступила мертвая тишина, если не считать отдаленных звуков, доносившихся из джунглей. Теперь все взгляды были обращены на Люка.
- Сынку поразмяться захотелось, - захихикал тот, кого Люк ударил по руке. - Так. Теперь еще и сопротивление при задержании в публичном месте.
Он взмахнул правой рукой. Послышался лязгающий звук, и из рукава выскользнул стилет с двойным лезвием. Низко пригнувшись, горняк двинулся на Люка. Свет, падающий из окон таверны, угрожающе вспыхнул на клинках.
Принцесса не произнесла ни слова, просто стояла и смотрела. Точно так же, как Халла, Ц-3ПО и Р2Д2 из своего укрытия в тени.
- Давай, сынок, - сказал горняк, делая невооруженной рукой жест, подбадривая Люка подойти ближе. Потом он взмахнул этой рукой, и из второго рукава выскочило новое двойное лезвие. Топнул правой ногой - из подошвы сапога вылезло еще одно; топнул левой - то же самое. - Давай-ка, попляши. Я позабочусь, чтобы это было в последний раз.
Стараясь не спускать глаз со всех восьми лезвий сразу, Люк попытался отвлечь нападающего.
- У нас с дамой возникла небольшая размолвка, но мы разберемся сами.
- Слишком поздно, сынок, - мужчина ухмыльнулся. - Теперь размолвка у нас с тобой, вот так.
Его товарищи наблюдали за происходящим, посмеиваясь и пихая локтями друг друга. Судя по всему, это зрелище доставляло им отменное удовольствие.
Прыгнув вперед, вооруженный ножами горняк замахнулся на Люка левой рукой, но удар не достиг цели - Люк отпрянул, в свою очередь ударил противника ногой и, круто развернувшись, схватил его за правую руку. Послышалось глухое "Ву-у- у-ш!", когда двойное лезвие прорезало влажный ночной воздух.
- Нам не нужны никакие неприятности, - сказал Люк, с явной неохотой передвинув лазерный меч так, чтобы было удобнее им воспользоваться.
- Через пару минут тебе вообще не о чем будет беспокоиться, - заверил его противник.
Он с криком бросился на Люка, но тот ловко увернулся от удара.
- Люк, сзади! - закричала принцесса. увы, слишком поздно. Один из зрителей подобрался к Люку со спины и обхватил его обеими руками. Тот, у кого были ножи, не спеша приблизился. Улыбка сбежала с его лица, он угрожающе вращал кулаками, клинки посверкивали, точно его глаза.
- Ну, как тебе танец, парень? Занятный, правда? Знаешь, мне надоело гоняться за тобой.
- Сделай его не спеша, Джейк, - посоветовал один из зрителей. - Больно умный сопляк, как я погляжу.
- Я сказал, - Люк не отрывал взгляда от типа с ножами, медленно опуская руку к поясу, - что мы не хотим никаких неприятностей.
Он активировал лазерный меч, не снимая его с пояса, - клинок смотрел вниз и в сторону и прошил бедро человека, который держал Люка сзади. Тот взвыл, отпустил Люка и рухнул на землю, схватившись за ногу.
Тип с ножами на мгновение окаменел, но тут же рванулся вперед, однако серия сложных дуг и кругов, которые в почти полной темноте лазерным лучом описывал Люк, заставила его остановиться. Человек, лежащий на земле, стонал не переставая.
Люк сделал выпад в сторону любителя "танцев" с ножами, преследуя одну цель - заставить его отступить.
- Вы, все... Теперь убирайтесь.
Вместо того чтобы прислушаться к его совету, квартет горняков, до этого стоявших в стороне, продемонстрировал целый арсенал ножей и другого оружия. Они принялись маневрировать, пытаясь окружить Люка и держась вне досягаемости мечущегося смертоносного луча.
Лейя несколько изменила соотношение сил, прыгнув на спину ближайшего мужчины и вцепившись ногтями ему в лицо. Трое оставшихся продолжали кружить вокруг Люка, с профессиональной сноровкой проверяя его на скорость и рефлексы, обмениваясь замечаниями относительно его способностей и прикидывая, как лучше подобраться. Если они рассчитывали, что четвертый товарищ присоединится к ним, их ожидало разочарование. Ему хватало возни с принцессой, которая, кроме всего прочего, обрушила на них поток брани во всю мощь своих легких.
Халла с тревогой наблюдала за происходящим из своего укрытия, когда внезапно ее внимание привлекло какое-то движение в дальнем конце улицы. К таверне быстрым шагом приближалась группа людей, одетых в белые доспехи.
Сражение между тем продолжалось. Один из нападающих бросился на Люка сзади. Тот подпрыгнул от толчка и полоснул лучом по запястью нападавшего. Отрезанная и обожженная рука полетела в грязь, испуская легкий дым. Человек упал на спину, потеряв дар речи и с ужасом глядя на обуглившийся обрубок руки.
Теперь военные были уже совсем рядом. Халла выбралась из своего убежища, сделала знак Ц-3ПО и Р2Д2 следовать за ней, нырнула в проулок между домами и растаяла в ночи. Дроиды замешкались на мгновение, но, сообразив, что могут попасться, бросились догонять ее.
Оба оставшихся нападающих продолжали кружить вокруг Люка, действуя теперь более осторожно. Принцесса вывела из строя своего противника, нажав на нужную болевую точку, и оглянулась, выбирая следующую жертву, когда внезапно в центре группы с громким хлопком и выбросом ослепительного света что-то взорвалось. Все ошеломленно повернулись, мигая полуослепшими глазами, и увидели направленные на них дула энергетических ружей.
- Бросьте оружие, - отрывисто приказал сержант. - В тусклом свете можно было разглядеть треугольные знаки на его рукаве и шлеме, - Именем Императора вы арестованы за вооруженную драку в публичном месте.
Пока горняки освобождались от своего многочисленного оружия, Люк деактивировал лазерный меч. Двое военных подобрали с земли небольшой арсенал. Заметив, что ее жертва очнулась, принцесса ударила горняка ногой.
- Вы, там, прекратите это! - приказал сержант.
- Простите, - вежливо ответила она.
Они под конвоем прошли через весь город. Люк воспользовался случаем, чтобы повнимательнее приглядеться к окружающим зданиям, однако почти все они были выдержаны в том же духе, как и те, которые ему уже приходилось видеть. По-видимому, в городках вроде этого возможность взаимозаменяемости диктовалась экономической целесообразностью.
Жители, которые попадались им по дороге, жались к стенам, перешептывались, а иногда и указывали пальцами на незадачливых забияк.. Надо думать, они догадывались, что ожидало нарушителей порядка.
Хотелось бы и Люку представлять себе это.
- Как ты думаешь, куда они нас ведут? - быстрым шепотом спросил он у принцессы.
- В местную тюрьму, куда же еще? Люк кивнул, указывая вперед.
- Если это она и есть, то, признаюсь, я поражен.
Они приближались к ступенчатой пирамидальной башне, массивной, непривлекательной на вид и явно относящейся к древней мимбанской архитектуре. Построенная из серого и черного камня, она очень напоминала те развалины, которые Люк заметил, когда искал корабль принцессы. Башня возвышалась над всеми другими зданиями горняцкого городка.
- Те тюрьмы, которые мне приходилось видеть раньше, блекнут перед этой, - прокомментировал свои впечатления Люк.
Они вошли под массивную каменную арку у входа. Внезапно решившись, Люк спросил у ближайшего военного: - Что это за место?
Солдат в шлеме повернулся к нему и изрек: - Пленникам и нарушителям спокойствия разговаривать запрещается.
Но когда они уже шли по каменному коридору, вдоль которого тянулись вполне современные трубы и располагались различные электронные устройства, солдат по собственной инициативе снизошел до объяснений: - Это одна из самых древних башен, построенная туземцами.
- Вы имеете в виду тех жалких бедняг, которые выпрашивают выпивку? - искренне удивился Люк.
В ответ человек рассмеялся, чего Люк никак не ожидал.
- Отлично, у вас есть чувство юмора. Оно вам пригодится. Чтобы зеленявки построили это? Вы, наверно, из шахты не вылезаете и ничего не видите вокруг, раз такое в голову приходит. Не то что я, - солдат просто разбух от самодовольства. - Никогда не упускаю случая подучиться. Как вам известно, в этом мире кроме зеленявок существуют еще несколько рас, в той или иной степени обладающих разумом. Некоторые выродились больше, другие меньше. Но какая бы раса ни построила это и другие здания в том же духе, - он ткнул ружьем в каменный потолок, дугой изогнувшийся над их головами, - она давным-давно вымерла. По крайнем мере, такого мнения придерживаются имперские исследователи.
Они уже в который раз завернули за угол, и Люк подивился размерам здания.
- В этой башне располагаются администрация рудника и штаб-квартира Империи на Мимбане, - солдат покачал головой. - Вы, горняки, кроме своей работы ничем не интересуетесь.
- Да, это правда, - согласился Люк, мысленно проклиная всех здешних горняков и не испытывая при этом ни малейших угрызений совести. С тех пор как он оказался среди них, они вели себя с ним не слишком гостеприимно. - Мы из другого города, - добавил он для ясности.
Панибратство, в которое на мгновение впал солдат, тут же сменилось обычной холодностью.
- Может, так, а может, и нет. Вы - известные скандалисты, склонные приврать. Скажите спасибо, что Империя в какой-то степени мирится с вашими безобразиями, понимая, что людям нужно время от времени выпускать пар. Но это не повод для того, чтобы злоупотреблять своими привилегиями. Вы усложняете жизнь своим же товарищам, - он мотнул головой, указывая вперед, на солдата, который тащил ранец с конфискованным оружием. - Если дело доходит до оружия, это уже не вопрос соблюдения рабочей дисциплины. Вам будет предъявлено обвинение по всей строгости закона. Надеюсь, вы получите то, что заслуживаете.
- Спасибо, - сухо сказал Люк. Один из горняков проворчал: - Мы не виноваты. Этот, с лазером, и его женщина первые начали.
- Заткнитесь, - приказал сержант. - У вас будет возможность высказаться, когда вы предстанете перед капитан-интендантом Граммелем.
И Люк, и Лейя вздрогнули. Именно относительно этого человека предостерегала их Халла.
- Может, он проявит великодушие, - пустился в философские рассуждения сержант. - Здесь ценят хороших рабочих. Не исключено, что вам оставят большинство пальцев.
- Жаль, что мы получше не расспросили Халлу об этом Граммеле, - пробормотал Люк.
- Да, Халла, - голос принцессы звучал так, будто она совсем пала духом. - Похоже, она палец о палец не ударила, чтобы спасти нас?
- А что она могла сделать против имперских? - возразил Люк.
- Наверно, ты прав. Но можно было хотя бы попытаться, - Лейя пожала плечами. - Конечно, нельзя винить ее за то, что она спасала себя.
- По крайней мере, Ц-3ПО и Р2Д2 тоже удрали.
- Эй, если я услышу еще хоть слово, то кое-кому отрублю пальцы собственноручно, - предостерег их сержант.
- Неужели вам захочется на целый час похоронить себя под этими четырьмя футами грязи? - огрызнулась принцесса.
- Нет, - холодно ответил сержант. - А вам захочется, чтобы ваш хорошенький язычок выжгли бластером?
Лейя примолкла. У них и так забот хватало. Провоцируя конвойных еще больше, она ничего не выгадает. Сосредоточив взгляд на затылке сержанта, принцесса попыталась внушить ему, что он не в своем уме. Никакого видимого результата. Наверно, под шлемом у него сплошные кости, рассудила она.
Последний поворот, и они оказались в просторной комнате. После спартанской простоты серого камня внутри и снаружи сибаритская обстановка этого помещения вызывала шок. При ее создании широко использовался как настоящий, так и искусственный мех. Уровень удобств ассоциировался у Люка с гораздо более развитым миром по сравнению с тем, что представлял собой Мимбан. Тут, однако, не было ничего кричащего, выставленного напоказ; по-видимому, таково было естественное окружение того, кому эта комната принадлежала.
За столом - вполне заурядным, чисто функциональным - сидел человек.
- Давайте их сюда, сержант.
Голос у него был скучающий, ломкий и какой-то хрустящий. Люк подумал, что у этого человека, должно быть, повреждены голосовые связки.
Сержант махнул рукой, и семеро пленников - включая того, который припадал на наспех перевязанную ногу, - столпились перед столом.
Поразительнее всего в Траммеле было то, думал Люк, как на него среагировали горняки. Весь их кураж и развязность мгновенно исчезли. Они стояли, глядя в пол, на стены, друг на друга - куда угодно, только не на человека, сидящего за столом. И смущенно переминались с ноги на ногу.
Стараясь не смотреть на него прямо, Люк попытался уловить, чем было вызвано это уважение и даже раболепие со стороны таких грубых, ожесточенных людей, какими были эти пятеро горняков. Граммель сидел за столом, обхватив голову руками и изучая какую-то бумагу. В конце концов он потер глаза, сложил руки, опираясь локтями о стол, и вперил взор в стоящих перед, ним.
По сравнению с обстановкой Граммель казался бесцветным. Лицо бледное, как яичная скорлупа. Весь облик имперского офицера померк, когда он поднялся и стало заметно внушительное брюшко, стянутое где-то пониже талии форменным ремнем.
Сама серебристо-серая форма выглядела чистой и опрятной - словно в попытке закамуфлировать скрывающийся под ней живот. Шею туго стягивал высокий воротник, на который опускалась квадратная челюсть со свисающими по сторонам рта усами. Их форма подчеркивала суровое выражение лица капитан-интенданта - обычное для него, как предположил Люк. Небольшие, но проницательные глаза смотрели из-под нависших, словно гранитные гребни, бровей; голову венчали черные волосы, пересыпанные сединой.
Это было лицо человека, который редко смеялся, подумал Люк, а если это и происходило, то совсем не над тем, что обычно вызывает смех.
Граммель пристально разглядывал по очереди каждого из стоящих перед ним. Решив, что горняки знают, что делают, Люк не сводил взгляда с пятна на покрытом мехом полу.
- Так это, значит, и есть те нарушители спокойствия, которые устроили драку с применением оружия, - осуждающе подвел Граммель итог своему осмотру.
Этот голос снова резанул слух Люка - словно скрип заржавленного механизма, который давным-давно не смазывали. Его мрачное звучание идеально соответствовало облику Граммеля.
Сержант тут же сделал шаг вперед и доложил: - Да, капитан-интендант, сэр. Прошу вашего позволения доставить двоих раненых в больницу.
- Разрешаю, - ответил Граммель. Без улыбки, однако линия его угрюмо сложенных губ слегка распрямилась. - Им повезло по сравнению с теми, кто останется здесь.
Двоих горняков - того, что лишился руки, и другого, прихрамывающего на одну ногу, - под охраной вывели из комнаты. Граммель снова испытующе уставился на оставшихся. Когда дошла очередь до Люка и принцессы, рот Граммеля изогнулся, будто кто-то ткнул интенданта булавкой.
- Этих двоих я не знаю. Кто вы? - он вышел из-за стола и встал чуть ли не нос к носу с Люком. - Ты, парень! Кто такой?
- Просто горняк по контракту, господин капитан-интендант, - запинаясь, пробормотал Люк, стремясь показать, как он напуган.
Это было не так уж трудно. Поневоле ужаснешься, если твоя жизнь висит на волоске.
Граммель перевел взгляд на принцессу. И улыбнулся - еле-еле, точно нужное для этого усилие причиняло ему боль.
- А вы, моя дорогая? Надо думать, тоже работаете в шахте?
- Нет, - Лейя не смотрела на Граммеля. - Я его... - она кивнула на Люка, - служанка.
- Это правда, - быстро вмешался Люк. - Она всего лишь моя...
- Я не глухой, парень, - продолжая рассматривать Лейю, он провел пальцем по ее щеке. - Хорошенькая женщина... - она увернулась от его руки. - И горячая, - он посмотрел на Люка. - Одобряю твой вкус, парень.
- Спасибо, сэр.
Лейя сердито посмотрела на него, но что еще мог он сказать?
- Ваши манеры полетать вашей некомпетентности, - бросила Граммелю принцесса. Тот удовлетворенно кивнул.
- Манеры, - повторил он. - Некомпетентность. Странный подбор слов для служанки, - и рявкнул, обращаясь к сержанту, стоящему рядом навытяжку: - Вы спрашивали документы у этих двоих?
- Документы, господин капитан-интендант? Мы подумали, что у них все в порядке, сэр.
- Значит, вы не проверили у них документы, сержант? - медленно повторил Граммель.
Производя впечатление человека, истекающего потом под своими доспехами, тот вынужден был подтвердить свою промашку: - Нет, сэр. Мы предполагали...
- Никогда нельзя ничего предполагать, сержант. Во Вселенной полно людей, которые мертвы только потому, что жили, строя всякие предположения, - повернувшись к Люку и Лейе, он вежливо сказал: - Ваши документы, будьте любезны.
Люк сделал вид, что роется в карманах и крайне удивлен, не обнаружив там несуществующих документов. Принцесса предприняла попытку сделать то же самое.
- Мы, наверно, потеряли их во время драки, - сообщил Люк и попытался сменить тему разговора: - Эти пятеро - сейчас трое - напали на нас безо всякого повода с нашей стороны...
- Ложь! - воскликнул один из горняков. И посмотрел на Граммеля в поисках сочувствия, но безрезультатно.
- Ты, - очень спокойно сказал ему Граммель, - заткнись Горняк с готовностью подчинился.
В комнату вошел солдат и спросил заискивающе: - Капитан-интендант? Сэр? Граммеля явно разозлило то, что его прерывают.
- Ну, что такое?
Подойдя вплотную, солдат прошептал что-то Граммелю на ухо. Тот как будто сильно удивился.
- Хорошо, я поговорю с ним, - он направился к двери.
В комнату вошел какой-то коротышка, закутанный в плащ, и заговорил с Граммелем. Очень тихо, до Люка долетали лишь отдельные слова. Наклонившись к принцессе, он прошептал: - Не нравится мне все это.
- Удивительно здорово у тебя получается, Люк, - зашептала принцесса в ответ, - сводить самые тяжелые обстоятельства к чему-то обыденному.
Люк поглядел на нее с таким выражением, точно это замечание его обидело. Капитан-интендант закончил разговор с таинственным коротышкой, который поклонился и выскользнул из комнаты. Люка заинтересовало, был ли он человеком или, может быть, одним из туземцев. Его размышления были прерваны возвращением Граммеля.
- Драку начали вы, горняки, - заявил он непререкаемым тоном, подчеркнуто исключая Люка и Лейю из этой категории.
- Ох, господин капитан-интендант, - подобострастно загудел самый крупный из оставшейся тройки, - нас же спровоцировали. Мы знаем, что городской закон запрещает драки, и попытались вмешаться, когда увидели, что он нарушается.
- В свою очередь нарушив его, - возразил Граммель, - и напав на молодую даму?
- Мы же ничего плохого не хотели, - отважился поспорить с ним горняк. - Только немного позабавиться.
- Эти забавы будут стоить каждому из вас половину дневного заработка, - объявил Граммель. - Я решил проявить в отношении вас снисходительность, - горняки едва осмеливались верить, что все этим и закончится. - Здешние законы достаточно снисходительны по отношению к горнякам и допускают возможность существенного маневра в сторону послабления. Однако нападение с целью убийства не входит в имперское представление о продуктивном досуге, - с недовольным видом добавил он после небольшой паузы. - Как бы то ни было, я имею право принимать решения лично.
Приободрившись, один из горняков решил попытать удачи. Сделав шаг вперед, он заявил: - Господин капитан-интендант Граммель, я апеллирую к решению суда.
Граммель посмотрел на него с таким выражением, с каким ботаник рассматривает новый вид сорной травы.
- Ты имеешь такое право. На каком основании?
- Слишком поспешное... поспешное судебное, разбирательство без соблюдения формальностей, - запинаясь, произнес человек.
- Прекрасно. Поскольку я олицетворяю здесь имперский закон, я сам и рассмотрю твою апелляцию, - помолчав, Граммель объявил: - Твоя апелляция отклонена.
- Тогда я подам апелляцию уполномоченному имперского департамента ресурсов, отвечающего за горные разработки, - парировал горняк. - Я хочу, чтобы суд рассмотрел это дело как положено.
- Конечно, - согласился Граммель. Подойдя к стене позади письменного стола, он достал с полки длинный тонкий стержень из пластика, нажал на кнопку на одном из его концов и снова обошел стол. - Разговор записан, - сообщил он.
Он нажал другую кнопку, и по поверхности бруска заскользили слова. Когда воспроизведение записи закончилось, Граммель поднял брусок и резким движением воткнул его жесткий конец в левый глаз заспорившего с ним горняка.
Во все стороны брызнула кровь и мягкая кашица раздавленных тканей. Несчастный с воплем рухнул на пол. Похолодев от ужаса, один из товарищей склонился над ним, пытаясь остановить поток крови из развороченной глазницы, который заливал лицо горняка и комбинезон.
- С вами, троими, я закончил, - небрежно произнес Граммель, как будто не произошло ничего из ряда вон выходящего. - Сержант?
- Капитан-интенедант? Сэр?
- Отведите этих троих в камеры и проследите, чтобы оба их товарища оказались там же, как только оправятся. Пусть посидят и поразмышляют. Перепишите их имена и идентификационные коды, чтобы не возникло никаких проблем с уплатой штрафа. Разве что, - зловеще закончил он, постукивая записывающим устройством по ладони, - имеются еще желающие подать апелляцию?
Когда два горняка под охраной наполовину понесли, наполовину потащили своего потерявшего сознание товарища к выходу, Граммель махнул в их сторону своим стержнем.
- У него остался еще один глаз, как вам известно. Все зафиксировано здесь. Приведите его обратно, когда он придет в себя, пусть еще раз полюбуется.
Сержант вывел горняков и охранников из комнаты, тут же вернулся и занял позицию около двери.
- Мне самому не нравится заниматься всякими административными мелочами, - любезно обратился Граммель к Люку и Лейе, - но это чужой, плохо изученный мир, и у меня нет возможности попусту тратить время. Иногда приходится принимать быстрые и жесткие решения. Тех полулюдей-полуживотных, которые работают здесь, отличает от туземцев лишь степень их способности изобретать для себя более утонченные унижения. Изобретательность такого рода является неотъемлемым и весьма прискорбным качеством человеческого рода вот уже на протяжении тысячелетий. Уверен, вы отдаете себе в этом отчет и потому поведете себя более благоразумно, чем эти недоразвитые личности, которые только что покинули нас.
Он уселся на край стола, похлопывая себя по бедру записывающим стержнем, на одном из концов которого запеклась кровь. Люк с волнением наблюдал за ним.
- Я уже говорил вам, старший инспектор, - повторил Скайуокер, - что мы, наверно, потеряли свои документы во время драки. Скорее всего, они валяются в грязи. Если бы мы смогли вернуться туда, то наверняка нашли бы их. Если только, - добавил он с притворным беспокойством, - кто-нибудь не украл их после того, как мы ушли.
- Ну, не думаю, что кто-нибудь из жителей нашего города станет копаться в грязи, - сказал Граммель, отвернувшись, а потом резко бросил через плечо: - И в то же время не думаю, что они лежат там. Для того, чтобы потерять документы, надо их иметь, не так ли? А вот как раз это, по моему разумению, к вам обоим не относится. Мне сообщили, что вы в этом городе чужаки. И не в том смысле, что вы из другого города. Вы не имеете никакого отношения к шахтам. Вы чужаки по отношению ко всему этому миру. Не могу представить себе, как вам удалось пробраться сюда незамеченными, - он заскрежетал зубами и добавил угрожающе - Однако я, без сомнения, выясню это. Я всегда выясняю все, что хочу.
- Странно, - заметила принцесса. - Вы произвели на меня впечатление человека, чьи способности с точки зрения дознания весьма ограничены.
Граммель и ухом не повел. Напротив, ее оскорбления, казалось, доставляли ему удовольствие.
- Совсем недавно, девушка, вы обозвали меня некомпетентным. Теперь вы принижаете мои умственные способности. Я, конечно, не какой-нибудь там интеллектуал, но я человек и компетентный, и образованный. И стал таковым, обучаясь добиваться ответов на поставленные мною вопросы. Однако ваше первое замечание было точным - то, которое касалось моих манер.
Подняв ногу, он ударил принцессу в левое бедро носком сапога. Застонав от боли, она схватилась за ушибленное место и стала заваливаться на одно колено. Но сумела удержать равновесие. Люка трясло от ярости, но он заставил себя не двигаться, глядя прямо перед собой. Сейчас было не время и не место рисковать жизнью.
- Я человек простой, - продолжал Граммель, сверху вниз глядя на принцессу.
И снова с размаху нанес удар ногой, теперь уже по правой руке. Принцесса все же упала, перекатилась и села, все еще держась за бедро. Капитан-интендант ударил ее еще раз, по пояснице, достаточно резко, но не так сильно, чтобы парализовать ее. Лейя закричала, схватилась обеими руками за спину, упала на бок и осталась лежать, постанывая.
Граммель снова занес ногу для удара. Не в силах больше сдержаться, Люк встал между ним и принцессой и торопливо заговорил: - Если я расскажу вам правду, господин капитан-интендант, вы попросту не поверите мне.
Заявление прозвучало достаточно интригующе, чтобы Граммель на какое-то время забыл о принцессе.
- И все же мне хотелось бы послушать, молодой человек.
Люк с несчастным видом вздохнул и опустил взгляд.
- Мы - беглые преступники с Циркарпуса, - как бы пересиливая себя, признался он. - Там мы занимались вымогательством и шантажом, - он кивнул в сторону распростертой на полу принцессы. - Эта девушка - мой партнер, она служит в качестве приманки. Мы допустили ошибку, угрожая репутации нескольких людей, которые оказались более важными персонами, чем мы думали. Никаких серьезных преступлении мы не совершили, но ухитрились вызвать гнев очень важных шишек, - он замолчал.
- Продолжай, - произнес Граммель тоном, не позволяющим судить о его реакции на сказанное.
- У циркарпусиан еще не отменена смертная казнь, - заговорил Люк. - Жалкий мир, где личная инициатива считается преступлением.
- О Циркарпусе мне известно все, - нетерпеливо оборвал его капитан- интендант. Люк торопливо продолжил свой рассказ: - Мы украли небольшой корабль. До нас дошли слухи о маленьких колониях на Двенадцатой и Десятой.
- Значит, вы попытались сбежать туда, - вставил Граммель. - Логично.
- В надежде позже найти способ вообще убраться из системы, - торопливо закончил Люк. Его энтузиазм ожил, потому что Граммель, по крайней мере пока, не отвергал рассказанную им историю как таковую. - Мы даже, - добавил Люк, решив, что это лишь усилит впечатление правдивости, - подумывали о том, чтобы присоединиться к повстанцам, если бы это помогло нам избавиться от преследования.
- Повстанцы бы просто посмеялись над вами, - заявил Граммель. - Они не допускают в свои ряды преступников. Странно, если задуматься, ведь сами они совершают худшее изо всех возможных преступлений. Стоит лишь взглянуть на вас, и сразу же становится ясно, что они ни за что не приняли бы вас.
Не было бы счастья, да несчастье помогло, подумал Люк. Если бы принцессе не было так больно, она непременно в этом месте захихикала бы.
- Я склонен думать, юноша, что эта ваша история, на первый взгляд правдоподобная, на самом деле сплошная ложь.
Люк похолодел.
- Но... Может быть, она и правдива. Если это так, если вы в самом деле те, за кого себя выдаете, мы можем даже посмотреть сквозь пальцы не некоторые ваши делишки. Мне нравятся предприимчивые люди. Можно даже найти вам какое-то применение тут, на Мимбане. Среди горняков, работающих на Империю, есть немало недовольных. С пятерыми из них вы уже столкнулись. Конечно, - подвел он итог своим рассуждениям, - я всегда буду иметь возможность отправить вас обратно на Циркарпус, чтобы вами занялось правосудие.
- Ох нет, господин капитан-интендант! - воскликнул Люк, упал на колени и в притворном отчаянии вцепился в ноги Граммеля. - Пожалуйста, только не это! Они нас казнят. Пожалуйста, мы будем работать до упаду, только не отправляйте нас обратно! - он сумел даже расплакаться.
- Оставь в покое мои сапоги, - с презрительным видом приказал Граммель.
Когда Люк послушался, капитан-интендант наклонился и тщательно почистил брюки там, где их коснулись руки Люка.
Вытирая слезы, которые он с таким трудом выдавил из глаз, Люк изо всех сил старался, чтобы Граммель не заметил вспыхнувшей в нем надежды. Принцесса между тем снова села, все еще потирая ушибленную поясницу и избегая взгляда Граммеля.
- Как я уже говорил, все, что ты рассказал мне, возможно, хотя и маловероятно, - продолжал старший инспектор, глядя на Люка с усмешкой. - Однако есть еще одна вещь, которая меня интересует. Если ты будешь честен со мной в этом вопросе, я расценю это как знак того, что тебе можно доверять.
- Не понимаю, старший инспектор... - озадаченно забормотал Люк.
- Мне сообщили, - продолжал Граммель, - что у тебя находится небольшой драгоценный камень...
Люк замер.
ГЛАВА 5 - Господин капитан-интендант, - сумел наконец выговорить он, - что вы имеете в виду? - Прошу вас, - во властном голосе Граммеля впервые прозвучали нотки подлинной человеческой эмоции, - не надо играть со мной в прятки. Было замечено, что вы разговаривали с одной из местных жительниц, - последние слова он произнес с нескрываемой брезгливостью, - чье присутствие здесь - бельмо на глазу у Империи. От правонарушения ее все время отделяет один-единственный крошечный шаг. Несмотря на мое крайне негативное личное к ней отношение, выслать ее отсюда в обход закона и без крайней необходимости означало бы вызвать смуту среди простых людей, которым она кажется забавной. Кроме того, это обойдется слишком дорого. Было замечено также, что вы показывали ей блестящий красный камень. Что-то из благоприобретенного во время "работы" на Циркарпусе?
В голове Люка царило смятение. Без сомнения, кто-то из стукачей Граммеля - может быть, тот самый коротышка в плаще, с которым старший инспектор разговаривал совсем недавно, - углядел осколок кристалла Кайбурр, отданный им Халлой. Однако шпион упустил тот момент, когда Халла достала камень, чтобы показать его Люку.
Вот почему он, а вслед за ним и Граммель, решил, будто камень принес с собой Люк и именно он показывал его Халле, а не наоборот! Хорошо хоть старуха оказывается в стороне, подумал Люк. Ни к чему втягивать ее в то, что происходит сейчас.
И тут Люка пронзила ужасная мысль - а вдруг Граммель восприимчив к Силе, обладает необходимыми знаниями и способностью оперировать кристаллом или, по крайней мере, ощущать его особые свойства? Люк прощупал сознание Граммеля и с облегчением обнаружил там характерную для обычных людей пресную пустоту, в которой плавали обрывки мыслей. Стало ясно, что Граммель понятия не имеет об истинной ценности осколка. И все же Люку претила сама мысль о том, что драгоценный обломок может оказаться в руках тех, кто служит Империи.
Граммель явно не любил зря терять время.
- Ну же, юноша. Ты производишь впечатление разумного человека. Вряд ли этот камень значит для тебя так много, чтобы стоило наживать себе из-за него лишние неприятности.
- Право же, - гнул свое Люк, - я действительно не понимаю, о чем вы толкуете.
- Ну что же, если ты меня вынуждаешь, - Граммель, который выглядел не слишком разочарованным, повернулся к принцессе. Она все еще сидела на полу, потирая ушибленные места. - Надо полагать, эта молодая дама не просто твой партнер по бизнесу? Она для тебя что-то значит?
Люк как можно выразительнее пожал плечами.
- Ничего она для меня не значит.
- Отлично, - сказал капитан-интендант. - В таком случае ты не будешь против того, что произойдет дальше.
Он подал знак сержанту. Тот подошел к принцессе и протянул ей руку. Ухватившись за нее, принцесса рванула его на себя, одновременно нанеся удар ногой. Сержант рухнул на пол, а Лейя бросилась к двери, крикнув Люку, чтобы он не отставал.
Все впустую. Сколько она ни билась, замок не открывался.
- Вы зря тратите время, моя милая, - прокомментировал происходящее Граммель. - Нужно было вырвать у него оружие. Эта дверь открывается, только если к ней подхожу я, либо некоторые из моих приближенных, либо солдаты, у которых в доспехи вмонтированы соответствующие резонаторы. Боюсь, вас нельзя отнести ни к одной из этих категорий.
К этому моменту сержант поднялся и, широко раскинув руки, двинулся в сторону принцессы. Она хотела было проскочить мимо, но споткнулась и растянулась на полу. Граммель навис над ней, подняв кулак.
- Нет! - закричал Люк в самый последний момент.
Рука Граммеля замерла в воздухе.
- Вот так-то лучше, - усмехнулся он, повернувшись к Люку. - Лучше быть разумным, чем упрямым. Я бы, конечно, так или иначе все равно получил камень, но тебе бы этот процесс удовольствия не доставил.
Люк расстегнул карман.
- Нет!
Принцесса, сверкая глазами, сердито смотрела на него. Значит, она все- таки хотя бы отчасти поверила в историю, рассказанную Халлой. Или, может быть, подумал Люк, просто добросовестно играла роль мелкой воровки, не желающей расставаться с нелегко доставшимся добром.
- У нас нет выбора.
Развернув коробочку, Люк протянул ее Граммелю. Тот внимательно осмотрел ее и задал вопрос, к которому Люк не был готов: - Какая комбинация?
На секунду Люка охватила паника. Признайся он, что комбинация ему неизвестна, и вся версия в то же мгновенье распадется. Поэтому он сделал то, что в данный момент представлялось единственно возможным.
- Коробка не заперта, - сказал он.
Оба - и Люк, и Лейя - затаили дыхание, когда Граммель дотронулся до крохотной защелки. Получив от Халлы коробку, Люк не успел заменить прежний набор цифр другим. Послышался отчетливо различимый щелчок.
Капитан-интендант Граммель как зачарованный смотрел на алый светящийся осколок.
- Красиво. Что это?
- Не знаю, - солгал Люк. - Не имею ни малейшего представления, что это за камень. Граммель бросил на него суровый взгляд.
- Это правда. Я не специалист по драгоценным камням и не химик, - в этой части ему даже врать не пришлось.
- Интересно, он сам по себе светится или это результат внешнего воздействия? - Граммель осторожно подвигал камень в коробке.
- Понятия не имею. С тех пор как камень оказался у нас, он вот так и светится. Рискну высказать догадку, что это внутреннее свечение - естественное свойство камня.
Улыбка, которой одарил его капитан-интендант, Люку не понравилась.
- Если вы практически ничего не знаете об этой вещице, то зачем украли ее?
- А разве я говорил, что мы украли камень? - Граммель издал иронический смешок, и Люк, подыгрывая ему, тут же занял оборонительную позицию. - Ладно- ладно, украли, не спорю. Он показался мне таким красивым, ни на что не похожим. Наверняка ценный, подумал я.
- Судя по твоим словам, вы занимались в основном вымогательством, а отнюдь не кражами, - нащупал новую неувязку Граммель.
- Вещица заинтересовала меня, и раз была возможность ее стянуть, почему бы этого не сделать? - с оттенком воинственной бравады ответил Люк.
Судя по всему, этот ход оказался верным.
- Звучит логично, - уступил Граммель и снова посмотрел на алый осколок. - Я тоже не могу сказать, что это такое. Как драгоценность он особого впечатления не производит... Без огранки, даже не отшлифован. Однако он необычен, тут я с тобой согласен. Взять хотя бы это его излучение, - он резко отдернул руку, которой снова и снова переворачивал камень. - Оно ведь не вредно?
- Пока не замечал, - ответил Люк, пытаясь в то же время придать лицу выражение озабоченности.
Пусть-ка Граммель немного попотеет!
- Вы не испытывали ничего неприятного с тех пор, как камень попал вам в руки?
- Нет, пока нас не доставили к вам. Эта фраза едва не заставила сурового чиновника рассмеяться.
- Думаю, - медленно произнес он, ставя коробку на стол и отодвигая ее от себя, - что прежде чем делать выводы, нужно показать его специалистам, - он поглядел на Люка почти дружелюбно. - Камень конфискован, разумеется. Можешь считать его штрафом за участие в драке.
- Но ведь это на нас напали! - возразил Люк, до конца разыгрывая свою роль.
- Ты оспариваешь мое решение? - в голосе Граммеля зазвучали угрожающие нотки.
- г Нет, господин капитан-интендант!
- Это хорошо. Теперь я вижу, что ты и впрямь разумный молодой человек. Жаль, что твоя партнерша работает лишь языком, а не головой, - Лейя бросила на него огненный взгляд, но на этот раз у нее хватило ума промолчать. - Полагаю, мы с этим так или иначе разберемся. Между тем факт остается фактом - вы двое находитесь в этом мире нелегально, вопреки усилиям Империи сохранить в тайне существование здешних разработок. Придется вас задержать до подтверждения сообщенных тобой сведений.
Люк попытался было возразить, но Граммель жестом заставил его умолкнуть.
- Не надо, не трудись называть ваши имена. Они наверняка будут вымышленные. Мы возьмем у вам пробы сетчатки, отпечатки пальцев и прочее в том же духе. У меня на Циркарпусе есть контакты, и не только легальные. Если на запрос мне сообщат, что вы двое известны в том мире как мелкие преступники - а судя по твоему рассказу, именно такой ответ я и должен получить, - значит, ты не солгал. В таком случае мы уладим наши дела соответственно - и совсем не обязательно, чтобы с ущербом для вас. Если же о вас попросту ничего не известно или полученная мной информация будет противоречить твоему рассказу, тогда придется сделать вывод, что изложенная тобой версия сфабрикована от начала до конца. При таком раскладе я буду вынужден прибегнуть к менее деликатным способам выяснения истины, - при этих словах на лице Грамме-ля возникло пустое, лишенное всего человеческого выражение, и Люк содрогнулся. - Пока, однако, у нас нет никаких оснований портить отношения. Сержант!
- Да, господин капитан-интендант? - тут же откликнулся тот, щеголевато щелкнув каблуками.
- Проследите, чтобы этих двоих доставили в место заключения.
- В какую камеру, сэр?
- Самого что ни на есть строгого режима, - ответил Граммель с непроницаемым лицом. Сержант заколебался.
- Но, сэр, эта камера уже занята. И те, кто там сидят, очень опасны. Троих уже пришлось перевести в больницу.
- Ерунда,, - все так же бесстрастно гнул свое Граммель. - Уверен, что эти двое смогут постоять за себя. Кроме того, закон запрещает заключенным драться с другими заключенными. И они его не нарушают... как правило.
- С кем это вы хотите нас запереть? - требовательно спросила принцесса, которая была на ногах.
- Скоро узнаете, - любезно пообещал ей Граммель.
В комнату вошли несколько солдат и окружили Люка и Лейю.
- Пожалуйста, постарайтесь уцелеть до окончания проверки. Я буду искренне огорчен, если она подтвердит правдивость ваших слов, но вы, не сумев уцелеть в обществе своих сокамерников, не дождетесь освобождения.
- Мы не врали вам! - в голосе Люка прозвучало отчаяние.
- Сержант!
Пока тот вел узников к выходу, Граммель был глух к мольбам Люка хотя бы объяснить, с чем им придется столкнуться.
Когда дверь за ними закрылась, капитан-интендант на несколько минут снова погрузился в созерцание мерцающего кристаллического обломка. Потом нажал на кнопку, расположенную позади письменного стола. Открылась еще одна дверь, и в комнату снова проскользнул коротышка в плаще.
- Это та вещь, которую ты видел, Бот? - Граммель сделал жест в сторону открытой коробочки на столе. Фигура в плаще кивнула. - Тебе известно, что это такое?
Последовало отрицательное покачивание головой.
- И мне тоже, - признался Граммель. - Думаю, молодой человек недооценивает необычность этого предмета. Я никогда не видел и не слышал ни о чем подобном. А ты?
Снова отрицательное покачивание головой.
Граммель бросил взгляд в сторону закрытой двери, за которой скрылись Лейя и Люк в сопровождении охранников.
- Эти двое и впрямь могут оказаться теми, за кого себя выдают. Однако меня не покидает ощущение, что их история немного слишком... гладкая, слишком подогнанная. Как будто молодой человек рассказал то, что я хотел бы от него услышать. Не могу решить, кто он - действительно незадачливый жулик или фантастически умелый лжец. И еще. Он, казалось, был абсолютно уверен в том, что им ничего не стоило вступить в контакт с повстанцами на Десятой или Двенадцатой. А ведь ни одному из наших агентов это не удалось.
Коротышка в плаще что-то пропищал, Граммель кивнул в ответ.
- Мне известно, что повстанцы умеют отличать перебежчиков от наших людей, однако меня беспокоит уверенность юноши. В мелком воришке она выглядит по меньшей мере неуместно. Да и в девушке ощущается характер, обычно не свойственный людям такого типа. Я в недоумении, Бот. Но мне кажется... Мне кажется, что за всем этим может скрываться что-то важное. У меня просто нет на руках фактов, которые позволили бы склеить все это воедино... Пока нет. Это может много значить для нас обоих.
Фигура в плаще энергично и с явно довольным видом закивала.
Граммель принял решение.
- Придется связываться с более высокими инстанциями. Меня, конечно, не радует перспектива делиться с кем-то этим лакомым кусочком, но другого выхода я не вижу, - он презрительно мотнул головой в сторону двери. - г Во всех случаях мы вырвем у них правду до того, как любая важная персона сюда доберется.
Он подошел к стене позади письменного стола и нажал на рычаг. Часть стены растаяла, на ее месте возник отсвечивающий золотом экран. Граммель нажал еще какую-то кнопку, и из стены под экраном выскользнула панель. Набрав на ней нужный код, он заговорил в выступающий из стены микрофон: - Прошу обеспечить внеочередную пространственную связь с губернатором Бином Эссадой, территориальная администрация мира Гиндин.
Словно ища поддержки, он оглянулся на закутанную в плащ фигуру и был вознагражден одобрительным кивком.
- Запрос принят, - ответил бесстрастный компьютерный голос.
На мгновенье экран покрылся рябью, но почти сразу же очистился. По масштабам Империи, Гиндин находился не так уж далеко.
На экране возникло изображение смуглолицего мужчины, самой выдающейся особенностью которого была целая серия жирных подбородков, спускающихся на верхнюю часть рубашки. Кудрявые темные волосы, седые на висках и подкрашенные оранжевым на завитом хохолке, венчали голову, точно водоросли отшлифованный волнами валун. Темные глаза с розовыми зрачками,. особенно чувствительными к свету, заметно косили.
- Я занят по горло, - буркнул губернатор Эссада; его низкий голос отдаленно напоминал, хрюканье. - Кто вызывает, и зачем?
Самодовольство и мощь человека, глыбой нависшего над ним с экрана, заставили Граммеля утратить значительную часть присущей ему самоуверенности. Сейчас его собственный голос звучал неуверенно, даже приниженно.
- Это всего лишь я, губернатор. Смиренный слуга Императора, капитан- интендант Граммель.
- Не знаю никакого капитан-интенданта Граммеля, - последовал ответ.
- Я возглавляю секретные разработки на Циркарпусе V, сэр, - с надеждой в голосе пояснил Граммель.
Эссада мгновенно оторвался от бумаг, которые до этого изучал.
- Мне известно, чем мы занимаемся в этой системе, - настороженно ответил он. - Что за дело потребовало внеочередного вызова? - огромная туша наклонилась вперед. - Для вас будет лучше, если проблема и в самом деле окажется важной. Теперь я вас вспомнил, капитан-интендант Граммель.
- Да, сэр, - Граммель истово закивал, не спуская взгляда с экрана. - Проблема касается двух чужаков, которые каким-то образом умудрились незамеченными приземлиться здесь. Двух чужаков и любопытного обломка кристалла, найденного при них. Эти люди особого значения не имеют, но вот камень... Поскольку вы, сэр, широко известны в качестве эксперта в области необычных излучений, я подумал, что, может быть...
- Не тратьте мое время на льстивые заверения, - предостерег его Эссада. - С тех пор как Император распустил Сенат, мы, региональные губернаторы, просто завалены работой.
- Понимаю, сэр, - поспешил заверить его Граммель, быстро схватил коробку с камнем и расположил ее таким образом, чтобы ее содержимое попало в поле зрения его собеседника. - Вот он.
Эссада воззрился на камень.
- Странно... Никогда не видел ничего подобного. Излучение идет изнутри?
- Да, сэр, я уверен.
- А я нет, - отрезал губернатор, - но признаю, что впечатление создается именно такое. Расскажите-ка о тех людях, у которых он оказался.
Граммель пожал плечами.
- Всего лишь пара мелких воришек. Эту драгоценность они украли, сэр.
- Пара мелких воришек сумела тайно приземлиться на Циркарпусе V? - в голосе губернатора отчетливо прозвучало недоверие.
- По-видимому, так, сэр. Юноша и молодая женщина...
- Молодая женщина, - задумчиво повторил Эссада. - До нас дошли слухи, что на Циркарпусе IV должна была состояться важная встреча лидеров Альянса с... Молодая женщина, вы сказали? Темноволосая, вспыльчивая, со склонностью к иронии?
- Очень похоже, сэр, - ошеломленно произнес Граммель.
- Вы установили их личности?
- Нет, сэр, не успели. Они в тюрьме. В камере вместе...
- Избавьте меня от ваших подробностей, Граммель! - взорвался Эссада. - Лучше покажите изображения обоих.
- Это несложно, - в голосе Граммеля послышалось облегчение. Он взял со стола записывающий стержень и неуверенно протянул его к экрану. - Информация еще на носителе, сэр. Полагаете, вы сможете разглядеть образы, воспроизведенные непосредственно оттуда?
- Я много чего могу разглядеть, даже то, что творится в глубине вашей темной души. Поместите стержень ближе к камере.
Капитан-интендант прикоснулся к нужной клавише и придвинул длинную, зеркально поблескивающую трубку к экрану. Нажал кнопку воспроизведения, и внутри стержня возникли двумерные образы. Выждав некоторое время, он переместил стержень, демонстрируя изображения объектов в полный рост.
- Клянусь Силой, это, скорее всего, она, - возбужденно пробормотал губернатор Эссада. - Юноша мне не известен, но он тоже может оказаться важной птицей. Прекрасно.
- Важной, сэр? Вы их знаете?
- Надеюсь, я получу свою часть награды за участие в их пленении и казни - по крайней мере, женщины, - Эссада пронзительно взглянул на растерянного офицера. - Смотрите, Граммель, чтобы до прибытия представителя власти с ними ничего не случилось.
- Как прикажете, сэр, - капитан-интендант почувствовал, что у него голова идет кругом. - Но я не понимаю. Кто они такие, и как попали в поле зрения человека вашего...
- От вас требуется одно - исполнять приказы. Никаких вопросов, Граммель.
- Есть, сэр! - по-солдатски рявкнул Граммель.
Эссада смягчился.
- Вы очень мудро поступили, связавшись непосредственно со мной, хотя и не по той причине, которая подтолкнула вас к этому. Как только эти двое попадут в руки имперских властей, вам будет присвоено звание полковника, Граммель.
- Губернатор! - голова у того кружилась без остановки. - Сэр, вы слишком великодушны. Не знаю, что и сказать...
- Ничего не говорите, - посоветовал Эссада. - Так с вами приятнее иметь дело. Приложите все усилия, чтобы эти двое были живы и здоровы. От того, насколько хорошо вы выполните это приказание, будет зависеть, куда вы потом попадете - в ад или в рай. Во всем остальном можете обращаться с ними по своему усмотрению.
- Да, сэр. Могу я, сэр... Но губернатор Эссада думал уже о чем угодно, только не о Граммеле.
- Есть кое-кто, кого эта информация в особенности заинтересует. Это может оказаться очень полезным для меня, да, - внезапно он заметил, что связь еще не прервана. - Они нужны мне живыми, Граммель. Зарубите это себе на носу.
- Но, сэр, не могли бы вы объяснить...
Экран погас.
На несколько долгих минут капитан-интендант замер перед темным четырехугольником. Потом убрал панель, закрыл экран и сказал, обращаясь к закутанной в плащ фигуре, которая выползла из-за большого кресла: - Похоже, мы наткнулись на что-то столь важное, что нам и не снилось, Бот. "Полковник- интендант Граммель". Это звучит!
Он перевел взгляд на камень в своей руке. Все опасения о возможной смертоносной природе кристалла отступили перед открывающимися радужными перспективами.
- Теперь нужно только не упустить свой шанс.
Закутанная в плащ фигура энергично закивала...
ГЛАВА 6 - Полегче! - огрызнулся Люк, вырвавшись из рук солдата, который вел их по длинному, узкому каменному коридору.
Высокие стены, кое-где поросшие мхом, сочились вездесущей мимбанской влагой, которая проникала даже сюда.
- Что, у Империи денег мало? Могли бы построить что-нибудь посовременнее, - буркнул он.
- С какой стати, - среагировал идущий впереди младший офицер, - если древние обитатели этого мира оставили нам такие надежные сооружения?
- Это же храм, место поклонения, а его превратили в контору и тюрьму, - возмутилась принцесса.
На этот раз Люк промолчал, решив не напоминать ей, во что ее возлюбленный Альянс превратил храм на Йавине.
- Империя не тратит денег попусту, - заметил офицер флегматичным тоном, который наверняка так нравился его начальникам. - Насколько мне известно, подземные разработки - предприятие дорогостоящее. Империя проявляет мудрость, экономя там, где это возможно, - с гордостью закончил он.
- Вероятно, это касается также ваших жалований и пенсий, - с иронией заметила принцесса.
- Заключенным разговаривать запрещается! - взвился офицер, недовольный тем оборотом, который принял разговор. Свернув за угол, они увидели в конце коридора частую решетку. - Вот ваше новое жилище. Хватит времени поразмышлять о том, какое будущее уготовила вам Империя, - он приложил ладонь к стене справа от решетки, и в центре ее открылось отверстие эллиптической формы. - Шевелитесь! - стражник, стоящий рядом с Люком, подтолкнул его ружьем.
- Вроде бы говорили, что у нас тут будет компания, - отважился сказать Люк, с большой неохотой протискиваясь в отверстие.
Его слова заметно развеселили солдат.
- Ты скоро ее обнаружишь, - усмехнулся младший офицер, - или она тебя.
Как только узники оказались в камере, он снова приложил ладонь к управляющему решеткой фотоэлементу. С отчетливым лязганьем прутья мгновенно встали на место.
- Компанию ему надо, - сказал один из солдат, когда они двинулись в обратный путь по коридору.
Все дружно рассмеялись.
- А вот мне почему-то не смешно, - проворчал Люк. Прутья решетки были толщиной с ладонь. Он постучал по одному ногтем, прут зазвенел, как колокол. - Сплошные, не полые, - сообщил он. - Эта камера явно предназначена не для обычных людей. Хотелось бы знать, кого же...
Лейя, тяжело дыша и тыча пальцем в темноту, пятилась к ближайшей стене. Под единственным окном камеры лежало что-то, похожее на две большие груды тряпья. Обе равномерно вздымались то вверх, то вниз.
- успокойся... успокойся... - Люк придвинулся к принцессе и обнял ее за плечи. Она прильнула к нему. - Нужно сначала выяснить, кто это.
- Нужно сначала выяснить, что это, - испуганно прошептала принцесса. - По-моему, они просыпаются.
Одна глыба зашевелилась, встала, потянулась и издала мощный рык - словно вулкан, прочищающий глотку. Повернулась и заметила их.
Глаза у Люка чуть не выскочили из орбит. Тем не менее, он начал медленно приближаться к непонятному существу. Принцесса попыталась было удержать его, но он стряхнул ее руку.
- Ты в своем уме, Люк? Они же разорвут тебя на клочки.
Люк не остановился. Создание была не намного выше него, но выглядело гораздо массивнее. Волосатые руки свисали до пола, задевая камень. Из середины лица выступало длинное рыло, почти хобот, загораживавшее рот, если таковой вообще имелся. Два огромных черных глаза выжидательно смотрели на Скайуокера.
- Люк, вернись... Не надо...
Он уже стоял рядом со страшилищем; оно зарычало - звук больше всего напоминал рев подземной реки. Принцесса затихла и, со страхом прижимаясь к холодному камню, ускользнула в самый дальний угол.
Люк во все глаза рассматривал неуклюжее создание. С ним надо подружиться, и как можно быстрее, подумал он, иначе проблема того, как убраться с Мимбана, для нас с принцессой вообще перестанет существовать. Разве что их будут транспортировать отсюда по частям. Он уверенно прикоснулся к руке чудовища, глядя в блестящие черные глаза, которые отвечали ему таким же неотрывным взглядом.
Существо, очень плотное, коренастое, в несколько раз тяжелее Люка, резко отскочило назад и проскрипело что-то. В потолок камеры были вделаны светильники, забранные густыми решетками, и в их тусклом свете отчетливо проступали похожие на веревки плечевые мускулы и руки, вдвое длиннее человеческих.
К Люку протянулась пара ладоней размером с тарелку. Скайуокер отозвался серией низких звуков. Тряся головой и раскачивая хоботом, существо потопталось на одном месте, но потом снова зарычало. Люк ответил какой-то тарабарщиной, на этот раз громче.
Зверь схватил Люка обеими руками и поднял над головой, словно собираясь швырнуть на каменный пол. Принцесса завизжала. Существо притянуло Люка к себе, близко, еще ближе и... влажно расцеловало в обе щеки. После чего бережно поставило на пол.
Принцесса, не веря своим глазам, смотрела на тающее от неясности создание, которого только что воспринимала как потенциального убийцу Люка.
- Почему оно не оторвало тебе голову? Ты... - она восхищенно взглянула на Люка, - ты разговаривал с ним.
- Да, - признался Люк. - Дома, на Татуине, я когда-то изучал всякие миры. Только этим и спасался на ферме - к тому же, занятие весьма поучительное, - он кивнул на могучее создание, чьи длинные массивные руки покоились на голове Люка, потряхивая его с явно дружелюбным видом, - это йюззем.
- Я слышала о них, но вижу впервые.
- Они очень легко возбудимы, поэтому я решил, что лучше поприветствовать его первым, используя свои скромные познания в области их языка, - он протрещал что-то, и существо радостно заскрипело в ответ. - Где-нибудь в другом месте он мог бы меня и убить, но здесь относится как к союзнику. Ведь мы тоже заключенные.
Йюззем неуклюже развернулся, отошел к стене и принялся трясти своего все еще спящего товарища. Второй йюззем проснулся, перевернулся и замахнулся на первого. Массивный кулак пролетел мимо и с огромной силой врезался в стену. Йюззем сел и, держась за голову, заверещал что-то, обращаясь к своему сородичу.
- Слушай, - воскликнула Лейя, когда до нее дошло, что именно происходит, - да они оба пьяны!
Второму йюззему удалось наконец встать на ноги. Он зарычал на принцессу.
- Не обижайся, - торопливо добавила она, обращаясь к чудовищу.
- Того, с кем я говорил, зовут... Ну, примерно так - Хин. А этот, который прислонился к стене, мечтая о том, чтобы оказаться где угодно, только не здесь, - Кии, - Люк затрещал, обращаясь к Хину, и выслушал его ответ.
- Насколько я понял, они работали тут на Империю. Но примерно неделю назад решили, что сыты по горло, и принялись крушить все вокруг. Тогда их посадили за решетку. С тех пор они здесь.
- Вот не знала, что Империя нанимает не только людей.
- Похоже, у этих двоих не было выбора, - объяснил Люк, выслушав Хина. - Империя нравится им не больше, чем нам. Я попытался убедить их, что не все люди такие, как те, кто служит Империи. И, похоже, преуспел в этом.
- Хочется надеяться, - сказала Лейя, разглядывая могучие длиннорукие создания.
- Хин и Кии примерно нашего возраста. И не слишком искушены в делах Империи. Они доверчиво подписали бумаги, в результате чего оказались... Ну, не то чтобы в рабстве, но, по крайней мере, на каторге. И это еще, наверно, мягко сказано. Когда они возмутились, чиновники стали размахивать перед ними бумагами и насмехаться. Тогда они начали засыпать шахту, вместо того чтобы раскапывать ее. Хин говорит, что тут бы им и крышка. Граммель только потому не приказал застрелить их, что каждый из них выполняет работу трех человек; к тому же, они были пьяны и ничего не соображали. По-видимому, у йюзземов, - неуверенно добавил Люк, - похмелье продолжается очень долго. Хин считает, что имперцы намерены предоставить им еще один шанс, но не уверен, что захочет им воспользоваться.
- Они здесь потому, что обычную камеру разнесли бы в клочья. Давай поприветствуй их.
Принцесса заколебалась, и Люк прошептал ей на ухо: - Все в порядке. Думаю, мы можем рассчитывать на них. Но не стоит говорить им, кто мы такие.
Она кивнула, подошла и протянула руку, которая тут же утонула в огромной лапе. Хин защебетал, умильно глядя на нее.
- И я тоже рада, - сказала принцесса, быстро обретая уверенность.
Кии застонал, и все посмотрели на Хина, который залепетал что-то, обращаясь к Люку.
- Он говорит, всю эту неделю голова у Кии болит так, будто ее сверлят горнодобывающим буром.
Лейя подошла к единственному окну, тоже забранному прочной решеткой. За ним раскинулась панорама тонущих в тумане городских огней.
- Я знаю кое-кого, кому уж точно не мешало бы просверлить буром голову, - огорченно пробормотала она.
- Ты имеешь в виду Халлу? Она ничем не могла нам помочь. В ее положении я, скорее всего, тоже сбежал бы.
Взглянув на него, принцесса улыбнулась.
- Ты знаешь, что это не так, Люк. Ты слишком верный и ответственный человек, - она снова перевела взгляд на крыши раскинувшегося вдалеке города. - Если бы мы не увлеклись так, когда вышли из таверны, то не обратили бы на себя внимание этих горняков и не оказались бы сейчас здесь. Это я во всем виновата.
Он положил руку ей на плечо успокаивающим жестом.
- Перестань, Лейя... принцесса. Тут нет ничьей вины. Кроме всего прочего, можно же хотя бы иногда позволить себе удовольствие увлечься.
Она задумчиво улыбнулась.
- Знаешь, Люк, повстанцам повезло, что ты с ними. Ты - хороший человек.
- Ну да, - он отвернулся. - Повстанцам повезло, это точно.
Услышав в глубине камеры щебетание, Лейя вопросительно посмотрела на Люка.
- Кии говорит, что кто-то идет, - перевел он.
И люди, и йюзземы посмотрели в сторону коридора. Теперь отчетливо стали слышны быстрые шаги. Появились несколько штурмовиков во главе с обеспокоенным Граммелем. При виде пленников он, казалось, расслабился.
- С вами все в порядке? Люк кивнул.
- Отлично, - с видимым облегчением заявил Граммель, переводя взгляд с йюзземов на Люка и обратно. - Похоже, вы тут в мире и согласии... пока. Это хорошо. У меня возникла мысль, что следует перевести вас отсюда, но раз йюзземы не возражают против вашего присутствия, думаю, вы можете тут и остаться. Здесь вы будете в безопасности. Дело приняло такой оборот, что вами заинтересовался кое-кто еще.
Люк вопросительно посмотрел на принцессу, которая ответила ему таким же непонимающим взглядом.
- Вы имеете в виду власти на Циркарпусе, откуда мы сбежали? - решился высказать предположение Люк.
- Не совсем так, - на лице Граммеля возникла загадочная полуулыбка, от которой у Люка мурашки побежали по спине. - Сюда направлен представитель имперских властей, который собирается лично допросить вас. Я свое дело сделал и теперь могу отойти в сторону. Поэтому пока никаких запросов на Циркарпус делать не буду. До последующих распоряжений.
- Ох! - вырвалось у Люка.
Что еще он мог сказать? Услышанное и обрадовало, и обеспокоило его. Обрадовало, потому что, судя по всему, в ближайшее время проверки их маленькой "сказочки" о беглых преступниках не предвиделось; обеспокоило, потому что он не мог даже близко представить себе, что такое в рассказе Граммеля могло вызвать повышенный интерес имперских властей. Может, они сами как-то ненароком сболтнули лишнее? Но что?
- С чего это имперские власти так заинтересовались нами? - спросил он, надеясь выудить хоть какую-то информацию.
- Это и мне хотелось бы знать, - ответил Граммель и подошел к самой решетке. - Может, просветите меня на этот счет?
- Не понимаю, что вы имеете в виду, - ответил Люк, отступая от решетки.
- Я мог бы заставить вас говорить, - проворчал Граммель, - но мне было строго приказано... - чувствовалось, что он просто силой заставляет себя отойти от решетки, - не трогать вас. Только советую особенно не обольщаться. У меня создалось впечатление, что этот представитель - кстати, очень важная персона - имеет в отношении вас собственные планы. И что они могут обернуться для вас несравненно хуже, чем все, что я тут в простоте своей в состоянии придумать.
- Что вы, что любой другой имперский офицер, - Люк пожал плечами, изображая безразличие, - нам все едино, лишь бы на Циркарпус не возвращаться. Хотя мне интересно, с чего это вокруг нас поднялась такая суета.
Граммель медленно покачал головой.
- Вам удалось произвести на меня впечатление, должен признаться. Хотелось бы услышать, кто вы такие и что все это значит, - он достал из кармана коробочку с осколком кристалла Кайбурр. - Но мне почему-то кажется, что вы этого делать не станете, - он со вздохом убрал коробку обратно. - Жаль, руки у меня связаны, и я не могу применить к вам силу. Ума не приложу, что мофф Эссада в вас такого разглядел.
- Имперский губернатор... - пробормотала Лейя, тяжело дыша и прижав ладони к щекам.
На лбу у нее выступили капли пота.
Граммель не сводил с принцессы пристального взгляда.
- Да, интересно... Почему это вас так обеспокоило? - он перевел пронзительный взгляд на Люка. - Что тут происходит?
Не обращая на него внимания, Люк подошел к принцессе.
- успокойся, Лейя. Может быть, это еще ничего не значит.
- Имперские губернаторы обычными ворами не интересуются, Люк, - напряженно зашептала она. Горло у нее перехватило. - Меня снова будут допрашивать... как тогда... как тогда, - она бросилась в темный угол камеры.
Под "тогда" она имела в виду то, что произошло на Звезде Смерти. В мозг принцессы вгрызались маленькие черные черви. По настоянию другого губернатора, ныне покойного Таркина, в ее камере установили пыточную машину. Безжалостную черную машину, тайно разработанную имперскими учеными вопреки всем законам чести и морали. Машина опускалась на нее, металлические захваты действовали эффективно и бесстрастно - так, как их запрограммировали те нелюди.
Тогда она кричала, кричала, кричала - и никак не могла остановиться...
Почувствовав резкий толчок, принцесса заморгала, обернулась и увидела, что Люк с тревогой смотрит на нее. Соскользнув вдоль стены, она опустилась на пол. Подошел могучий, черноглазый Хин и заботливо склонился над ней. С любопытством дотронулся длинной рукой, обнюхал гибким рылом.
- С ней все в порядке, Хин, - на языке йюзземов успокоил его Люк, помогая Лейе вытереть слезы. - Просто Империя славится своей жестокостью, - объяснил он Граммелю; слова прозвучали неубедительно даже для него самого. Граммель снова прижался к решетке.
- Ее уже допрашивали, это ясно. И она что-то знает, - чувствовалось, что он взволнован. - Кто она? Кто вы такие? Расскажите мне! - он ударил по решетке кулаком. - Расскажите! - теперь его голос звучал вкрадчиво и обманчиво мягко. - Может, мне удастся заступиться за вас перед имперским представителем. Я хочу заработать на всем этом как можно больше, слышите? Вы - мой билет из этого захолустья. Я хочу выбраться отсюда, хочу получить обещанное Эссадой повышение, но, если есть возможность, я хочу большего! Расскажите мне, кто вы такие, что вам известно. Мы заключим с вами соглашение. Сообщите мне необходимую информацию, чтобы было чем торговаться с тем, кто будет вас допрашивать!
Люк с сожалением посмотрел на Граммеля.
- Кто вы? - в голосе последнего зазвучала злость - злость на собственную беспомощность, на то, что в его распоряжении осталась одна возможность - умолять; позиция в высшей степени для него непривычная. - Почему вы так важны для него? Расскажи мне все, парень, или я разорву эту женщину на части у тебя на глазах вопреки приказу Эссады! Расскажи, расскажи, расскажи... Ой!
Сквозь решетку протиснулась огромная лапа и схватила Граммеля за горло... почти. Отчаянным рывком капитан-интендант сумел освободиться. Вслед за первой протянулась вторая огромная лапа. Какой-то из солдат опустился на одно колено и выстрелил из ружья. Заряд угодил ошеломленному Кии в бок и отбросил его в сторону. На фоне черного меха появилась опаленное пятно. Кии повернулся, держась за обожженное место, тяжело дыша и изумленно глядя сквозь решетку. Доковыляв до раненого товарища, Хин принялся осматривать рану, время от времени бросая сердитые взгляды на Граммеля. Потом он подошел к решетке.
Граммель стоял сейчас вне пределов досягаемости, массируя шею. Огромная лапа просунулась сквозь прутья и замолотила воздух в нескольких сантиметрах от старшего инспектора. Потом, вцепившись в прутья, йюззем с силой потянул их в разные стороны.
Наблюдая за всем этим с чисто академическим интересом, Граммель успокаивающе сказал стоящему рядом младшему офицеру: - Никакой опасности, Паддра. Даже дюжи - не йюзземов не удастся сломать прутья этой решетки.
И все же создалось впечатление, что Хину ценой огромных усилий удалось немного согнуть один прут. И только. Потом он отступил, тяжело дыша и глядя на Граммеля с выражением неприкрытой ненависти.
Капитан-интендант облегченно вздохнул - вопреки только что продемонстрированной собственной уверенности.
- Видишь? Я же говорил, - сказал он младшему офицеру.
- С вами все в порядке, сэр? - спросил тот.
- Теперь да, Паддра, - успокоил он офицера и демонстративно сморщил нос. - Если не считать этого "аромата", конечно, - потом он посмотрел на Люка. - Бы, наверно, какие-то особенные люди. Никто не в состоянии выносить вони йюзземов... - состроив гримасу, он в притворном изумлении покачал головой. - Чтобы вытерпеть ее дольше нескольких минут, безусловно, требуются некоторые особые качества.
В виде "благодарности" Хин бешено завыл.
- Можешь злиться сколько угодно, - любезно сообщил ему Граммель. - Как только мне удастся убедить управляющего горными разработками, что не стоит рисковать, снова допуская вас к работе, я лично разрублю тебя на куски. После того как опрыскаю дезодорантом, конечно, - он повернулся, собираясь уйти.
В этот момент Хин издал странный звук, что-то вроде мощного "Фу!", вырвавшегося из его длинного рыла. В заднюю часть шеи Граммеля, как раз над высоким воротником, угодил огромный плевок.
- Смейся, смейся, не пришлось бы плакать, ты, скверная пародия на человека. Скоро, очень скоро, обещаю тебе, - он махнул рукой солдатам, и все вместе они растворились в полумраке коридора.
Отцепившись от решетки, Хин подошел к принцессе. Она была без сознания; Люк одной рукой поддерживал ее. Йюззем заворчал, Люк ответил понимающе: - Да, наш тюремщик - выдающийся деятель, правда?
Вместо ответа Хин подхватил с пола небольшой камешек, двумя длинными пальцами раскрошил его и уронил пыль на пол.
- Надеюсь, Хин, в один прекрасный день ты так с ним и обойдешься, - сказал Люк. - Боюсь, однако, что в данный момент наши шансы выбраться отсюда и, следовательно, рассчитаться со старшим инспектором не слишком велики.
Принцесса со стоном потянулась к Люку, он взял ее руки в свои. Она открыла глаза, бросила по сторонам неуверенный, удивленный взгляд и заметила Хина, который с любопытством уставился на нее огромными глазищами.
- Прошу прощения, Люк. Он помог ей встать.
- Мысль о том, чтобы снова пройти через имперский допрос... Я не смогла справиться с собой.
- Что вполне понятно. Тебе не придется вновь проходить через это, обещаю.
Она. улыбнулась ему. Он так уверен... Зачем обескураживать человека?
Подойдя к окну, Люк с силой подергал решетку.
- Ничего не получится, - проворчал он.
- Йюзземы, наверно, уже пытались сделать это, - резонно заметила принцесса.
Небольшая часть каменной стены внезапно заскользила в сторону. Принцесса от неожиданности подпрыгнула. Йюзземы жестами успокоили их, и Люк расслабился. В камеру въехали гладкие металлические подносы, уставленные чашками и тарелками, от которых шел пар, после чего каменная панель скользнула на прежнее место.
Судя по поведению Хина и Кии, стало ясно, что это за тарелки. Сграбастав каждый по штуке, Йюзземы начали с жадность пожирать их содержимое.
- Не думаю, чтобы их обучали хорошим манерам, - заметил Люк. - Если мы хотим, чтобы нам хоть что-то осталось, нужно поторопиться.
Обменявшись взглядами, Люк и принцесса обратили взоры на два оставшихся подноса. Люк понюхал содержимое одной тарелки, пожал плечами и зачерпнул полную ложку.
- Какой-то вид тушеного мяса, - заявил он. - Для тюрьмы не так уж плохо.
- Помнишь? - сказала Лейя. - Граммелю ведено содержать нас в добром здравии. До прибытия имперского представителя.
- Если у нас появится возможность сбежать, - ответил Люк с набитым ртом, - то, по крайней мере, это произойдет не на голодный желудок.
Покончив с едой, он встал, подошел к решетке и попытался взглянуть на то место каменной стены, где был установлен фотоэлемент, открывающий камеру, Лейя проводила его взглядом.
Если бы только нам удалось чем-то перекрыть луч, воздействующий на фотоэлемент, подумал он, скользя взглядом по камере. Металлические подносы, на которых им доставили еду, гладкие и твердые. Одного не хватит, чтобы дотянуться до нужного места, а соединить их друг с другом невозможно. Даже йюзземы не смогли бы дотянуться, куда следует.
- Нужно приложить к фотоэлементу ладонь или что-то еще, - огорченно пробормотал Люк.
- Или что-то еще, мальчик Люк.
Все вздрогнули при звуках этого голоса, в особенности темпераментные йюзземы. Хин метнулся к окну, но, к счастью, Люк оказался там раньше него.
- Нет... Это друг, Хин.
Йюззем взволнованно защелкал в ответ, но потом все же отступил. Люк подошел к окну, ухватился за прутья решетки и, поднявшись на цыпочки, выглянул наружу. На него с улыбкой смотрело изрезанное морщинами лицо.
- Халла! - воскликнул он. - Значит, ты вовсе не бросила, нас! - он зашарил взглядом по сторонам. - А где Ц-3ПО и Р2Д2?
- С твоими дроидами все в полном порядке, парень. Что касается меня, я своих партнеров никогда не бросаю. Кроме того, вы мне нужны. Так что не возводи на меня напраслину. Я хочу добраться до кристалла, - улыбка сбежала с ее лица. - Вы не разговаривали обо мне с тухлым Граммелем?
- Нет, - успокоил ее Люк. Услышал покашливание и поймал пристальный взгляд принцессы. - Ну, не совсем так, - поправил он себя. - Граммель думает, что это мы пытались продать обломок кристалла тебе.
Халла захихикала.
- Теперь понятно, почему меня не поволокли на допрос. Граммель всегда чуть-чуть да ошибется. Он забрал осколок, надо думать?
- Прости, - Люк опустил взгляд. - С этим мы ничего не смогли поделать.
- Неважно, парень. Очень скоро у нас в руках окажется весь кристалл. Как только вы выберетесь отсюда.
- Как? Ты знаешь способ разрушить эти стены?
- Ну, об этом бессмысленно и думать, парень. Разве ты не придумал, как выбраться отсюда? Скажи, - спросила она после паузы, - ты ведь не можешь из этого окна смотреть вниз, правда?
- Нет, только по прямой.
- Как же ты меня видишь, а, парень? Я стою на выступе в десять сантиметров шириной над сорокаметровым рвом. На другой стороне установлен барьер, который не пропустит сюда никого с энергетическим оружием или взрывчаткой. Или ты воображаешь, что я жмусь к стене только ради того, чтобы почувствовать, как у тебя изо рта пахнет?
- Халла, ты сумасшедшая! Что, если ты соскользнешь?
- Всплеск будет совсем слабый, парнишка. Что касается первого, то раз уж все так уверены, что я сумасшедшая, почему бы мне и в самом деле не вести себя в этом духе? Только сумасшедшая старуха додумается до того, чтобы лазить по этому выступу. Нет, парень, взорвать тюрьму мы не сможем. Единственный способ для вас выбраться отсюда - выйти из нее тем же путем, каким сюда пришли.
В глубине камеры послышалось громкое ворчание. Подошел Хин, положил руку на плечо Люка и умоляюще посмотрел на Халлу. Он и Люк по очереди застрекотали. Потом Хин вернулся к Кии и о чем-то заговорил с ним.
- Что тут происходит? - неуверенно спросила Халла. - Что сказала эта обезьяна? Я ни слова не поняла.
- Хин говорит, - объяснил ей Люк, - что если мы выберемся из камеры, они с Кии выведут нас из здания.
- Как думаешь, и вправду выведут? - Халла нервно облизнула губы.
- Если бы мне пришлось делать ставки, то я не ставил бы против пары доведенных до отчаяния йюзземов, - уверенно заявил Люк. - И вот еще что. Если мы поможем им сбежать, они помогут нам добраться до кристалла.
- От них и впрямь может быть толк, - легко согласилась Халла. - И я понимаю, почему они так рвутся уйти с нами. Если они все тут в тюрьме переломают, им уж точно крышка.
- Как ты предполагаешь вытащить нас отсюда?
Халла чуть-чуть пододвинулась, едва не свалившись, и с гордостью объявила: - Я ведь говорила тебе, что во владении Силой я - мастер. Отодвинься-ка немножко в сторону, юноша.
Теряясь в догадках по поводу того, что она задумала, Люк выполнил ее просьбу. Сложив руки, принцесса наблюдала за происходящим со сложным выражением скептицизма и тревоги одновременно.
Прикрыв глаза, Халла вошла в некое подобие транса.
Почувствовав, как исказилась матрица Силы, Люк понял, что старуха манипулирует ею - так, как он никогда не умел. Не то чтобы Халла делала это лучше, просто... по-другому. Больше всего Люка волновало, что увлекшись, она могла ослабить хватку и попросту свалиться. Но Халла стояла, будто окаменев - и сведя от напряжения брови.
Услышав изумленный вздох, он резко обернулся и взглянул в ту сторону, куда указывала принцесса. Один из металлических подносов поднялся в воздух и медленно поплыл по камере в направлении выходной решетки. Люк снова посмотрел на Халлу. Опять все тот же простенький трюк, который, тем не менее, сам он никогда не смог бы повторить. Левитация не относилась к числу навыков, в овладении которыми он преуспел. Если честно, он вообще не умел этого делать. Может, Халла просто ничего больше не умеет делать? Он вспомнил баночку со специями на столе в таверне и затаил дыхание.
Обливаясь потом, с искаженным от усилий лицом, Халла продолжала перемещать поднос. Люк сморщился, подумав, что тот никак по ширине не пройдет между прутьями. Но поднос повернулся под нужным углом и с легким царапающим звуком проскользнул между ними. Слегка подрагивая, он продолжал перемещаться вдоль стены.
Халла уже едва дышала от титанических усилий, которые ей приходилось прикладывать. В какой-то момент поднос опустился, потом еще раз, но в конце концов снова пополз вверх.
- Ну-ка, парень, - чуть слышно прошелестела старуха, по-прежнему не открывая глаз, - ты должен помочь мне.
- Не могу, Халла, - напряженно ответил он. - Я в этом деле не мастак.
- Давай-давай, парень. Меня надолго не хватит, - при последних словах поднос рухнул вниз и с лязгающим звуком ударился о пол, но тут же взмыл снова.
Закрыв глаза, Люк попытался сконцентрироваться на подносе, выкинув из головы и камеру, и принцессу, и вообще все, кроме плывущей в воздухе тонкой металлической плоскости. В сознании зазвучал хорошо знакомый голос, который словно старался напомнить ему что-то. Не нужно прикладывать столько усилий, Люк, произнес этот голос. Вспомни, чему я учил тебя. Расслабься, расслабься, дай Силе сделать всю работу за тебя и через тебя. Не пытайся давить на Силу.
Вспомнились и другие советы, которым он изо всех сил постарался следовать. Внезапно ему стало хорошо, легко, приятно. Люк улыбнулся. Поднос поднялся до прежней высоты и продолжал перемещаться со все возрастающей скоростью.
Взгляд принцессы метался от Халлы к Люку и обратно. Ударяясь о стену, поднос продолжал подниматься, добрался до участка, осуществляющего управление решеткой, развернулся параллельно стене и перекрыл световой луч.
Халла испустила долгий, медленный вздох, пошатнулась и едва не упала. Но пришла в себя, заметив, что поднос устремился к полу. Хин, Кии, а вслед за ними и принцесса изумленно раскрыли рты.
Люк наклонился вперед, его брови резко взлетели вверх. Остановившись в сантиметре от каменного пола, поднос мягко, беззвучно опустился на него.
Первыми из камеры вышли йюзземы, сразу же вслед за ними принцесса. Оказавшись снаружи, она позвала Люка: - Чего ты дожидаешься? Давай! Однако Люк был уже у окна.
- С тобой все в порядке, бабушка?
- Будет в порядке, - ехидно ответила она, - если ты не станешь называть меня так слишком часто. Без твоей помощи я бы не справилась, парень. Ты молодчина.
- Что я? Ты оказалась на высоте, вот это правда, - мягко ответил он. - Ты указала мне путь. Я везунчик - у меня хорошие учителя.
Протиснув между прутьями решетки руку, она похлопала его по плечу.
- Ты добрый мальчик, Люк. Здесь неподалеку есть гараж для наземного транспорта. Как выберешься из этого мавзолея, сверни направо и иди мимо административных курятников. Иди, иди и иди, пока не дойдешь до небольшого искусственного канала. Еще раз поверни направо и двигай вдоль него, мимо более крупных зданий. В конце концов увидишь армейский склад. Гараж - в большом здании слева от него. Мы с дроидами будем ждать там.
- И что мы там будем делать?
- Что? Неужели непонятно? Украдем краулер или какую-нибудь другую машину. Или, по-твоему, мы на своих ногах потопаем за кристаллом? Только не в этом мире! Дошло?
- Все правильно.
- Быстрее, Люк! - окликнула его принцесса, опасаясь, что в любой момент может появиться охрана.
Не дождавшись ответа, она бросилась назад в камеру, схватила его за руку и потащила за собой. Он все время оглядывался на окно, хотя Халла уже исчезла.
Впереди послышались звуки суматохи, Люк охнул.
- Что там такое? - принцесса осторожно выглянула из-за угла.
- Это йюзземы.
- Развлекаются от души, - пробормотала она, услышав особенно впечатляющий грохот, эхо которого прокатилось по коридору.
- Нужно было постараться выскользнуть отсюда незамеченными.
- Это с йюзземами-то? Может, тебе пригнать сюда еще и эскадрон истребителей? - иронически спросила она.
Подняла с пола поднос, поднесла его к месту, где находился фотоэлемент, и бросила внутрь камеры.
- Теперь им будет о чем подумать, - удовлетворенно заявила она. - Пусть решат, будто мы просто сумели сделать так, что прутья решетки на время дематериализовались. Граммелю, возможно, на такие мелочи наплевать, но его охранники понервничают. Хочу как можно больше усложнить работу всем, кто станет меня разыскивать.
Бок о бок они зашагали по коридору.
Хин и Ки ожидали их за вторым углом. Первый йюззем стоял над безвольно лежащими телами трех охранников и в данный момент избивал четвертого, используя в качестве дубинки дроида, держа его за одну ногу. И солдату, и дроиду приходилось нелегко.
Кии прижимал к себе целую охапку оружия, по-видимому, отнятого у поверженных противников. Люк поймал брошенный ему пистолет, Лейя сделала то же самое.
Кии замер, прислушиваясь, повернулся и бросился к дальней двери.
- Нет, не сейчас! - запротестовал Люк.
И сумел схватить Кии за шкирку, но в руке у него осталась лишь горстка темной шерсти. Что, конечно, не остановило йюззема.
- Этого я и боялся, - простонал Люк.
Не успела дверь за Кии захлопнуться, как все остальные последовали за ним.
Большое помещение представляло собой центр связи; не исключено, что главный в этом здании. Кии метался по залу, одной рукой паля во все стороны из винтовки, а другой рукой круша приборы, установки и операторов. Похоже, ему было наплевать, что перед ним - живое существо или неодушевленный предмет.
Люк подбежал к нему и прокричал на языке йюзземов: - Послушай, нам нужно выбираться отсюда, Кии!
Без толку. Удивительное создание явно слетело с катушек. Люк бросился вон из комнаты, и в этот момент в стену прямо над ним ударил энергетический заряд. Рухнув на одно колено, он обернулся и выстрелом из пистолета уложил имперского солдата, выскочившего из бокового коридора. Другого прямо посреди комнаты подстрелила Лейя, а двое оставшихся спрятались и принялись палить из укрытия.
- Охрана зашевелилась, Люк! - закричала принцесса. - Нельзя тут оставаться... Нужно уходить!
- Ясное дело, - нервничая, буркнул Люк. Прижавшись к стене, оттолкнулся от нее и с силой налетел на Хина, стараясь привлечь его внимание. - Давай, Хин, пошевели мозгами, вместо того чтобы крушить тут все подряд!
Огромный йюззем угрожающе зарычал на него. Люк, однако, не испугался.
- Я согласен, что это дрянное место. И сам бы рад разнести его в клочья, но мы в явном меньшинстве.
Хин обнажил острые клыки и схватил Люка за шею. Люк бесстрашно смотрел прямо в его пылающие яростью глаза. Внезапно длинная рука разжалась, Хин медленно кивнул и виновато ухмыльнулся.
- Порядок, - Люк вздохнул. - Приведи Кии.
Еще один заряд выбил осколки из каменной стены над ними, Люк молниеносно развернулся и выстрелил в ответ. По коридору топали имперские солдаты. Отступая, Люк окликнул Лейю и прикрывал ее, пока она бежала к нему. Потом они вместе прикрывали огнем отступление йюзземов.
Как только Кии выбежал из зала, за его спиной прогремел оглушительный взрыв, разнесший вдребезги дверь. Из дверного проема вырвалось пламя, повалил дым, вылетели клочья опаленного меха; однако на время они оказались отрезаны от преследовавших их солдат.
Хин преподнес Люку сюрприз в виде его лазерного меча.
- Надо же! Где ты нашел его?
Йюззем объяснил, что солдату, у которого он отобрал это оружие, оно больше не понадобится.
Люк пристегнул вновь обретенный меч к поясу, и все четверо выбежали из здания, оставив позади огонь, трупы и всеобщую неразбериху.
ГЛАВА 7 Граммель выскочил в коридор в сопровождении нескольких охранников. Застегивая пряжку на поясе брюк, капитан-интендант закричал, обращаясь к сбегавшимся со всех сторон солдатам: - Что тут за столпотворение?
- Пригнитесь, пригнитесь, сэр! - завопил в ответ младший офицер.
- С какой стати, идиот? - взревел Граммель. - Неужели не понятно, что они хотят сбежать, а вовсе не убить вас? - выхватив из кобуры пистолет, он поймал пробегавшего мимо сержанта. - Идите туда, - взмахнув пистолетом, он сделал жест в сторону центра связи, - и скажите, чтобы перекрыли все выходы. Никто не должен ни входить, ни выходить из здания без моего личного разрешения.
- Есть, сэр!
Сержант бросился исполнять приказание, а Граммель повел свой теперь уже внушительный отряд по задымленному коридору.
Сержант почти сразу же вернулся и прокричал им вслед, что центр связи разнесен в клочья, а все, кто находились внутри, погибли. Но Граммель ушел далеко и не мог его слышать. Сержант бросился вдогонку.
* * * Люк поднял руку, и все четверо беглецов остановились.
- Вон выход, - сообщил он, указывая за угол.
Перед ними находилась состоящая из двух панелей дверь, ведущая наружу, в сырость и туман, которые теперь казались такими желанными. Рядом с дверью за письменным столом сидел и что-то писал безоружный солдат.
- Сигнал тревоги сюда еще не дошел, - прошептал Люк.
- Долго ждать не придется, - уверенно заявила принцесса. - Он не один, - она указала на двух охранников по обеим сторонам выхода.
Каждый был вооружен до зубов.
Люк прислонился к стене, напряженно размышляя. Чтобы добраться до двери, пришлось бы пересечь довольно большое открытое пространство.
- Мы могли бы прикрыть йюзземов, - предложила принцесса, - если они нападут на сидящего за столом, прежде чем он сможет поднять тревогу.
- Нет, - возразил Люк. - Слишком рискованно. Эти два охранника успеют убить Хина и Кии. Может, нам с тобой стоит спрятать оружие и сделать вид, будто с одним из нас что-то случилось... Нет. А если, - задумчиво продолжал он после некоторой паузы, - если мы поднимем тут шум, то охранники бросятся выяснять, что произошло...
Послушав с минуту, как люди тарахтят между собой, Хин и Кии обменялись взглядами. Хин ухмыльнулся, Кии кивнул в ответ.
Резкий вопль заставил и Люка, и принцессу подскочить. Угрожающе размахивая ружьями, похожими в их руках на игрушечные, оба йюззема косматой лавиной пронеслись мимо них и свернули за угол.
Тактика оказалась не слишком утонченной, но зато действенной. Зрелище гигантов, несущихся прямо на них, парализовало всех трех охранников. Солдат за столом дрожащей рукой нажал две кнопки... увы, не те, что следовало.
Хин добрался до одного из охранников у дверей прежде, чем тот успел поднять свое тяжелое ружье. Оно выстрелило, проделав дыру в полу. Не потрудившись вырвать у него оружие, Хин просто разорвал несчастного на части.
Кии поднял письменный стол вместе с пультом связи и швырнул его в объятого ужасом солдата. Второй охранник в конце концов наконец-то прицелился в охваченного яростью ближайшего йюззема.
- Кии, берегись! - крикнул Люк, выскочив вместе с Лейей из-за угла.
Энергетический заряд, ионизируя воздух, пронесся над головой йюззема и врезался в дальнюю стену. Люк одним выстрелом из пистолета уложил охранника.
К этому моменту принцесса уже добралась до двери и яростно пыталась открыть ее.
- Ничего не получается, Люк! Она, наверно, управляется дистанционно. Скорее всего, оттуда, - показала она на разбитый стол.
Люк осмотрел убитого им солдата. На поясе у того висели несколько гладких, округлых металлических коробок размером с ладонь; Люк осторожно снял их.
Хин между тем продолжал действовать в своем духе. Сорвав с убитого шлем, он нацепил его на кулак и принялся молотить по двери. Однако несмотря на всю мощь йюззема, хрупкий на вид материал не поддавался.
- Зря стараешься, Хин, - Люк торопливо подошел к нему. - Надежная штука.. . Тебе ее не проломить. Идите за угол. И ты тоже, принцесса.
Она не стала спорить и вместе с обоими йюзземами бросилась туда, откуда они только что пришли.
Люк повернул циферблат в верхней части металлической коробки и вдавил внутрь маленький цилиндр. Быстро положил коробку у места стыка дверных панелей и отбежал к своим товарищам.
Спустя несколько секунд раздался такой мощный взрыв, будто прямо рядом с ними ударила молния. Из-за угла вырвалось зеленое пламя, повалил едкий дым. Вернувшись в караульное помещение, они увидели, что дверь, а вместе с ней и некоторая часть стены попросту исчезли.
- Неплохо они усовершенствовали эти штуки, - тоном крутого специалиста объявил Люк. Специалистом он не был, просто кто-то из техников не так давно показывал ему эти игрушки, и уж больно хотелось вселить в свой маленький отряд, да и в себя самого капельку уверенности.
Принцессе лишняя уверенность не требовалась. Она не стала дожидаться, когда развеется дым, и через груду булыжника полезла наружу, устремляясь к желанной свободе. Хин и Кии не отставали.
Над головой Люка прогремел выстрел, он инстинктивно присел. Лейя уже добралась до дыры, зияющей на месте двери, остановилась и замахала ему рукой.
- Давай, Люк!
Но тот будто не слышал. Ползая на коленях по полу и не обращая внимания на рвущиеся вокруг заряды, он активировал три оставшиеся гранаты. Только еще больше пригнулся, когда один выстрел ударил совсем рядом. Потом бросил гранаты навстречу погоне, поднялся и бросился догонять остальных.
Граммель со своими солдатами появились как раз в тот момент, когда навстречу им выкатились гранаты. Увидев их, все тут же с нечеловеческой скоростью шарахнулись обратно. Мгновенье - и коридор опустел.
Люк пронесся сквозь развороченную дверь, вслух ведя отсчет. Досчитав до шести, он бросился на землю и обхватил руками голову. За спиной три раза рвануло, во все стороны с оглушительным воем полетели осколки древних камней и вполне современных металла, стекла и пластика.
Когда прекратился дождь из осколков, Скайуокер поднялся на ноги и побежал что было мочи. Лейя и йюзземы, которые до этого прятались под деревьями, выскочили ему навстречу.
- Цел и невредим, - успокоил их Люк в ответ на невысказанный вопрос, стряхивая с комбинезона пыль и обломки пластика. - Только чувствую себя грязным с ног до головы.
- Забавно, но точно такое же чувство возникает у меня всякий раз, когда я оказываюсь под взглядом Граммеля, - сказала принцесса. - Еще пара минут, и они будут здесь.
Люк, не спрашивая, много ли раз ей довелось становиться предметом лицезрения капитан-интенданта, обернулся. Вход в бывший храм полностью обрушился. Из щелей в стенах и крыше выбивались дым и пламя. По всему городу выли сирены.
Четверка беглецов рысцой побежали в направлении, указанном Халлой. Йюзземы старались приноровиться к человеческому шагу. У канала они свернули и помчались вдоль него. Наконец добрались до армейского склада, который оказался гораздо больше, чем ожидал Люк. Сейчас он был погружен во тьму. Огромное безмолвное пространство двора перед ним, поделенное на секции, было заставлено горнодобывающим оборудованием и портативными конвейерами; некоторые лежали на специальных подмостках в полуразобранном виде.
- Я никого не вижу, - прошептал Люк. Принцессой снова овладела подозрительность.
- Думаешь, она ушла, не дождавшись нас? Люк бросил на нее сердитый взгляд.
- Она рисковала жизнью, чтобы вытащить нас из тюрьмы.
- Даже герой способен удариться в панику, - холодно возразила принцесса.
- Я и впрямь ударюсь в панику, - произнес голос, заставивший всех испуганно вздрогнуть, - если мы не уберемся отсюда и как можно быстрее!
Из тени большого сарая выступила Халла.
Ее сопровождали две фигуры, одна человекоподобная, другая - нет.
- Ц-3ПО... Р2Д2!
- Масса Люк! - воскликнул Ц-3ПО. - Мы так беспокоились о том, удастся ли вам освободиться...
Ц-3ПО изумленно уставился на две приземистые, плотные фигуры за спиной Люка и принцессы.
- Не волнуйся, это йюзземы Хин и Кии. Они с нами.
Р2Д2 издал сердитое "би-бип".
- Они и впрямь выглядят свирепыми, но без них нам не удалось бы сбежать.
Послышалось довольное посвистывание. Халла восхищенно посмотрела на Люка.
- Что это ты натворил, парень? - спросила она, когда земля содрогнулась, точно от слабого взрыва, эпицентром которого была расположенная в башне штаб- квартира. - Точно сама шахта взлетела на воздух.
- Просто попытался немного задержать наших преследователей, - заскромничал Скайуокер. Новый взрыв заставил всех вздрогнуть. В ночное небо, пронзая туман, вырвался столб желтого пламени. - Я немного разбираюсь в этом.
Халла повела их в глубь открытого сарая, между рядами массивных темных глыб, туда, где стоял краулер с надувными колесами. Все забрались внутрь, Халла уселась на место водителя.
- Поначалу я не знала, как оживить этого зверя, - объяснила она. - Но ваш маленький дружок позаботился об этом. Р2Д2, включай.
Приземистый Р2Д2 вытянул манипулятор, который сейчас заканчивался каким- то инструментом, и вставил его в щель зажигания. Двигатель тут же ожил.
- Изредка, - вынужден был признать Ц-3ПО, - и от него бывает толк.
- Вы уверены, что сможете вести машину такого размера? - спросила принцесса.
- Нет, но мне приходилось водить машины поменьше, а учусь я быстро.
Халла ткнула пальцем в панель управления, и краулер рванул вперед с ускорением, которого трудно было ожидать от такой массивной машины. Они выскочили из гаража, едва не сбив с ног нескольких механиков, решившим выяснить, с чего это вдруг заработал двигатель. Механики отскочили в разные стороны, один со злостью и огорчением швырнул вслед им свой шлем, другие бросились докладывать начальству.
Халла крепко держала в руках рулевое колесо. Краулер сбил проволочное заграждение и уже спустя несколько секунд оказался там, где вместо ровной дороги под колесами была трясина, а вокруг стеной стояли джунгли. Машина, приспособленная для езды по болотам, отважно мчалась сквозь кусты и деревья; для нее не было разницы - ехать по твердой земле или по бездонному торфяному болоту.
Они уже с полчаса мчались сквозь ночную тьму, разгоняемую лишь противотуманными фарами машины, когда Люк положил руку на плечо Халлы.
- Думаю, теперь можно остановиться, - сказал он, оглянувшись назад, туда, откуда они приехали.
Впрочем, сказать с уверенностью, откуда именно они приехали, не представлялось возможным. Халла сделала по дороге столько умопомрачительных поворотов, что он полностью утратил какую-либо ориентацию.
- Да, я тоже так считаю, - вмешалась принцесса. - Скорее всего, у тех, кто мог организовать погоню, теперь благодаря Люку и без нас хватает хлопот.
Халла откинула с глаз прядь седых волос и сбросила скорость. С помощью лампы на гибком шнуре, установленной со стороны водителя на борту открытой кабины, она пыталась рассмотреть хоть что-нибудь в густом тумане, пока не обнаружила заросли. Загнав туда краулер, Халла выключила двигатель, оставив гореть освещение внутри кабины.
- Ну вот, - она устало откинулась на спинку сиденья. - Даже если они висят у нас на хвосте, против чего я готова поставить что угодно, здесь они нас сто лет не найдут.
Огни в кабине и впрямь еле-еле просвечивали сквозь плотный, клубящийся туман.
С заднего сиденья донесся жалобный щебет.
- Кии интересуется, нет ли какой-нибудь еды, - перевел Люк. Ворчливый щебет повторился. - И Хин тоже.
- Не слышала ни об одном йюзземе, который не был бы вечно голоден, - ответила Халла. Повернувшись на сиденье, она указала куда-то в заднюю часть машины. - Вон там есть большой холодильник, а в нем полно продуктов, - она самодовольно усмехнулась. - Я хорошенько пошарила у них во дворе, прежде чем занялась этой штукой, способной вытрясти из человека все мозги. Баки полны, хватит на несколько недель. Есть и еда, и всякое снаряжение. С водой проблем на Мимбане не бывает, разве что прежде чем напиться, нужно убить тварь, которая в ней живет.
- Впечатляет, - призналась принцесса. - Непонятно только, как это человек вроде вас - не имеющий никакого официального статуса - может ухитриться угнать полностью заправленную и оборудованную всем необходимым машину?
- Сразу видно, что вы тут чужаки, - объяснила Халла. - Здесь охраняются только личные вещи. Куда сбежишь с украденным большего размера? Единственный способ убраться с планеты контролирует Империя, а ее мальчики тщательно досматривают всех, кто улетает отсюда. Можно, конечно, удрать на таком вот краулере или грузовом автомобиле. Но куда? Нет, у любого вора тут одна дорога - обратно в любой из пяти шахтерских городов и... в лапы Граммеля.
Принцесса кивнула.
- Я и сама голодна. Люк?
- Сейчас-сейчас.
Пока она перебиралась в заднюю часть машины, чтобы достать какой-нибудь еды. Люк повернулся к Халде.
- Как ты считаешь, далеко еще до храма?
- Судя по тому, что рассказывали туземцы... О, ты лучше поймешь, если я тебе покажу.
Она вытащила из-за пазухи небольшой футляр, набитый бумагами. Порывшись среди них, отобрала один листок, развернула его и протянула Люку.
В тусклом свете освещения кабины он внимательно вгляделся в рисунок.
- Ничего не разберешь.
- Я не художник, - проворчала она, - и туземец, который мне объяснял, тоже.
- Да, ты не художник, - Люк пристально посмотрел на загадочную старую женщину. - А кто ты, Халла? Какая ты?
Она широко улыбнулась, ощерив зубы.
- Я честолюбивая, парень, а больше тебе ничего и знать не надо, - она взяла карту, проверила показания некоторых приборов на пульте и кивнула во тьму. - От недели до десяти дней по местному времени. На этой машине, конечно.
- И все? - удивленно воскликнул Люк. - Так близко к шахте? Тогда получается, что любой корабль при посадке может обнаружить храм.
- Даже если и сможет - сквозь такой-то густой туман, - ответила Халла, - это вовсе не означает, что кого-то храм заинтересует. В ближайших окрестностях шахтерских городов, наверно, не меньше ста храмов, а в джунглях неподалеку и того больше. С какой стати волноваться именно из-за этого. Не далее пяти метров от храма может пройти тысяча людей и ничего не заметить.
- Понятно, - Люк откинулся на спинку сиденья и задумался. - Что это за место? Оно похоже на тот храм, который имперцы заняли под свою штаб-квартиру?
- Этого не знает никто, даже среди местных. Ни один человек никогда не видел храм Помойемы. Вспомни, у туземцев, которые строили эти храмы, были тысячи богов и божков, и у каждого - свое собственное святилище. Однажды в руки мне попали записи - не какие-нибудь там секретные, нет, - так вот, там сказано, что этот Помойема был не такой уж значительный бог, но в то же время мог наделять своих жрецов способностью творить чудеса. Исцелять больных или что-то вроде этого. Конечно, всегда считалось, что половина мимбанских богов способны творить чудеса. Кому охота, чтобы у его бога репутация была хуже, чем у соседского? Однако что касается Помойемы, эти легенды, может быть, и не врут. Все дело в кристалле Кайбурр.
- Если он попадет в руки Граммеля или Эссады, - огорченно пробормотал Люк, - то станет убивать, а не исцелять.
Халла нахмурилась.
- Эссада? Кто это? - она перевела взгляд с Люка на принцессу. - Вы ведь мне не все рассказали, правда?
- Губернатор, - принцесса беспокойно заерзала при одном лишь упоминании о нем.
- Губернатор? Имперский мофф? - настроение у Халлы заметно испортилось. Люк кивнул. - Мофф гонится за вами обоими? - развернувшись в кресле, она включила двигатель. - Наше путешествие закончено, парень! Все! До меня доходили слухи о том, что по приказу губернаторов делают с простыми гражданами. Я не хочу принимать в этом участия.
- Перестань, Халла! Перестань! - Люк попытался перехватить у нее управление. В конце концов ему это удалось, и он тут же заглушил двигатель. - Р2Д2, не включай зажигание до тех пор, пока я не позволю.
Послышалось ответное "би-бип!" Халла устало откинулась в кресле.
- Оставь меня в покое, парень. Я - старуха, да, но еще не умерла. И не собираюсь, даже ради возможности заполучить кристалл.
- Халла, мы должны найти кристалл и сделать это до того, как Граммель схватит нас или на Мимбан прибудет представитель, посланный этим губернатором.
- Граммель, - понимающе проворчала она. - Он, должно быть, знал, что это за осколок. И тут же связался с Эссадой.
- Да, связался, - признал Люк, - но вовсе не потому, что понимает ценность кристалла. Как и Эссада. Нельзя упускать такой шанс. Мы должны найти камень первыми, потому что если нас прежде схватят, они вытянут из нас всю правду о кристалле... как бы мы ни старались не выдать тайны.
- Это уж точно, - согласилась она.
- А если мы не сможем скрыться с ним, - беспощадно продолжал Люк, - то должны уничтожить его. Нельзя допустить, чтобы им завладела Империя.
- Семь лет, парень, семь лет, - пробормотала Халла. - Нет, не могу обещать, что готова уничтожить кристалл, если он попадет мне в руки.
- Ладно, - согласился Люк. - Но только давай не будем беспокоиться раньше времени. Сейчас важнее всего найти кристалл до того, как Граммель сцапает нас.
- От недели до десяти дней, - повторила Халла, - и это если местность будет не слишком трудно проходима и у нас не возникнет осложнений с туземцами.
- С туземцами? - скептически спросила принцесса. - Вы имеете в виду жалкие создания, которые там, в городе, пресмыкаются перед людьми и выпрашивают у них выпивку?
- Не все расы Мимбана так сильно деградировали из-за тесных контактов с людьми, как зеленявки, - объяснила Халла. - Некоторые вполне еще могут постоять за себя. И, кстати, стремятся к этому. Вспомните, какая, в сущности, незначительная часть этого мира освоена. Никто на самом деле понятия не имеет, что творится там, - она махнула рукой во тьму, - за пределами шахтерских городов. Ни археологи, ни антропологи... Никто. Тут, неподалеку, есть маленькая научная станция, по горло заваленная работой. И у них, красавица, нет ни времени, ни даже необходимости шастать по этой грязи, чтобы делать открытие за открытием. К чему, если интересные экземпляры сами то и дело забредают в город? Мы окажемся в местах, где ни у кого прежде не возникало повода побывать, и наверняка столкнемся с тем, с чем до сих пор не сталкивался никто. Это здоровый мир, в котором кишмя кишит живность, а мы - кусок вкусного мяса. Мне приходилось видеть изображения некоторых хищников Мимбана и читать о том, как они расправляются со своими жертвами. Она повернулась к Люку.
- Пошарь под креслом, парень.
Он послушался и обнаружил отделение, в котором лежали две лазерные винтовки и четыре пистолета.
- Все они заряжены и могут уложить любого зверя.
Винтовки Люк отдал йюзземам, которым не стоило труда справиться с этим тяжелым оружием. Один пистолет он взял себе, вторым завладела принцесса, третьим - Халла, а четвертый оставили про запас.
Хин принялся вертеть винтовку, разглядывая ее, эта модель была снабжена предохранителем, расположенным совсем рядом со спусковым крючком. Слишком близко для толстых пальцев йюзземов. Хину пришлось использовать обе руки, чтобы надавить туда, куда требовалось. Сняв, наконец, винтовку с предохранителя, он с довольным видом положил палец на спусковой крючок.
Люк прицелился из своего пистолета в ближайшие кусты и выстрелил. Последовала яркая вспышка, часть кустов испарилась. Неплохо, подумал он, поставил пистолет на предохранитель и прицепил к поясу.
Оставалось сделать еще кое-что. Достав пистолет, который он принес с собой, Люк легким ударом открыл его с торца, перевел управляющий рычаг с положения "подзарядка" в положение "разгрузка" и подсоединил его к соответствующему гнезду на рукояти лазерного меча.
Потом он откинулся назад и стал смотреть в туман, пока древнее оружие его отца всасывало энергию из пистолета.
ГЛАВА 8 Заменив костный мозг, доктор нарастила кость, уложила на место мышцы, кожу. Потом залила все это слоем эпидермальной жидкости. Теперь можно было не волноваться - новая кожа не будет отторгнута организмом. На этом операция завершилась.
Доктор применила местную анестезию, и хотя та уже начала отходить, чувствительность в правой руке старшего инспектора Граммеля все еще не восстановилась. Зато он мог видеть свою покалеченную и восстановленную руку. Придерживая ее левой, он так и поступил - внимательно рассмотрел ее.
Попытался пошевелить пальцами, и это ему удалось. Пальцы реагировали слабо, но, главное, реагировали.
- Серьезных повреждений нервов нет, - сообщила доктор, когда Граммель собрался покинуть хирургический кабинет. - Я просто вложила их обратно и накрепко спаяла кость. Рука будет как новенькая. И чувствительность, и способность действовать полностью восстановятся в течение пяти дней. Только вот что... Старший инспектор посмотрел на нее.
- Потеть эта рука больше не будет, - говорила доктор, складывая свои инструменты. - У вас было разворочено все предплечье - можно сказать, верхняя половина правой руки целиком, - и пришлось очень значительный участок закрыть искусственной кожей. Но ничего страшного, тело достаточно легко компенсирует этот маленький недостаток.
Она протянула руку и ощупала правую сторону лица Граммеля.
- Как вы слышите с этой стороны?
- Нормально, - отрывисто ответил Граммель. - Вы хороший специалист, доктор. Я прослежу, чтобы вы получили достойное вознаграждение.
- Есть способ сделать это.
- Чего бы вам хотелось?
Она сняла запятнанный халат и аккуратно сложила его. Старая женщина, слух и зрение у нее уже были не те, что когда-то. И, уж конечно, хуже, чем у старшего инспектора Граммеля, даже с учетом того, что ей пришлось заменить ему барабанную перепонку.
Как человек, которому не повезло в жизни, она растрачивала свои способности на службе Империи. Такое часто случается с людьми, которыми овладевает безразличие к собственной судьбе. Именно это произошло и с ней, когда около сорока лет назад один очень милый молодой человек сел за руль машины и разбился на ней. С тех пор она принадлежала Империи, которая если и не наполнила смыслом ее жизнь, то по крайней мере давала возможность приносить хоть какую-то пользу.
Доктор косо взглянула на Граммеля.
- Не казните этих солдатиков. Они из тылового отделения.
- Вот поистине поразительная просьба о вознаграждении, - задумчиво произнес Граммель. - Нет, - угрюмо ответил он и увидел, как изменилось выражение ее лица. - Нет и еще раз нет, даже несмотря на то, что эта просьба исходит от вас. Вынужден отказать.
Он провел рукой вдоль шва, тонкого, как рыболовная леска, сбегавшего с верхней части кое-где выбритого черепа вниз, к восстановленному уху, и дальше к нижней челюсти. Органический имплант, вживленный в шов, будет удерживать челюсть на месте и позволит ей нормально функционировать до тех пор, пока лицо полностью не заживет. Когда процесс исцеления завершится, имплант рассосется.
- Они не справились со своей задачей, - закончил он.
- Им просто не повезло. Доктор была единственным человеком на Мимбане, который осмеливался спорить со старшим инспектором. Те, кто лечит других, могут позволить себе некоторую долю независимости. Попробуй надави на них, а вдруг завтра придется обращаться к ним за помощью? С точки зрения Граммеля, этот маленький разлад мог стоить ему случайной оплошности при очередном заваривании кости.
Отвернувшись, он посмотрел на себя в зеркало.
- Шесть идиотов, которые позволили пленникам сбежать.
Как обычно, доктор не знала, о чем Граммель сейчас думает. Вполне возможно, что он восхищался швом, который она наложила, хотя большинству людей он показался бы устрашающим. Однако эстетические представления Граммеля сильно отличались от присущих другим людям.
- Два йюззема, - напомнила ему доктор, - плюс два человека. Такую комбинацию очень трудно одолеть. В особенности если им помогали снаружи.
Граммель снова повернулся к ней.
- Вот это больше всего меня беспокоит. Им наверняка помогли, слишком уж ловко, слишком гладко прошел этот побег. Особенно для пары чужаков. И все же пока вы не привели мне достаточно убедительных доводов для отмены казни охранников.
- Двое из них и так серьезно покалечены, - сказала доктор, - а остальные покрыты шрамами, от которых я не в состоянии их избавить.
Нельзя сказать, что человеческие ресурсы, которыми вы располагаете, безграничны, старший инспектор. Если вы собираетесь обыскивать джунгли вокруг городов, вам понадобится каждый человек, способный передвигаться на собственных ногах. Кроме того, сострадание скорее заставит людей усердно трудиться, чем страх.
- Вы романтик, доктор, - заметил Граммель. - Тем не менее, ваша оценка моих возможностей достаточно верна, - он направился к выходу.
- Так вы отмените казнь? - спросила она ему в спину.
- У меня нет выбора, - признался он. - С цифрами не поспоришь, - дверь за ним захлопнулась.
Доктор с удовлетворением вернулась к своему священнодействию. Она считала своей задачей спасение жизни и при малейшей возможности использовала для этого свое влияние на Граммеля. Всякий раз, когда это удавалось, возникало ощущение, что она живет не зря.


далее: X X X >>

Алан Дин Фостер. Осколок кристалла власти
   X X X
   X X X
   X X X
   X X X


На главную
Комментарии
Войти
Регистрация